Biografía Doris Duke

Doris Duke
Fotografía: New York Times Co./Getty Images

Doris Duke

Biografía

(1912–1993)
La heredera del tabaco Doris Duke fue la única hija del barón del tabaco estadounidense James Duke. Cuando nació, la prensa la llamó «el bebé del millón de dólares». Más tarde creó la Fundación Doris Duke.

¿Quién era Doris Duke?


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Hija única del barón del tabaco estadounidense James Duke, cuando nació Doris Duke la prensa la llamó «la niña más rica del mundo», pero Duke se convirtió en la más reacia de las celebridades. Durante más de 50 años, evitó la publicidad. Cuando murió en 1993, su legado de mil millones de dólares quedó bajo el control exclusivo de su mayordomo.

Vida temprana

Nacida el 22 de noviembre de 1912 en la ciudad de Nueva York, Doris Duke era la única hija del barón del tabaco estadounidense James Duke y su esposa Nanaline. Cuando nació, los periódicos la bautizaron como "la niña más rica del mundo" Sin embargo, Duke era la más reacia de las celebridades. Durante más de 50 años, trató de evitar el resplandor de la publicidad, escondiéndose de las cámaras y rechazando las entrevistas. Cuando murió en su mansión de Beverly Hills, sin familia ni amigos, el multimillonario legado de la Duke quedó en manos de su mayordomo, el alcohólico semianalfabeto Bernard Lafferty. Al morir, la reclusa Duke volvió a ser el centro de atención del mundo.

Joven heredera de una fortuna tabaquera

La fortuna de la familia Duke se hizo con los campos de tabaco de Carolina del Norte. El abuelo de Doris Duke, Washington Duke, creó un cartel con otros agricultores locales al final de la Guerra Civil. Tras la muerte de Washington, el próspero negocio fue heredado por su hijo James, que creó la American Tobacco Company en 1890. Al igual que otros barones de la industria de principios de siglo, James Duke dio su nombre y su dinero a instituciones dignas. En Durham, Carolina del Norte, el Trinity College se convirtió en la Universidad Duke, al recibir una donación de 40 millones de dólares.

James cayó enfermo de neumonía durante el invierno de 1925. Murió en octubre de ese mismo año. Una semana después se supo que había dejado la mayor parte de su fortuna a su hija de 12 años, Doris. En su lecho de muerte, James le advirtió que «no se fiara de nadie», un consejo paterno que quedaría grabado para siempre en la mente de la impresionable niña. Por otra parte, a la madre de Duke sólo le habían dejado un modesto fondo fiduciario, lo que hizo que la relación fuera tensa. A los 14 años, Duke se vio obligada a demandar a su madre para evitar que vendiera los bienes de la familia. Más tarde, cuando Duke quiso ir a la universidad, su madre se lo prohibió. En su lugar, Nanaline optó por llevar a su hija a una gran gira por Europa, donde Duke fue presentada como debutante en Londres.

Primer matrimonio, retiro a Hawai

En la época de la Gran Depresión, la vida de los ricos ejercía una fascinación morbosa en la mente del público estadounidense. Barbara Hutton, la heredera de Woolworth, y Duke fueron apodados los «Goldust Twins» (gemelos de polvo de oro) debido a sus enormes herencias. Mientras que Hutton se deleitaba con la cobertura de la prensa, Duke trataba de evitarla.

A la edad de 22 años, Duke sorprendió a todo el mundo cuando se casó precipitadamente con el aspirante a político Jimmy Cromwell, 16 años mayor que ella. Tras una luna de miel de dos años alrededor del mundo, Duke y su marido llegaron a Hawai, donde construyeron una casa llamada Shangri-La (por la mítica tierra donde nadie envejece). Aunque Duke apoyaba las ambiciones políticas de Cromwell, sus intentos de hacer campaña por él se vieron eclipsados por el incesante interés de los medios de comunicación por la propia Duke. Con el tiempo, su matrimonio comenzó a deshacerse. Cuando Cromwell fue nombrado ministro de Canadá, Duke se retiró a Hawai, y a la libertad y el anonimato que había disfrutado allí.

Ahora que vivía separada de Cromwell (la pareja acabó divorciándose en 1943), el comportamiento de Duke y sus indiscretas aventuras escandalizaron a la sociedad. Cuando se quedó embarazada a los 27 años, se especuló con que el padre podía ser cualquier hombre. La niña, llamada Arden, nació prematuramente en julio de 1940 y murió a las 24 horas. Cuando los médicos le dijeron que no volvería a tener hijos, la devastada Duke consultó a los psíquicos para ponerse en contacto con su hija muerta.

