Biografía Carl Sagan

Carl Sagan
Fotografía: Santi Visalli Inc./Getty Images

Carl Sagan

Biografía

(1934–1996)
Carl Sagan fue uno de los científicos más conocidos de las décadas de 1970 y 1980. Estudió la inteligencia extraterrestre, abogó por el desarme nuclear y coescribió y presentó ‘Cosmos: Un viaje personal’.

¿Quién fue Carl Sagan?


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El astrónomo Carl Sagan se graduó en la Universidad de Chicago, donde estudió los planetas y exploró las teorías de la inteligencia extraterrestre. Fue nombrado director del Laboratorio de Estudios Planetarios de Cornell’en 1968 y trabajó con la NASA en varios proyectos. Activista antinuclear, Sagan introdujo la idea del «invierno nuclear» en 1983. Escribió una novela, varios libros y trabajos académicos y la serie de televisión Cosmos, que renació en la televisión en 2014.

Años tempranos

Carl Edward Sagan nació el 9 de noviembre de 1934 en Brooklyn, Nueva York, siendo el primero de dos hijos. El interés de Sagan por la astronomía comenzó muy pronto y, cuando tenía cinco años, su madre le envió a la biblioteca a buscar libros sobre las estrellas. Poco después, sus padres le llevaron a la Feria Mundial de Nueva York, donde las visiones del futuro despertaron aún más su interés. También se convirtió rápidamente en un fan de las historias de ciencia-ficción de los años 40 en las revistas pulp y se sintió atraído por los informes de platillos volantes que sugerían vida extraterrestre.

Sagan se graduó en el instituto en 1951, a la edad de 16 años, y se dirigió a la Universidad de Chicago, donde los experimentos que realizó impulsaron su fascinación por la posibilidad de vida extraterrestre. En 1955, Sagan se licenció en física y un año más tarde obtuvo un máster. Cuatro años más tarde, Sagan se trasladó a California tras obtener un doctorado en astronomía y astrofísica, y aterrizó en la Universidad de California, Berkeley, como becario en astronomía. Allí ayudó a un equipo a desarrollar un radiómetro infrarrojo para la sonda robótica Mariner 2 de la NASA.

Trabajos posteriores con la NASA y la ciencia marginal

La década de 1960 encontró a Sagan en la Universidad de Harvard y en el Observatorio Astrofísico Smithsoniano, donde su trabajo se centró en las condiciones físicas de los planetas, en particular las de Venus y Júpiter. En 1968, Sagan se convirtió en director del Laboratorio de Estudios Planetarios de la Universidad de Cornell y, tres años más tarde, en profesor titular. Trabajando de nuevo con la NASA, Sagan ayudó a elegir dónde aterrizarían las sondas Viking en Marte y ayudó a elaborar los mensajes desde la Tierra que se enviaron con las sondas Pioneer y Voyager enviadas más allá de nuestro sistema solar.

Cuando aún tenía 30 años, Sagan comenzó a hablar sobre una serie de temas marginales, cuestiones que le harían ganar mucha atención, como la viabilidad de los vuelos interestelares, la idea de que los extraterrestres visitaron la Tierra hace miles de años y que criaturas parecidas a las bolsas de gas viven en lo alto de la atmósfera de Júpiter. También testificó ante el Congreso durante este periodo sobre los OVNIs, que habían cautivado a la población lectora de periódicos, y propuso la terraformación de Venus para convertirlo en un mundo habitable.

La rara celebridad científica

En 1968, ya muy conocido en el ámbito científico, Sagan trabajó brevemente como consultor en la película de Stanley Kubrick 2001: Una odisea del espacio, aunque un choque de personalidades hizo que el trabajo durara poco. En las décadas de 1970 y 1980, Sagan era el científico más conocido de Estados Unidos, ayudado en gran medida por los libros que escribió. Obras como La conexión cósmica: Una perspectiva extraterrestre (1973), Otros mundos (1975), Los dragones del Edén: Especulaciones sobre la evolución de la inteligencia humana (1977; ganador del Premio Pulitzer) y su novela de 1985, Contacto (llevada al cine por Jodie Foster en 1997), captaron la atención de la comunidad científica y del público en general.

Carrera posterior y 'Cosmos'

En 1980, Sagan cofundó la Sociedad Planetaria, una organización internacional sin ánimo de lucro centrada en la exploración espacial, y también lanzó la enormemente influyente serie de televisión Cosmos: Un viaje personal, que escribió y presentó. También escribió un libro homónimo para acompañar a la serie. Otra de sus famosas obras, Pale Blue Dot: Una visión del futuro humano en el espacio (1994), fue la secuela de Cosmos y se inspiró en la famosa fotografía del Punto Azul Pálido, que muestra a la Tierra como un mero punto en el espacio. Sagan utiliza la fotografía de la sonda Voyager 1 como punto de partida para hablar del lugar que ocupa la humanidad en el vasto universo y de su visión del futuro.

Sagan utilizó su condición, tanto de celebridad como de científico, para promover sus objetivos políticos, y emprendió una campaña a favor del desarme nuclear y fue un firme opositor a la Iniciativa de Defensa Estratégica del presidente Ronald Reagan. En 1983, fue coautor de un artículo que introdujo el concepto de «invierno nuclear», al que siguió, al año siguiente, su libro El frío y la oscuridad: el mundo después de la guerra nuclear.

A lo largo de su carrera, Sagan fue galardonado en varias ocasiones, en particular con la Medalla al Servicio Público Distinguido de la NASA (1977, 1981) y la Medalla al Bienestar Público de la Academia Nacional de Ciencias (1994), entre otras decenas de distinciones.

Murió de neumonía, una complicación de la enfermedad de la médula ósea mielodisplasia, el 20 de diciembre de 1996, a los 62 años. Dieciocho años más tarde, Cosmos volvió a la televisión, esta vez con Neil DeGrasse Tyson como presentador y consiguiendo que toda una nueva generación de espectadores se entusiasme con lo que hay más allá de los límites de la atmósfera terrestre.

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