Biografía Christopher Columbus

Christopher Columbus
Fotografía: Fine Art Images/Heritage Images/Getty Images

Christopher Columbus

Biografía

(c. 1451–1506)
El explorador italiano Cristóbal Colón descubrió el «Nuevo Mundo» de las Américas en una expedición patrocinada por el rey Fernando de España en 1492.

¿Quién fue Cristóbal Colón?


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Cristóbal Colón fue un explorador y navegante italiano. En 1492, cruzó el Océano Atlántico desde España en la Santa María, con la Pinta y la Niña al lado, con la esperanza de encontrar una nueva ruta hacia la India.

Entre 1492 y 1504, realizó un total de cuatro viajes al Caribe y Sudamérica y se le ha atribuido – y culpado – la apertura de las Américas a la colonización europea.

Años tempranos

Columbus nació en 1451 en la República de Génova, parte de la actual Italia. A los 20 años se trasladó a Lisboa, Portugal, y más tarde se instaló en España, que siguió siendo su lugar de residencia durante toda su vida.

Columbus se hizo a la mar por primera vez siendo un adolescente, participando en varios viajes comerciales por el Mediterráneo y el mar Egeo. Uno de esos viajes, a la isla de Quíos, en la actual Grecia, fue el que más cerca estuvo de Asia.

Su primer viaje al Océano Atlántico en 1476 casi le costó la vida, ya que la flota comercial con la que navegaba fue atacada por corsarios franceses frente a la costa de Portugal. Su barco se quemó y Colón tuvo que nadar hasta la costa portuguesa.

Se dirigió a Lisboa, Portugal, donde se estableció y se casó con Filipa Perestrelo. La pareja tuvo un hijo, Diego, hacia 1480. Su esposa murió poco después y Colón se trasladó a España. Tuvo un segundo hijo, Fernando, que nació fuera del matrimonio en 1488 con Beatriz Enríquez de Arana.

Después de participar en varias otras expediciones a África, Colón adquirió conocimientos sobre las corrientes atlánticas que fluyen hacia el este y el oeste de las Islas Canarias.

La ruta de Colón

Las islas asiáticas cercanas a China e India eran legendarias por sus especias y oro, lo que las convertía en un destino atractivo para los europeos, pero el dominio musulmán de las rutas comerciales a través de Oriente Medio dificultaba los viajes hacia el este.

Columbus ideó una ruta para navegar hacia el oeste a través del Atlántico para llegar a Asia, creyendo que sería más rápido y seguro. Calculó que la Tierra era una esfera y que la distancia entre las Islas Canarias y Japón era de unas 2.300 millas.

Muchos de los expertos náuticos de la época no estaban de acuerdo. Se adhirieron a la estimación (ahora conocida como exacta) del siglo II a.C. de que la circunferencia de la Tierra era de 25.000 millas, lo que hacía que la distancia real entre las Islas Canarias y Japón fuera de unas 12.200 millas terrestres.

A pesar de su desacuerdo con Colón en cuestiones de distancia, coincidieron en que un viaje hacia el oeste desde Europa sería una ruta acuática ininterrumpida.

Columbus propuso un viaje de descubrimiento en tres barcos a través del Atlántico primero al rey portugués, luego a Génova y finalmente a Venecia. Fue rechazado en todas las ocasiones.

En 1486, se dirigió a la monarquía española de la reina Isabel de Castilla y Fernando II de Aragón. Su objetivo era una guerra con los musulmanes, y sus expertos en náutica eran escépticos, por lo que inicialmente rechazaron a Colón.

La idea, sin embargo, debió de intrigar a los monarcas, ya que mantuvieron a Colón en un contrato. Colón siguió presionando a la corte real y pronto el ejército español capturó el último bastión musulmán de Granada en enero de 1492. Poco después, los monarcas aceptaron financiar su expedición.

Barcos

A finales de agosto de 1492, Colón partió de España desde el puerto de Palos de la Frontera.

Viajaba con tres barcos: Colón en la mayor Santa María (un tipo de barco conocido como caracol), con la Pinta y la Niña (ambas carabelas de estilo portugués) al lado.

¿Cuándo descubrió Colón América?

El 12 de octubre de 1492, tras 36 días de navegación hacia el oeste por el Atlántico, Colón y varios tripulantes pisaron una isla de las actuales Bahamas, reclamándola para España.

Allí, su tripulación se encontró con un grupo tímido pero amistoso de nativos que estaban abiertos al comercio con los marineros, intercambiando cuentas de vidrio, bolas de algodón, loros y lanzas. Los europeos también se fijaron en los trozos de oro que los nativos llevaban como adorno.

Columbus y sus hombres continuaron su viaje, visitando las islas de Cuba (que él creía que era la China continental) y La Española (actualmente Haití y la República Dominicana, que Colón pensaba que podía ser Japón) y reuniéndose con los líderes de la población nativa.

Durante este tiempo, la Santa María naufragó en un arrecife frente a la costa de La Española. Con la ayuda de algunos isleños, los hombres de Colón rescataron lo que pudieron y construyeron el asentamiento Villa de la Navidad con la madera del barco.

Treinta y nueve hombres se quedaron para ocupar el asentamiento. Convencido de que su exploración había llegado a Asia, zarpó de vuelta a casa con los dos barcos restantes. Al regresar a España en 1493, Colón dio un informe brillante y algo exagerado y fue recibido calurosamente por la corte real.

