Biografía Chien Shiung Wu

Chien-Shiung Wu
Fotografía: Bettmann / Contributor

Chien-Shiung Wu

Biografía

(1912–1997)
La física nuclear chino-estadounidense Chien-Shiung Wu, también conocida como «la primera dama de la física», contribuyó al Proyecto Manhattan e hizo historia con un experimento que refutó la hipotética ley de conservación de la paridad.

¿Quién fue Chien-Shiung Wu?


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Chien-Shiung Wu fue una física nuclear chino-estadounidense que ha sido apodada «la primera dama de la física», «la reina de la investigación nuclear» y «la Madame Curie china». A lo largo de su carrera, recibió numerosos galardones, como el Premio Comstock de Física (1964), el Premio Bonner (1975), la Medalla Nacional de la Ciencia (1975) y el Premio Wolf de Física (premio inaugural, 1978). Su libro Beta Decay (1965) sigue siendo una referencia estándar para los físicos nucleares. Wu falleció en 1997 a la edad de 84 años.

Vida temprana y educación

Nacida en la pequeña ciudad de Liu He (Ho), situada cerca de Shanghai (China), el 31 de mayo de 1912, hija de Zhong-Yi y Fanhua Fan, Chien-Shiung Wu era la única hija y la mediana de tres hermanos. La educación era importante para la familia Wu. Su madre, maestra, y su padre, ingeniero, la animaron a dedicarse a las ciencias y las matemáticas desde muy joven. Asistió a una de las primeras escuelas primarias que admitían niñas, la Mingde Women's Vocational Continuing School, fundada por su padre, y después se marchó a un internado, la Soochow (Suzhou) School for Girls, y se matriculó en el programa de enseñanza de la Escuela Normal. Más tarde asistió a la escuela pública Gong Xue de Shanghai durante un año. En 1930, Wu se matriculó en una de las instituciones de enseñanza superior más antiguas y prestigiosas de China, la Universidad de Nanjing (o Nankín), también conocida como Universidad Nacional Central, donde primero se dedicó a las matemáticas, pero rápidamente cambió su especialidad por la física, inspirada por Marie Curie. Se graduó con los máximos honores de su clase con una licenciatura en 1934.

Tras su graduación, enseñó durante un año en la Universidad Nacional de Chekiang (Zhejiang) en Hangzhou y trabajó en un laboratorio de física en la Academia Sinica, donde realizó su primera investigación experimental en cristalografía de rayos X (1935-1936) bajo la tutela de Jing-Wei Gu, una profesora. El Dr. Gu la animó a realizar estudios de posgrado en Estados Unidos y, en 1936, visitó la Universidad de California en Berkeley. Allí conoció al profesor Ernest Lawrence, responsable del primer ciclotrón y que más tarde ganaría un premio Nobel, y a otro estudiante de física chino, Luke Chia Yuan, que influyeron en ella para que permaneciera en Berkeley y obtuviera su doctorado. El trabajo de posgrado de Wu&apos se centró en un tema muy deseado en aquella época: los productos de fisión del uranio.

Carrera académica

Tras completar su doctorado en 1940, Wu se casó con su compañero de posgrado, Luke Chia-Liu Yuan, el 30 de mayo de 1942, y ambos se trasladaron a la costa este, donde Yuan trabajó en la Universidad de Princeton y Wu en el Smith College. Al cabo de unos años, aceptó una oferta de la Universidad de Princeton como primera mujer instructora contratada para formar parte del cuerpo docente. En 1944 se incorporó al Proyecto Manhattan de la Universidad de Columbia, donde ayudó a resolver un problema que el físico Enrico Fermi no podía determinar. También descubrió una forma de enriquecer el mineral de uranio para producir grandes cantidades de uranio como combustible para la bomba. Vincent seguiría los pasos de Wu’y también se convertiría en científico nuclear.

