Biografía Booker T Washington

Booker T. Washington
Fotografía: Time Life Pictures/Library Of Congress/The LIFE Picture Collection via Getty Images

Booker T. Washington

Biografía

(1856–1915)
Booker T. Washington fue uno de los principales líderes afroamericanos de finales del siglo XIX y principios del XX, y fundó el Instituto Normal e Industrial de Tuskegee.

¿Quién fue Booker T. Washington?


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Nacido en la esclavitud, Booker T. Washington fue a la escuela y se convirtió en profesor después de la Guerra Civil. En 1881, fundó el Instituto Normal e Industrial de Tuskegee en Alabama (ahora conocido como Universidad de Tuskegee), que creció enormemente y se centró en la formación de los afroamericanos en tareas agrícolas. Asesor político y escritor, Washington se enfrentó al intelectual W.E.B. Du Bois sobre las mejores vías para la mejora racial.

Vida temprana

Nacido de una persona esclavizada el 5 de abril de 1856, la vida de Washington' fue poco prometedora desde el principio. En el condado de Franklin, Virginia, como en la mayoría de los estados antes de la Guerra Civil, el hijo de una persona esclavizada también se convertía en esclavo. La madre de Washington, Jane, trabajaba como cocinera para el propietario de una plantación, James Burroughs. Su padre era un hombre blanco desconocido, muy probablemente de una plantación cercana. Washington y su madre vivían en una cabaña de madera de una sola habitación con una gran chimenea, que también servía como cocina de la plantación.

A una edad temprana, Washington fue a trabajar llevando sacos de grano al molino de la plantación. Llevar sacos de 45 kilos era un trabajo duro para un niño pequeño, y a veces le pegaban por no realizar sus tareas satisfactoriamente. La primera vez que Washington tuvo contacto con la educación fue desde el exterior de una escuela cercana a la plantación; al mirar dentro, vio a niños de su edad sentados en pupitres y leyendo libros. Quería hacer lo mismo que esos niños, pero era esclavo y era ilegal enseñar a leer y escribir a los esclavizados.

Después de la Guerra Civil, Washington y su madre se trasladaron a Malden, Virginia Occidental, donde se casó con el liberado Washington Ferguson. La familia era muy pobre, y Washington, de nueve años, fue a trabajar a los hornos de sal cercanos con su padrastro en lugar de ir a la escuela. La madre de Washington se dio cuenta de su interés por aprender y le consiguió un libro con el que aprendió el alfabeto y a leer y escribir palabras básicas. Como seguía trabajando, se levantaba casi todas las mañanas a las 4 para practicar y estudiar. En esta época, Washington adoptó el nombre de su padrastro como apellido, Washington.

En 1866, Washington consiguió un trabajo como criado de Viola Ruffner, la esposa del propietario de la mina de carbón Lewis Ruffner. La señora Ruffner era conocida por ser muy estricta con sus sirvientes, especialmente con los varones. Pero ella vio algo en Washington: su madurez, inteligencia e integridad, y pronto se encariñó con él. Durante los dos años que trabajó para ella, comprendió su deseo de recibir una educación y le permitió ir a la escuela una hora al día durante los meses de invierno.

Educación

En 1872, Washington dejó su casa y caminó 800 kilómetros hasta el Instituto Agrícola Normal de Hampton, en Virginia. Por el camino, aceptó trabajos esporádicos para mantenerse. Convenció a los administradores para que le permitieran asistir a la escuela y aceptó un trabajo como conserje para ayudar a pagar su matrícula. El fundador y director de la escuela, el general Samuel C. Armstrong, pronto descubrió al trabajador Washington y le ofreció una beca, patrocinada por un hombre blanco. Armstrong había sido comandante de un regimiento afroamericano de la Unión durante la Guerra Civil y era un firme partidario de proporcionar a los esclavos recién liberados una educación práctica. Armstrong se convirtió en el mentor de Washington, reforzando sus valores de trabajo duro y fuerte carácter moral.

Washington se graduó en Hampton en 1875 con altas calificaciones. Durante un tiempo, enseñó en su antigua escuela primaria en Malden, Virginia, y asistió al Seminario Wayland en Washington, D.C. En 1879, fue elegido para hablar en las ceremonias de graduación de Hampton, donde después el General Armstrong le ofreció a Washington un trabajo como profesor en Hampton. En 1881, la legislatura de Alabama aprobó 2.000 dólares para una escuela de «color», el Instituto Normal e Industrial de Tuskegee (ahora conocido como Universidad de Tuskegee). Se pidió al general Armstrong que recomendara a un hombre blanco para dirigir la escuela, pero en su lugar recomendó a Washington. Las clases se impartieron primero en una vieja iglesia, mientras Washington viajaba por todo el país promocionando la escuela y recaudando dinero. Aseguró a los blancos que nada en el programa de Tuskegee amenazaría la supremacía blanca ni supondría una competencia económica para los blancos.