Viajes

En 1493, Colón se hizo a la mar en su segunda expedición y exploró más islas del océano Caribe. Al llegar a La Española, Colón y su tripulación descubrieron que el asentamiento de Navidad había sido destruido con todos los marineros masacrados.

Desafiando los deseos de la reina local, que consideraba ofensiva la esclavitud, Colón estableció una política de trabajos forzados sobre la población nativa para reconstruir el asentamiento y explorar en busca de oro, creyendo que resultaría rentable. Sus esfuerzos produjeron pequeñas cantidades de oro y un gran odio entre la población nativa.

Antes de regresar a España, Colón dejó a sus hermanos Bartolomé y Diego para que gobernaran el asentamiento de La Española y navegó brevemente por las islas más grandes del Caribe, convenciéndose además de que había descubierto las islas exteriores de China.

No fue hasta su tercer viaje que Colón llegó realmente a tierra firme, explorando el río Orinoco en la actual Venezuela. Desgraciadamente, las condiciones en el asentamiento de La Española se habían deteriorado hasta el punto de estar a punto de estallar, ya que los colonos afirmaban que habían sido engañados por las afirmaciones de Colón sobre las riquezas y se quejaban de la mala gestión de sus hermanos.

La Corona española envió a un funcionario real que arrestó a Colón y lo despojó de su autoridad. Volvió a España encadenado para enfrentarse a la corte real. Más tarde se retiraron los cargos, pero Colón perdió sus títulos como gobernador de las Indias y, durante un tiempo, gran parte de las riquezas obtenidas durante sus viajes.

Viaje final

Después de convencer al rey Fernando de que un viaje más traería las abundantes riquezas prometidas, Colón realizó el que sería su último viaje en 1502, recorriendo la costa oriental de Centroamérica en una infructuosa búsqueda de una ruta hacia el océano Índico.

Una tormenta hizo naufragar uno de sus barcos, dejando al capitán y a sus marineros varados en la isla de Cuba. Durante este tiempo, los isleños locales, cansados del mal trato de los españoles y de su obsesión por el oro, se negaron a darles comida.

En un arranque de inspiración, Colón consultó un almanaque e ideó un plan para «castigar» a los isleños quitándoles la luna. El 29 de febrero de 1504, un eclipse lunar alarmó a los nativos lo suficiente como para restablecer el comercio con los españoles. En julio llegó un grupo de rescate enviado por el gobernador real de La Española, y Colón y sus hombres fueron llevados de vuelta a España en noviembre de 1504.

En los dos años que le quedaban de vida tras su último viaje a las Américas, Colón luchó por recuperar sus títulos perdidos. Aunque recuperó parte de sus riquezas en mayo de 1505, sus títulos nunca fueron devueltos.

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Muerte

Colón murió probablemente de una artritis severa tras una infección el 20 de mayo de 1506, creyendo todavía que había descubierto una ruta más corta hacia Asia.

El Intercambio Colombino: Un legado complejo

Se ha atribuido a Colón el mérito de haber abierto las Américas a la colonización europea, así como la culpa de la destrucción de los pueblos nativos de las islas que exploró. En última instancia, no logró encontrar lo que se proponía: una nueva ruta hacia Asia y las riquezas que prometía.

En lo que se conoce como el Intercambio Colombino, las expediciones de Colón pusieron en marcha la transferencia generalizada de personas, plantas, animales, enfermedades y culturas que afectaron en gran medida a casi todas las sociedades del planeta.

El caballo procedente de Europa permitió a las tribus nativas de las Grandes Llanuras de Norteamérica pasar de un estilo de vida nómada a otro de caza. El trigo, procedente del Viejo Mundo, se convirtió rápidamente en la principal fuente de alimentación de los habitantes de América. El café de África y la caña de azúcar de Asia se convirtieron en los principales cultivos comerciales de los países latinoamericanos. Y los alimentos procedentes de América, como las patatas, los tomates y el maíz, se convirtieron en alimentos básicos para los europeos y ayudaron a aumentar su población.

El Intercambio Colombino también trajo nuevas enfermedades a ambos hemisferios, aunque los efectos fueron mayores en América. La viruela, procedente del Viejo Mundo, diezmó a millones de nativos americanos hasta reducirlos a una fracción de su número original. Esto, más que cualquier otro factor, permitió la dominación europea de las Américas.

Los beneficios del Intercambio Colombino fueron inicialmente para los europeos y finalmente para el resto del mundo. Las Américas fueron alteradas para siempre y las culturas de las civilizaciones indígenas, antes vibrantes, fueron cambiadas y perdidas, negando al mundo cualquier comprensión completa de su existencia.

Afirmación del descubrimiento de la Santa María

En mayo de 2014, Colón fue noticia al conocerse que un equipo de arqueólogos podría haber encontrado la Santa María en la costa norte de Haití. Barry Clifford, el líder de esta expedición, dijo al periódico Independent que "toda la geografía, la topografía submarina y las pruebas arqueológicas sugieren fuertemente que este naufragio es el famoso buque insignia de Colón, la Santa María".

Después de una minuciosa investigación por parte de la agencia de la ONU, la UNESCO, se determinó que el naufragio data de un período posterior y se encuentra demasiado lejos de la costa para ser la Santa María.

Ver "Cristóbal Colón: Explorador del Nuevo Mundo" en HISTORY Vault

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