Biografía Chuck Berry

Chuck Berry
Fotografía: Michael Ochs Archives/Getty Images

Chuck Berry

Biografía

(1926–2017)
Chuck Berry fue uno de los intérpretes de rock ‘n’ roll más influyentes de la historia de la música. Es conocido por canciones como «Maybellene» y «Johnny B. Goode».

¿Quién era Chuck Berry?


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Considerado por muchos como el "padre del rock 'n' roll," Chuck Berry tuvo una temprana exposición a la música en la escuela y la iglesia. De adolescente, fue enviado a prisión durante tres años por robo a mano armada. Comenzó a producir éxitos en la década de 1950, entre ellos "Johnny B. Goode," de 1958, y tuvo su primer éxito número 1 en 1972 con "My Ding-a-Ling." Con sus letras ingeniosas y sonidos distintivos, Berry se convirtió en una de las figuras más influyentes en la historia de la música rock.

Vida temprana en San Luis

Chuck Berry nació como Charles Edward Anderson Berry el 18 de octubre de 1926, en San Luis, Missouri. Sus padres, Martha y Henry Berry, eran nietos de personas esclavizadas, y se encuentran entre los muchos afroamericanos que emigraron del sur rural a San Luis en busca de empleo durante la época de la Primera Guerra Mundial. Martha fue una de las pocas mujeres negras de su generación que obtuvo una educación universitaria, y Henry fue un industrioso carpintero, además de diácono de la Iglesia Bautista de Antioquía.

En la época en que nació Berry, San Luis era una ciudad fuertemente segregada. Creció en un barrio del norte de San Luis llamado Ville— una comunidad negra de clase media autónoma que era un refugio para los negocios e instituciones de propiedad negra. El barrio estaba tan segregado que Berry nunca se había cruzado con un blanco hasta que, a los tres años, vio a varios bomberos blancos apagando un incendio. ''Pensé que estaban tan asustados que sus caras estaban blanqueadas por el miedo a acercarse al gran incendio,'' recordó una vez. ''Papá me dijo que eran gente blanca, y que su piel siempre estaba blanca de esa manera, de día o de noche.

El cuarto de seis hijos, Berry tenía una gran variedad de intereses y aficiones cuando era niño. Le gustaba hacer trabajos de carpintería para su padre y aprendió fotografía con su tío, Harry Davis, fotógrafo profesional. Berry también mostró un temprano talento para la música y comenzó a cantar en el coro de la iglesia a la edad de seis años. Asistió a la Sumner High School, una prestigiosa institución privada que fue la primera escuela secundaria exclusivamente para negros al oeste del Mississippi. Para el concurso anual de talentos de la escuela, Berry cantó "Confessin' the Blues" de Jay McShann, acompañado por un amigo a la guitarra. Aunque la administración de la escuela se enfadó por lo que consideraba el contenido crudo de la canción, la actuación fue un gran éxito entre el alumnado y despertó el interés de Berry por aprender a tocar la guitarra. Poco después empezó a tomar clases de guitarra con la leyenda del jazz local Ira Harris.

Berry también se convirtió en una especie de alborotador en el instituto. No le interesaban sus estudios y se sentía limitado por el estricto decoro y la disciplina. En 1944, a la edad de 17 años, Berry y dos amigos abandonaron el instituto y emprendieron un improvisado viaje por carretera a California. No habían ido más allá de Kansas City cuando se encontraron con una pistola abandonada en un aparcamiento y, presas de un terrible arrebato de desacierto juvenil, decidieron emprender una juerga de robos. Blandiendo la pistola, asaltaron una panadería, una tienda de ropa y una barbería, y luego robaron un coche antes de ser detenidos por los agentes de carretera. Los tres jóvenes recibieron la pena máxima—10 años de cárcel—a pesar de ser menores de edad y delincuentes por primera vez.

Berry cumplió tres años en el Reformatorio Intermedio para Jóvenes en las afueras de Jefferson, Missouri, antes de obtener la libertad por buena conducta el 18 de octubre de 1947, fecha en la que cumplía 21 años. Regresó a San Luis, donde trabajó para el negocio de construcción de su padre y a tiempo parcial como fotógrafo y como conserje en una fábrica de automóviles local.

En 1948, Berry se casó con Themetta "Toddy" Suggs, con quien acabaría teniendo cuatro hijos. También retomó la guitarra cuando, en 1951, su antiguo compañero de instituto Tommy Stevens le invitó a unirse a su banda. Tocaron en clubes nocturnos negros de San Luis, y Berry no tardó en ganarse una reputación por su animado espectáculo. A finales de 1952, conoció a Jonnie Johnson, un pianista de jazz local, y se unió a su banda, el Sir John's Trio. Berry revitalizó la banda e introdujo números country alegres en el repertorio de jazz y música pop del grupo. Actuaron en el Cosmopolitan, un club nocturno negro de lujo en East St. Louis, que empezó a atraer a clientes blancos.

