Biografía Cornelius Vanderbilt

Cornelius Vanderbilt
Fotografía: ullstein bild/ullstein bild via Getty Images

Cornelius Vanderbilt

Biografía

(1794–1877)
Cornelius Vanderbilt fue un famoso industrial que se dedicó a los ferrocarriles y al transporte marítimo. Había acumulado la mayor fortuna de Estados Unidos en el momento de su muerte, en 1877.

¿Quién era Cornelius Vanderbilt?


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Cornelius Vanderbilt inició un negocio de transbordadores de pasajeros en el puerto de Nueva York con un barco, y luego fundó su propia compañía de barcos de vapor, llegando a controlar el tráfico del río Hudson. También proporcionó el primer servicio ferroviario entre Nueva York y Chicago. Cuando murió en 1877, Vanderbilt había amasado la mayor fortuna acumulada en Estados Unidos en aquella época. Vanderbilt está considerado como uno de los principales hombres de negocios de Estados Unidos, y se le atribuye el mérito de haber contribuido a dar forma a los Estados Unidos actuales.

Vida temprana

Vanderbilt nació el 27 de mayo de 1794 en Staten Island, Nueva York, hijo de Cornelius y Phebe Hand Vanderbilt. Su padre le inculcó un comportamiento franco y directo, y su madre, la frugalidad y el trabajo duro. A los 11 años, el joven Vanderbilt dejó la escuela para trabajar con su padre, transportando carga y pasajeros entre Staten Island y Manhattan. Cuenta la leyenda que a los 16 años, Vanderbilt dirigió un velero de dos mástiles, conocido como periauger; la empresa se hizo con el entendimiento de que tendría que compartir los beneficios con sus padres, que habían facilitado un préstamo. A través de un marketing agresivo, de acuerdos astutos y de la subcotización de la competencia—rasgos que practicaría toda su vida—ganó más de 1.000 dólares en su primer año.

A los 18 años, Vanderbilt contrató al gobierno de Estados Unidos para abastecer a los puestos de avanzada vecinos durante la Guerra de 1812. Aprendió el arte de la construcción de barcos y la navegación en aguas abiertas. Al final de la guerra, había amasado una pequeña flota de barcos y un capital de trabajo de 10.000 dólares transportando pasajeros y carga desde Boston hasta la bahía de Delaware. Con el tiempo recibiría el apodo de “Comodoro,” que adoptó.

Vida familiar problemática

El 19 de diciembre de 1813, para consternación de sus padres, Vanderbilt se casó con su prima hermana, Sophia Johnson. La pareja acabaría teniendo 13 hijos, de los cuales 11 llegaron a la edad adulta. A pesar de su éxito en los negocios, fue un padre y un marido terrible. Misógino de toda la vida, que quería tener más de tres hijos, Vanderbilt prestó poca atención a sus hijas y se cree que engañó a su mujer con prostitutas. Se dice que Vanderbilt internó a su hijo Cornelius Jeremiah en dos ocasiones en un manicomio. También emprendió la misma acción para Sophia en un momento dado, después de que Vanderbilt mostrara un interés amoroso por la joven institutriz de la familia.

Construyendo un imperio naviero

En 1817, viendo el potencial de una nueva tecnología, Vanderbilt se asoció con Thomas Gibbons en un negocio de barcos de vapor, la Union Line. Durante su permanencia con Gibbons, Vanderbilt aprendió a gestionar una gran operación comercial y se convirtió en un rápido estudioso de los asuntos legales. Gibbons transportaba clientes entre Nueva York y Nueva Jersey, lo que suponía una clara violación de un monopolio sancionado por el estado en 1808 y concedido a Robert Fulton y Robert Livingston. Aaron Ogden, que operaba el negocio de Fulton y Livingston y trabajaba con Gibbons, demandó a este último barquero por violar el monopolio. Vanderbilt y Gibbons contrataron a Daniel Webster para defender su posición. En el caso Gibbons contra Ogden, el Tribunal Supremo de Estados Unidos falló a favor de Gibbons, afirmando que la Cláusula de Comercio de la Constitución otorga al Congreso la autoridad exclusiva para regular el comercio interestatal. Por lo tanto, era inconstitucional que la legislatura de Nueva York otorgara a Ogden derechos exclusivos de embarque.

Tras la muerte de Thomas Gibbons en 1826, Vanderbilt quiso comprar la compañía, pero el hijo de Gibbons no quiso vender. Vanderbilt compró varios barcos y estableció la Dispatch Line, que hacía el recorrido entre Nueva York y Filadelfia. Mediante un marketing agresivo y unas tarifas bajas, Vanderbilt obligó al hijo de Gibbons a comprarle.

Vanderbilt pronto se hizo conocido por su aguda visión para los negocios. Durante la década de 1830, creó líneas marítimas rentables en la región de Nueva York, rebajando las tarifas de sus competidores y ofreciendo un servicio de primera. Los competidores lucharon y finalmente le pagaron para que se llevara su negocio a otra parte. Entonces trasladó sus operaciones al río Hudson, enfrentándose a la Hudson River Steamboat Association, otro monopolio. Aprovechando el lenguaje populista del presidente Andrew Jackson, bautizó su servicio con el nombre de "People’s Line’ ofreciendo tarifas baratas para todos. La Asociación lo compró por 100.000 dólares y pagos anuales de 5.000 dólares. La aplicación de este modelo de negocio en varias ocasiones hizo millonario a Vanderbilt.

Pero la riqueza no compró la respetabilidad de Vanderbilt. En la década de 1840, construyó una gran pero modesta casa familiar en el número 10 de Washington Place, en el actual Greenwich Village. Pero las élites de la ciudad tardaron en aceptarlo, pues lo consideraban inculto y rudo. Su letra era casi ilegible, su gramática atroz y llena de blasfemias. Sin embargo, no le importaba. Despreciaba la ostentación y llevaba una vida relativamente sencilla y disciplinada.