Instituto Tuskegee

Bajo el liderazgo de Washington, Tuskegee se convirtió en una escuela líder en el país. A su muerte, contaba con más de 100 edificios bien equipados, 1.500 estudiantes, una facultad de 200 miembros que enseñaban 38 oficios y profesiones, y una dotación de casi 2 millones de dólares. Washington puso mucho de sí mismo en el plan de estudios de la escuela, haciendo hincapié en las virtudes de la paciencia, la empresa y el ahorro. Enseñó que el éxito económico de los afroamericanos llevaría tiempo y que la subordinación a los blancos era un mal necesario hasta que los afroamericanos pudieran demostrar que eran dignos de tener plenos derechos económicos y políticos. Creía que si los afroamericanos trabajaban duro y conseguían la independencia económica y el progreso cultural, acabarían ganando la aceptación y el respeto de la comunidad blanca.

Creencias y el 'Compromiso de Atlanta'

En 1895, Washington expuso públicamente su filosofía sobre las relaciones raciales en un discurso pronunciado en la Exposición Internacional y de los Estados del Algodón en Atlanta, Georgia, conocido como el "Compromiso de Atlanta". En su discurso, Washington afirmó que los afroamericanos debían aceptar la privación de derechos y la segregación social siempre que los blancos les permitieran el progreso económico, las oportunidades educativas y la justicia en los tribunales.

Washington y W.E.B. Du Bois

Esto provocó una tormenta en algunas partes de la comunidad afroamericana, especialmente en el Norte. Activistas como W.E.B. Du Bois (que en ese momento trabajaba como profesor en la Universidad de Atlanta) deploraron la filosofía conciliadora de Washington y su creencia de que los afroamericanos sólo eran aptos para la formación profesional. Du Bois criticó a Washington por no haber exigido la igualdad para los afroamericanos, tal y como se concedía en la 14ª Enmienda, y posteriormente se convirtió en un defensor de la igualdad de derechos en todos los ámbitos de la vida de una persona.

Aunque Washington había hecho mucho para ayudar al progreso de muchos afroamericanos, había algo de verdad en las críticas. Durante el ascenso de Washington como portavoz nacional de los afroamericanos, éstos fueron sistemáticamente excluidos del voto y de la participación política mediante los códigos negros y las leyes de Jim Crow, a medida que los rígidos patrones de segregación y discriminación se institucionalizaban en todo el Sur y en gran parte del país.

Cena en la Casa Blanca con Theodore Roosevelt

En 1901, el presidente Theodore Roosevelt invitó a Washington a la Casa Blanca, convirtiéndolo en el primer afroamericano en ser honrado de esta manera. Pero el hecho de que Roosevelt pidiera a Washington que cenara con él (dando a entender que ambos eran iguales) fue algo sin precedentes y controvertido, causando un feroz revuelo entre los blancos.

Tanto el presidente Roosevelt como su sucesor, el presidente William Howard Taft, utilizaron a Washington como asesor en cuestiones raciales, en parte porque aceptaba el servilismo racial. Su visita a la Casa Blanca y la publicación de su autobiografía, Up from Slavery, le valieron tanto la aclamación como la indignación de muchos estadounidenses. Mientras que algunos afroamericanos veían a Washington como un héroe, otros, como Du Bois, lo consideraban un traidor. Muchos blancos del Sur, incluidos algunos miembros destacados del Congreso, consideraron el éxito de Washington como una afrenta y pidieron que se tomaran medidas para poner a los afroamericanos «en su lugar».

Libros

Con la ayuda de escritores fantasma, Washington escribió un total de cinco libros: La historia de mi vida y mi trabajo (1900), Salir de la esclavitud (1901), La historia del negro: The Rise of the Race from Slavery (1909), My Larger Education (1911), y The Man Farthest Down (1912).

Muerte y legado

Washington fue un individuo complejo, que vivió durante una época precaria en el avance de la igualdad racial. Por un lado, apoyaba abiertamente que los afroamericanos ocuparan un "lugar secundario" frente a los blancos, mientras que por otro lado financiaba en secreto varios casos judiciales que desafiaban la segregación. En 1913, Washington había perdido gran parte de su influencia. El recién inaugurado gobierno de Wilson se mostró frío ante la idea de la integración racial y la igualdad de los afroamericanos.

Washington siguió siendo el director del Instituto Tuskegee hasta su muerte, el 14 de noviembre de 1915, a la edad de 59 años, a causa de una insuficiencia cardíaca congestiva.

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