Exclusión del Premio Nobel

Después de dejar el Proyecto Manhattan en 1945, Wu pasó el resto de su carrera en el Departamento de Física de Columbia como la principal experimentalista indiscutible en desintegración beta y física de la interacción débil. Tras ser abordada por dos físicos teóricos masculinos, Tsung-Dao Lee y Chen Ning Yang, "los experimentos de Wu' utilizando cobalto-60, una forma radiactiva del metal cobalto" refutaron "la ley de la paridad (la ley de la mecánica cuántica que sostenía que dos sistemas físicos, como los átomos, son imágenes especulares que se comportan de forma idéntica). "Desgraciadamente, aunque esto supuso un premio Nobel para Yang y Lee en 1957, Wu fue excluida, al igual que muchas otras científicas de la época. Wu era consciente de la injusticia de género y, en un simposio del MIT celebrado en octubre de 1964, declaró: «Me pregunto si los diminutos átomos y núcleos, o los símbolos matemáticos, o las moléculas de ADN tienen alguna preferencia por el tratamiento masculino o femenino». En 1958, fue la primera mujer en obtener el premio Research Corporation y la séptima mujer elegida para la Academia Nacional de Ciencias. También recibió la Medalla John Price Wetherill del Instituto Franklin (1962), el Premio Cyrus B. Comstock de la Academia Nacional de Ciencias en Física (primera mujer en recibir este premio, 1964), el Premio Bonner (1975), la Medalla Nacional de Ciencias (1975) y el Premio Wolf de Física (premio inaugural, 1978). Fue la primera mujer en recibir un doctorado de la Universidad de Princeton (1958), y recibió numerosos títulos honoríficos.

En 1974 fue nombrada Científica del Año por la revista Industrial Research Magazine y en 1976 fue la primera mujer en ocupar la presidencia de la Sociedad Americana de Física. En 1990, la Academia China de las Ciencias bautizó el asteroide 2752 con su nombre (fue la primera científica viva en recibir este honor) y, cinco años después, Tsung-Dao Lee, Chen Ning Yang, Samuel C. C. Ting y Yuan T. Lee fundaron la Fundación Educativa Wu Chien-Shiung en Taiwán con el fin de ofrecer becas a jóvenes aspirantes a científicos. En 1998, Wu ingresó en el Salón Nacional de la Fama de las Mujeres de Estados Unidos, un año después de su muerte.

Vida posterior y legado

Después de ser ascendida a asociada (1952) y luego a profesora titular (1958) y de convertirse en la primera mujer en ocupar un puesto de profesora titular en el departamento de física de Columbia, fue nombrada primera profesora de física Michael I. Pupin en 1973. Su investigación posterior se centró en las causas de la anemia falciforme. Wu se retiró de Columbia en 1981 y dedicó su tiempo a programas educativos en la República Popular China, Taiwán y Estados Unidos. Fue una gran defensora de la promoción de las niñas en STEM (Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas) y dio muchas conferencias para apoyar esta causa, convirtiéndose en un modelo para las jóvenes científicas de todo el mundo.

Chien-Shiung Wu falleció por complicaciones de un derrame cerebral el 16 de febrero de 1997 en Nueva York a la edad de 84 años. Sus restos incinerados fueron enterrados en los terrenos de la Mingde Senior High School (sucesora de la Mingde Women's Vocational Continuing School). El 1 de junio de 2002, se colocó una estatua de bronce de Wu en el patio del instituto Mingde para conmemorar su vida.

Dedicada a la ciencia, Wu fue mentora y animó no sólo a su hijo, sino a docenas de estudiantes graduados a lo largo de su carrera. Se la recuerda como una pionera en la comunidad científica y un modelo inspirador. Su nieta, Jada Wu Hanjie, comentó: «Era joven cuando vi a mi abuela, pero su modestia, su rigor y su belleza quedaron grabadas en mi mente. Mi abuela destacaba mucho entusiasmo por el desarrollo científico nacional y la educación, lo que realmente admiro.

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