Nacimiento del Rock 'n' Roll

A mediados de la década de 1950, Berry empezó a hacer viajes por carretera a Chicago, la capital del medio oeste de la música negra, en busca de un contrato discográfico. A principios de 1955, conoció al legendario músico de blues Muddy Waters, quien le sugirió que fuera a reunirse con Chess Records. Unas semanas más tarde, Berry escribió y grabó una canción llamada "Maybellene" y la llevó a los ejecutivos de Chess. Inmediatamente le ofrecieron un contrato; en pocos meses, "Maybellene" había alcanzado el número 1 en las listas de R&B y el número 5 en las listas de pop. Con su mezcla única de un ritmo de rhythm and blues, de licks de guitarra country y del sabor del blues de Chicago y de la narración de historias, muchos historiadores de la música consideran "Maybellene" la primera verdadera canción de rock 'n' roll.

Berry no tardó en lanzar otros singles únicos que siguieron forjando el nuevo género del rock 'n' roll: "Roll Over, Beethoven," "Too Much Monkey Business" y "Brown-Eyed Handsome Man," entre otros. Berry consiguió atraer a los jóvenes blancos sin alienar a sus fans negros, mezclando sonidos de blues y R&B con una narrativa que hablaba de los temas universales de la juventud. A finales de la década de 1950, canciones como "Johnny B. Goode" "Sweet Little Sixteen" y "Carol" consiguieron colarse en el Top 10 de las listas de éxitos del pop al lograr la misma popularidad entre los jóvenes de ambos lados de la división racial. "Hice discos para la gente que los compraría" dijo Berry. "Sin color, sin etnia, sin política—No quiero eso, nunca lo quise. ''

La fulgurante carrera musical de Berry volvió a descarrilar en 1961, cuando fue condenado en virtud de la Ley Mann por transportar ilegalmente a una mujer a través de las fronteras estatales con "fines inmorales"; Tres años antes, en 1958, Berry había abierto el Club Bandstand en el distrito comercial del centro de San Luis, predominantemente blanco. Al año siguiente, mientras viajaba por México, conoció a una camarera de 14 años—y a veces prostituta—y la trajo a San Luis para que trabajara en su club. Sin embargo, la despidió sólo unas semanas más tarde, y cuando ella fue detenida por prostitución, se presentaron cargos contra Berry que acabaron con él pasando otros 20 meses en la cárcel.

Cuando Berry salió de la cárcel en 1963, retomó su actividad justo donde la había dejado, escribiendo y grabando canciones populares e innovadoras. Entre sus éxitos de la década de 1960 se encuentran "Nadine," "You Can Never Tell," "Promised Land" y "Dear Dad." No obstante, Berry no volvió a ser el mismo hombre tras su segunda estancia en prisión. Carl Perkins, su amigo y compañero en una gira de conciertos por Gran Bretaña en 1964, observó: "Nunca vi a un hombre tan cambiado. Antes era un tipo fácil, de los que se juntan en los camerinos, se sientan a intercambiar ritmos y bromas. En Inglaterra era frío, muy distante y amargado. No fue sólo la cárcel, fueron esos años de noches de juerga, que pueden matar a un hombre, pero creo que fue sobre todo la cárcel». Aunque Berry continuó actuando hasta la década de 1990, nunca recuperó la energía magnética y la originalidad que le habían catapultado a la fama durante los años 50 y 60.

Salón de la Fama del Rock and Roll

Berry sigue siendo uno de los músicos más influyentes del género. En 1985, recibió el premio Grammy Lifetime Achievement Award. Un año después, en 1986, se convirtió en el primer miembro del Salón de la Fama del Rock and Roll. Quizá la mejor medida de la influencia de Berry sea el grado en que otros artistas populares han copiado su obra. Los Beach Boys, los Rolling Stones y los Beatles han versionado varias canciones de Chuck Berry, y las influencias de Berry—tanto sutiles como profundas—impregnan toda su música.

Al presentar a Berry en el Salón de la Fama del Rock and Roll, Keith Richards, de los Rolling Stones, dijo: «Es muy difícil para mí hablar de Chuck Berry porque he tocado todos sus temas. Este es el hombre que lo empezó todo! "En su 90 cumpleaños, la leyenda de la música anunció que tenía planes de lanzar un nuevo álbum dedicado a Themetta, a la que llamaba Toddy, su esposa desde hace 68 años. "Este disco está dedicado a mi amada Toddy," dijo en un comunicado. "Mi querida', ¡me estoy haciendo viejo! He trabajado en este disco durante mucho tiempo. Ahora puedo colgar los zapatos!

Muerte y legado

Berry murió el 18 de marzo de 2017, a los 90 años. Se le recuerda como un padre fundador del rock 'n' roll, cuya carrera pionera influyó en generaciones de músicos.

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