Biografía Don Shirley

Don Shirley
Fotografía: John Springer Collection/CORBIS/Corbis via Getty Images

Don Shirley

Biografía

(1927–2013)
Don Shirley fue un pianista y compositor jamaicano-estadounidense del siglo XX que a menudo actuaba con el Don Shirley Trio. Un capítulo de la historia de su vida fue el tema de la película de 2018 ‘Green Book’.

¿Quién era Don Shirley?


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El pianista y compositor estadounidense de origen jamaicano Don Shirley demostró un inmenso talento a una edad temprana, debutando en concierto con la Boston Pops a los 18 años. A pesar de los obstáculos de la segregación, actuó en lugares prestigiosos y se ganó la aclamación por su trabajo con el Don Shirley Trio, mostrando un estilo único que fusionaba elementos clásicos, espirituales y populares. En gran parte olvidado en el momento de su muerte, Shirley fue presentado a nuevas generaciones de fans con el estreno en 2018 de Green Book, protagonizado por Mahershala Ali como Shirley y Viggo Mortensen como su guardaespaldas y chófer, Anthony "Tony Lip" Vallelonga.

Vida temprana

Donald Walbridge Shirley nació el 29 de enero de 1927 en Pensacola, Florida, de inmigrantes jamaicanos: Su padre, Edwin, era ministro episcopal, y su madre, Stella, era profesora.

Shirley mostró por primera vez su interés por el piano a los dos años y medio, y a los tres ya tocaba el órgano en la iglesia. A los nueve años, más o menos cuando murió su madre, Shirley viajó a la Unión Soviética para estudiar teoría en el Conservatorio de Música de Leningrado. Más tarde recibió clases de composición avanzada de Conrad Bernier y el Dr. Thaddeus Jones en la Universidad Católica de América en Washington, D.C.

En junio de 1945, a los 18 años, Shirley debutó en concierto con la Boston Pops, interpretando el Concierto para piano nº 1 en si bemol de Tchaikovsky. La Orquesta Filarmónica de Londres interpretó su primera composición importante al año siguiente, y en 1949 recibió una invitación del gobierno haitiano para tocar en la Exposition International du Bi-Centenaire de Port-au-Prince.

Estilo musical

A pesar de su formación, a los 20 años el empresario Sol Hurok le disuadió de seguir una carrera como pianista clásico, ya que dijo que el país no estaba preparado para aceptar a un hombre negro en ese ámbito. Posteriormente, Shirley desarrolló su propio género, fusionando sus influencias en el blues, los espirituales, las melodías de espectáculos y la música popular para ofrecer composiciones que resultaran familiares y originales para el público.

Su imaginación y su toque hábil suscitaron los elogios de luminarias musicales como Igor Stravinsky, que citó el virtuosismo de Shirley como "digno de los dioses" y Duke Ellington, que dijo que "dejaría su banco" al piano para dejar que Shirley tomara las riendas.

Canciones populares y el Don Shirley Trio

Comenzando con Tonal Expressions en 1955, Shirley comenzó a grabar sus versiones únicas de los favoritos populares como "Blue Moon," "Lullaby of Birdland" y "Love for Sale.

Pronto se embarcó en una larga colaboración con el bajista Ken Fricker y el violonchelista Juri Taht, que a menudo se unían a él en el estudio y en el escenario como el Don Shirley Trio.

El trío tuvo un gran éxito con su álbum autotitulado de 1961, que incluía el éxito del Top 40 "Water Boy," y continuaron grabando juntos hasta 1972's The Don Shirley Point of View.

Actuaciones y otros trabajos

También en 1955, Shirley hizo su debut en el Carnegie Hall con Ellington y la Symphony of the Air Orchestra. A lo largo de los años actuó con la Sinfónica de Detroit, la Sinfónica de Chicago y la Orquesta de Cleveland, apareciendo en lugares tan prestigiosos como el Teatro de la Ópera de La Scala de Milán y el Metropolitan Opera House de Nueva York.

