Biografía Daniel Hale Williams

Daniel Hale Williams
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Daniel Hale Williams

Biografía

(1856–1931)
Daniel Hale Williams fue uno de los primeros médicos en realizar operaciones a corazón abierto en Estados Unidos y fundó un hospital con personal interracial.

¿Quién fue Daniel Hale Williams?


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Daniel Hale Williams hizo una carrera pionera en medicina. Médico afroamericano, en 1891 abrió el Provident Hospital, el primer centro médico con personal interracial. También fue uno de los primeros médicos en realizar con éxito una operación de pericardio a un paciente. Posteriormente, Williams se convirtió en cirujano jefe del Freedmen’s Hospital.

Vida temprana

Daniel Hale Williams III nació el 18 de enero de 1856 en Hollidaysburg, Pensilvania, hijo de Sarah Price Williams y Daniel Hale Williams II. La pareja tuvo varios hijos, y el mayor, Daniel H. Williams, heredó un negocio de barbería. También trabajó con la Liga de la Igualdad de Derechos, una organización de derechos civiles de los negros activa durante la época de la Reconstrucción.

Después de la muerte del mayor de los Williams, un Daniel de 10 años fue enviado a vivir a Baltimore, Maryland, con amigos de la familia. Se convirtió en aprendiz de zapatero, pero no le gustaba el trabajo y decidió volver con su familia, que se había trasladado a Illinois. Al igual que su padre, se dedicó a la barbería, pero finalmente decidió que quería seguir estudiando. Trabajó como aprendiz con el Dr. Henry Palmer, un cirujano de gran prestigio, y luego completó su formación en el Colegio Médico de Chicago.

Inaugura el primer hospital interracial

Williams estableció su propia consulta en el South Side de Chicago y enseñó anatomía en su alma mater, convirtiéndose también en el primer médico afroamericano en trabajar para el sistema de ferrocarril urbano de la ciudad. Williams, al que los pacientes llamaban Dr. Dan, adoptó procedimientos de esterilización en su consulta basados en los recientes descubrimientos de Louis Pasteur y Joseph Lister sobre la transmisión y prevención de gérmenes.

Debido a la discriminación de la época, los ciudadanos afroamericanos seguían sin poder ser admitidos en los hospitales y a los médicos negros se les denegaban los puestos de trabajo. Con la firme convicción de que esto debía cambiar, en mayo de 1891, Williams abrió el Hospital Provident y la Escuela de Formación de Enfermeras, el primer hospital del país con un programa de enfermería y de prácticas que contaba con un personal racialmente integrado. El centro, en el que Williams trabajó como cirujano, fue defendido públicamente por el famoso abolicionista y escritor Frederick Douglass.

Completa la cirugía a corazón abierto

En 1893, Williams siguió haciendo historia cuando operó a James Cornish, un hombre con una grave herida de arma blanca en el pecho que fue llevado a Provident. Sin los beneficios de una transfusión de sangre o de los procedimientos quirúrgicos modernos, Williams suturó con éxito el pericardio de Cornish, el saco membranoso que encierra el corazón, convirtiéndose así en una de las primeras personas en realizar una cirugía a corazón abierto. (Los médicos Francisco Romero y Henry Dalton habían realizado anteriormente operaciones de pericardio). Cornish vivió muchos años después de la operación.

En 1894, Williams se trasladó a Washington, D.C., donde fue nombrado cirujano jefe del Freedmen’s Hospital, que atendía a los afroamericanos anteriormente esclavizados. El centro había caído en el abandono y tenía una alta tasa de mortalidad. Williams trabajó con diligencia en su revitalización, mejorando los procedimientos quirúrgicos, aumentando la especialización, poniendo en marcha servicios de ambulancia y continuando con las oportunidades para los profesionales médicos negros, entre otras hazañas. En 1895, cofundó la Asociación Médica Nacional, una organización profesional para médicos negros, como alternativa a la Asociación Médica Americana, que no permitía la afiliación de afroamericanos.

Casamiento y carrera posterior

Williams dejó el Freedmen’s Hospital en 1898. Se casó con Alice Johnson, y los recién casados se mudaron a Chicago, donde Williams volvió a su trabajo en Provident. Poco después del cambio de siglo, trabajó en el Hospital del Condado de Cook y más tarde en el St. Luke’s, una gran institución médica con amplios recursos.

A partir de 1899, Williams también realizó viajes anuales a Nashville, Tennessee, donde fue profesor clínico visitante voluntario en el Meharry Medical College durante más de dos décadas. Se convirtió en miembro fundador del Colegio Americano de Cirujanos en 1913.

Muerte y legado

Williams sufrió un ataque de apoplejía en 1926 y murió cinco años después, el 4 de agosto de 1931, en Idlewild, Michigan.

Hoy en día, la labor de Williams como médico pionero y defensor de la presencia afroamericana en la medicina sigue siendo honrada por instituciones de todo el mundo.

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