En 1851, Vanderbilt amplió su negocio de transporte marítimo, formando la Accessory Transit Company para transportar pasajeros desde la ciudad de Nueva York hasta San Francisco a través del istmo nicaragüense. Una vez más, el momento fue perfecto. La fiebre del oro de California trajo consigo una enorme demanda de pasaje a la costa oeste. Aunque ofrecía un viaje traicionero para sus usuarios, la Compañía de Tránsito fue un éxito. En 1852, su competencia se hartó y le ofreció 40.000 dólares al mes para que abandonara sus operaciones. A punto de cumplir 60 años, Vanderbilt estaba preparado para algo más. Compró un gran yate, bautizado como North Star, y se llevó a su extensa familia a un gran viaje por Europa que le costó medio millón de dólares.

Construyendo un imperio ferroviario

Durante la Guerra Civil, Vanderbilt donó el barco más grande de su flota, bautizado acertadamente como Vanderbilt, a la Armada de la Unión. En 1864, se había retirado del transporte marítimo, tras haber acumulado casi 30 millones de dólares de riqueza. A la edad de 70 años, Vanderbilt centró su atención en los ferrocarriles, adquiriendo la New York & Harlem and Hudson Line (que corría a lo largo del Canal de Erie), y luego fue tras el New York Central Railroad. En un acto despiadado, durante un crudo invierno en el que el Canal de Erie estaba congelado, se negó a aceptar los pasajeros o la carga de la Central, cortándoles las conexiones con las ciudades del oeste. Obligado a capitular, el Central Railroad vendió a Vanderbilt la participación mayoritaria, y éste acabó por consolidar su dominio sobre el tráfico ferroviario desde la ciudad de Nueva York hasta Chicago. Este nuevo conglomerado revolucionó las operaciones ferroviarias al estandarizar los procedimientos y los horarios, aumentando la eficiencia y disminuyendo los tiempos de viaje y envío.

Durante el siglo XIX, a medida que el rápido desarrollo de la tecnología y la innovación envolvían a la sociedad, muchos estadounidenses buscaban formas significativas de expresión espiritual. Algunos se inclinaron por las religiones más tradicionales, mientras que otros quedaron fascinados por el ocultismo. Tras la muerte de su esposa en 1868, Vanderbilt buscó la ayuda de las hermanas Chaflin, dos médiums que afirmaban poder traer los espíritus de los difuntos. Sin embargo, su familia no se dejó impresionar y temió que su padre fuera víctima de los charlatanes. Le presentaron a una prima lejana, Frank Armstrong (llamada así por la promesa de sus padres de llamar a su primer hijo con el nombre de un amigo de la familia), menor que él durante décadas, que se convirtió en su segunda esposa.

En 1871, Vanderbilt financió un monumento a su imperio: el Grand Central Depot. La terminal del New York Central Railroad se construyó con características como andenes elevados, un techo de cristal en forma de globo que abarcaba todas las vías y zonas de embarque a las que sólo podían acceder los pasajeros. Por insistencia de la ciudad, las vías se sumergieron por debajo del nivel de la calle para reducir el ruido y el humo.

Años finales, muerte y legado

Hacia el final de su vida, Vanderbilt no tenía planes de donar su fortuna a la caridad. Había vivido la mayor parte de su vida con relativa modestia, teniendo en cuenta su estratosférica riqueza. Su única extravagancia parecía ser la compra de caballos de carreras. Sin embargo, en 1873, su esposa, Frank, le presentó al reverendo Holland Nimmons McTyeire, quien pidió a Vanderbilt que le ayudara a financiar una universidad metodista en Tennessee. Las conversaciones se prolongaron durante varios años y, en el momento de su muerte, Vanderbilt había prometido una donación cercana al millón de dólares para lo que se convertiría en la Universidad de Vanderbilt.

En 1876, Vanderbilt enfermó y comenzó una marcha de la muerte de ocho meses. En consonancia con su personalidad combativa, fue un paciente horrible, enfadado con sus médicos, llamándolos «viejas abuelas» y, en un momento dado, abandonando su lecho de muerte para sermonear a los periodistas que vigilaban fuera de su casa. Murió el 4 de enero de 1877, presumiblemente de agotamiento, provocado por las complicaciones asociadas a los trastornos intestinales, estomacales y cardíacos, que también pudieron estar relacionados con la sífilis.

En su testamento, dejó 90 millones de dólares, la mayor parte de su patrimonio, a su hijo William Henry, que trabajaba en el negocio de su padre, y 7,5 millones de dólares a los cuatro hijos de William&#x2019. Su otro hijo, el enfermizo Cornelius Jeremiah, recibió un fondo fiduciario de 200.000 dólares. Su mujer y sus hijas recibieron supuestamente cantidades que oscilaban entre los 200.000 y los 500.000 dólares, así como propiedades y acciones.

Hoy en día, se estima que Vanderbilt habría tenido un valor superior a los 200.000 millones de dólares, si se calcula su riqueza con el producto interior bruto de la nación en 1877. Esto le convertiría en la segunda persona más rica de la historia de Estados Unidos, después del cofundador de Standard Oil, John D. Rockefeller. Entre los descendientes de Vanderbilt están la diseñadora de moda Gloria Vanderbilt y su hijo, el presentador de noticias de televisión Anderson Cooper.

El editor Edward J. Renehan Jr. escribió en 2007 Commodore: The Life of Cornelius Vanderbilt mientras que el historiador T.J. Stiles escribió un libro ganador del Premio Pulitzer sobre la vida del industrial — The First Tycoon: The Epic Life of Cornelius Vanderbilt (2009).

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