Biografía Christa Mcauliffe

Christa McAuliffe
Fotografía: NASA

Christa McAuliffe

Biografía

(1948–1986)
La profesora de instituto Christa McAuliffe fue la primera civil estadounidense seleccionada para ir al espacio. Murió en la explosión del transbordador espacial «Challenger» en 1986.

¿Quién era Christa McAuliffe?


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Christa McAuliffe, profesora de instituto, hizo historia al convertirse en la primera civil estadounidense seleccionada para ir al espacio en 1985. El 28 de enero de 1986, McAuliffe subió al transbordador espacial Challenger en Cabo Cañaveral, Florida. El transbordador explotó poco después del despegue, matando a todos los que iban a bordo.

Vida temprana

Nacida como Sharon Christa Corrigan el 2 de septiembre de 1948 en Boston (Massachusetts), Christa McAuliffe fue la primera de los cinco hijos de Edward y Grace Corrigan. Cuando tenía 5 años, ella y su familia se trasladaron a Framingham, Massachusetts. McAuliffe, una niña aventurera, creció en un tranquilo barrio suburbano durante la era espacial.

McAuliffe se graduó en el Marian High School en 1966 y se matriculó en el Framingham State College, donde estudió historia americana y educación. Se licenció en 1970 y poco después se casó con Steven McAuliffe. La pareja se conoció y se enamoró durante sus años de instituto.

Por aquel entonces, McAuliffe comenzó su carrera como educadora, enseñando historia americana e inglés a estudiantes de secundaria en Maryland. En 1976, ella y Steven tuvieron un hijo, Scott. Tras obtener un máster en educación en el Bowie State College en 1978, McAuliffe y su familia se trasladaron a New Hampshire. En 1981, cuando el primer transbordador espacial dio la vuelta a la Tierra, McAuliffe se aseguró de que sus alumnos tomaran notas. Tres años más tarde, el presidente Ronald Reagan y la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) anunciaron un nuevo y audaz programa, el Proyecto Profesor en el Espacio.

Seleccionada para una misión espacial

McAuliffe era una profesora extraordinaria con el sueño de ser pasajera en el transbordador espacial, así que cuando la NASA anunció un concurso para llevar a un profesor al espacio, aprovechó la oportunidad y se presentó. McAuliffe ganó el concurso, superando a más de 11.000 aspirantes. El vicepresidente George H.W. Bush dio la buena noticia en una ceremonia especial en la Casa Blanca, afirmando que McAuliffe iba a ser la "primera ciudadana privada pasajera en la historia de los vuelos espaciales". En cuanto a McAuliffe, vio la misión espacial como una oportunidad de ir a la última excursión. Creía que participando en la misión podría ayudar a los estudiantes a entender mejor el espacio y el funcionamiento de la NASA.

Uno de los aspectos más difíciles del programa fue dejar a su familia para realizar un extenso entrenamiento. Se dirigió al Centro Espacial Johnson en Houston, Texas, en septiembre de 1985, y sólo regresó para las vacaciones. Más que ningún otro año, 1986 iba a ser el año del transbordador espacial, con 15 vuelos programados. La misión de McAuliffe, STS-51L, iba a ser la primera en salir al espacio.

El transbordador estaba originalmente programado para despegar el 22 de enero, pero hubo múltiples retrasos. El primero fue un retraso rutinario de programación. El segundo se debió a una tormenta de polvo en un lugar de aterrizaje de emergencia. El tercer retraso se debió a las inclemencias del tiempo en el lugar de lanzamiento. Un último retraso se debió a un problema técnico con el mecanismo de cierre de una puerta.

Mira ahora: Christa McAuliffe: maestra en el espacio en HISTORY Vault

Tragedia del Challenger

El 28 de enero de 1986, los amigos y la familia de McAuliffe, incluidos sus dos hijos, observaron y esperaron ansiosos el despegue del transbordador espacial Challenger desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida. Sus alumnos de Concord también sintonizaron con el resto del país para ver la histórica expedición espacial. Sin embargo, menos de dos minutos después del despegue, el transbordador explotó y todos los que iban a bordo murieron.

"La tripulación del transbordador espacial Challenger nos honró por la forma en que vivieron sus vidas. Nunca los olvidaremos, ni la última vez que los vimos, esta mañana, mientras se preparaban para su viaje y se despedían y 'deslizaban los hoscos lazos de la tierra' para 'tocar el rostro de Dios.' " – Ronald Reagan, 28 de enero de 1986

Una nación conmocionada lloró el fallecimiento de los siete miembros de la tripulación del Challenger. El presidente Reagan se refirió a la tripulación como héroes poco después del accidente: "Esta América, a la que Abraham Lincoln llamó la última y mejor esperanza del hombre en la Tierra, se construyó sobre el heroísmo y el noble sacrificio," afirmó. "Fue construida por hombres y mujeres como nuestros viajeros de siete estrellas, que respondieron a una llamada más allá del deber, que dieron más de lo que se esperaba o se requería y que pensaron poco en la recompensa mundana."

La NASA pasó meses analizando el incidente, determinando más tarde que los problemas con el cohete impulsor sólido derecho habían sido la causa principal del desastre. Los resultados revelaron que una junta había fallado en el cohete propulsor, que el frío había afectado a las juntas tóricas y que una fuga había provocado la ignición del combustible.

Legado duradero

Después de su muerte, esta valiente educadora recibió la Medalla de Honor del Espacio del Congreso. Como homenaje a su memoria, un planetario en Concord recibió su nombre, así como un asteroide y un cráter en la Luna. Además, se creó el Centro Christa Corrigan McAuliffe en el Framingham State College para continuar con su legado y apoyar el avance de las prácticas educativas en toda la región.

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