Estilo de vida poco convencional

En 1945, Duke se convirtió en corresponsal en el extranjero para el International News Service, donde informaba desde varias ciudades de la Europa devastada por la guerra. Tras la Segunda Guerra Mundial, continuó su efímera carrera de escritora en París, donde trabajó para Harper’s Bazaar. Allí conoció y se casó con el vividor dominicano Porfirio Rubirosa, cuya legendaria reputación por sus proezas sexuales cautivó a Duke. Como su riqueza era tan grande, el gobierno estadounidense redactó el acuerdo prenupcial de Duke&#x2019. Cuando le presentaron el documento a Rubirosa, se desmayó al darse cuenta de su patrimonio. Su unión duró sólo un año, y Duke no volvió a casarse.

Duke utilizó su dinero para viajar por el mundo, en comunión con místicos indios y brujos africanos. Empleó a más de 200 personas para que la cuidaran y administraran sus cinco casas: una granja de 2.000 acres en Nueva Jersey, un ático en Park Avenue, una mansión en Beverly Hills, un palacio en Hawai y una casa de verano en Newport, Rhode Island. Aunque su estilo de vida era poco convencional, su actitud hacia la fortuna de su padre no lo era. A lo largo de su vida, Duke multiplicó por cuatro la fortuna de su padre.

A pesar de su astuto sentido de los negocios, la verdadera pasión de Duke eran las artes. Su gusto ecléctico iba desde coleccionar tesoros orientales de valor incalculable repletos de arte islámico para su morada de Shangri-La hasta albergar un pueblo tailandés completo en su casa de Nueva Jersey. También se interesó por la danza del vientre y pasaba los fines de semana cantando en un coro de gospel negro.

Compañía excéntrica: Chandi Heffner a Butler Bernard Lafferty

En sus años dorados, Duke se rodeó de una colección de personajes. En 1985, conoció a Chandi Heffner, un devoto de Hari Krishna de 32 años. Creyendo que Heffner era la reencarnación de su hija Arden, Duke le compró un rancho de un millón de dólares en Hawai y la adoptó legalmente en 1988. Por la misma época, Heffner introdujo involuntariamente a Bernard Lafferty en la casa de los Duke. El pobre irlandés se convirtió en el mayordomo de Duke y pronto desarrolló una fijación por su empleador. El novio de Heffner, James Burns, asumió el papel de guardaespaldas de Duke.

Durante el invierno de 1990, Duke enfermó misteriosamente en su casa de Hawai. Cuando más tarde sufrió una caída y quedó inconsciente, Lafferty vio la oportunidad de enturbiar las aguas promoviendo la idea de que Heffner y Burns estaban conspirando contra Duke. Aunque las acusaciones no fueron probadas, Duke huyó con Lafferty a su casa de Beverly Hills, donde se hundió en una profunda depresión. En ese momento, rompió las relaciones con Heffner, dando a Lafferty el control total de su hogar.

Muerte misteriosa y legado

A los 79 años, Lafferty animó a Duke a someterse a una serie de operaciones, incluyendo un lifting facial y una operación de reemplazo de rodilla. Esta última operación no tuvo éxito y dejó a Duke confinado indefinidamente en una silla de ruedas. Cada vez más frágil y desorientada, firmó un testamento en el que cedía su fortuna a Lafferty en abril de 1993.

Poco después, las acciones de Lafferty dieron un giro siniestro cuando se negó a llamar a una ambulancia mientras Duke se ahogaba con un trozo de comida. Tras un verano entrando y saliendo del hospital, Duke volvió a casa, donde fue fuertemente sedada con analgésicos. Estas altas dosis de morfina culminaron con su muerte el 28 de octubre de 1993, a pocas semanas de cumplir 81 años. No se le practicó la autopsia y fue incinerada en 24 horas, tras lo cual sus cenizas fueron esparcidas en el Océano Pacífico.

El reinado de Lafferty llegó a su fin después de que los abogados de Duke le acusaran de manipular su fortuna. Tras un cúmulo de especulaciones en torno a la muerte de Duke, un tribunal de California consideró que Lafferty no estaba capacitado para manejar una organización benéfica tan importante (a su muerte, la Doris Duke Charitable Foundation tenía un valor estimado de 1.200 millones de dólares). Renunció a su cargo y se retiró a Los Ángeles, donde murió tres años más tarde.

En 1996, tras una investigación de 18 meses, la oficina del fiscal del distrito de Los Ángeles concluyó que no había ninguna prueba creíble que sugiriera que Duke había sido asesinada.

La Fundación Benéfica Doris Duke continúa con sus esfuerzos filantrópicos, concediendo recientemente subvenciones a centros de artes escénicas en Nueva Jersey y Massachusetts.

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