Tras la muerte de su buen amigo Ellington en 1974, Shirley compuso el "Divertimento para Duke de Don. Otras creaciones ambiciosas fueron sus variaciones sobre la historia de Orfeo en los infiernos, un poema tonal basado en Finnegans Wake de James Joyce y obras para piano, violonchelo y cuerdas.

Amistad con Tony Lip

Aunque se tomaron algunas libertades narrativas con el guión de El libro verde, incluyendo la decisión de condensar la gira de más de un año de Shirley en dos meses, la historia central de la relación profesional y personal de los protagonistas es en gran medida exacta. Cuando se conocieron en 1962, Shirley buscaba llevar su música a la carretera, pero desconfiaba del trato hostil que había recibido Nat King Cole en Alabama unos años antes; se decidió que Tony Lip, un italiano de clase trabajadora del Bronx y portero del club nocturno Copacabana de Manhattan, proporcionaría el músculo necesario.

Según el hijo de Lip, Nick Vallelonga, que escribió el guión, su padre quedó impactado por la discriminación de la que fue testigo durante la gira y se replanteó sus propios prejuicios al tiempo que desarrollaba una admiración por su empleador. Dijo que los hombres siguieron siendo muy amigos, con Shirley llamando indefectiblemente en las vacaciones, hasta que murieron con pocos meses de diferencia en 2013.

Vida personal

Shirley, que se casó una vez y se divorció, nunca tuvo hijos. Una escena de Libro verde le muestra esposado en una ducha de la YMCA tras mantener relaciones con otro hombre, lo que provocó preguntas sobre su sexualidad, aunque mantuvo este aspecto de su vida en privado.

Shirley no fue el único miembro de su familia que alcanzó el éxito profesional; sus hermanos Calvin y Edward se convirtieron en médicos, mientras que este último también desarrolló una estrecha amistad con Martin Luther King Jr.

Académicos y otros intereses

El músico era llamado a menudo "Dr. Shirley," lo que, según un artículo del New York Times de noviembre de 2018, puede deberse a sus títulos honoríficos, ya que nunca asistió a la escuela de posgrado. Sin embargo, otras fuentes afirman que Shirley se doctoró en música, artes litúrgicas y psicología, y siguió brevemente una carrera como psicólogo a principios de los años 50.

Sirley también hablaba, según se dice, ocho idiomas con fluidez y era un pintor de talento.

Tarde carrera

Obligado a reducir su producción tras desarrollar una tendinitis en su mano derecha a principios de los años 70, Shirley desapareció del ojo público a finales de la década. Un artículo del Times de 1982 informaba de que el músico estaba intentando volver a tocar con regularidad junto a sus compañeros de siempre en el Greenwich Village de Manhattan.

Shirley reapareció con alguna actuación ocasional a principios de la década de 2000. Con la ayuda de un devoto estudiante, montó un nuevo álbum, Home with Donald Shirley, en su sello Walbridge Music en 2001.

Muerte

Shirley murió por complicaciones de una enfermedad cardíaca en su casa de Nueva York, el 6 de abril de 2013. Tenía 86 años.

'Green Book'

En 2018, el público volvió a conocer la vida y el talento de Shirley a través de la película Green Book, dirigida por Peter Farrelly. La película mostraba la creciente amistad entre dos hombres de orígenes dispares durante una gira por el sur de Estados Unidos a principios de la década de 1960. Su título está sacado de una guía diseñada para ayudar a los automovilistas negros a encontrar un paso seguro en regiones poco amigables.

Libro Verde se llevó el Premio del Público en el Festival Internacional de Cine de Toronto de 2018 y fue promocionado como un contendiente al Oscar, aunque también recibió críticas por perpetrar el tropo del "salvador blanco" y por haber sido realizado sin consultar a la familia sobreviviente de Shirley.

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