Biografía Blaise Pascal

Blaise Pascal
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Blaise Pascal

Biografía

(1623–1662)
Blaise Pascal fue un matemático, físico y filósofo religioso francés que sentó las bases de la moderna teoría de las probabilidades.

¿Quién fue Blaise Pascal?


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En la década de 1640, el matemático Blaise Pascal inventó la Pascalina, una de las primeras calculadoras, y validó la teoría de Evangelista Torricelli sobre la causa de las variaciones barométricas. En la década de 1650, Pascal sentó las bases de la teoría de la probabilidad con Pierre de Fermat y publicó la obra teológica Las Provinciales, una innovadora serie de cartas que defendían su fe jansenista. Pascal es también muy conocido por su conjunto de apuntes publicados póstumamente como los Pensées.

Vida temprana

Pascal, nacido el 19 de junio de 1623 en Clermont-Ferrand, Francia, fue el tercero de cuatro hijos y el único de Etienne y Antoinette Pascal. Su madre falleció cuando Pascal era sólo un niño y se hizo excepcionalmente amigo de sus dos hermanas Gilberte y Jacqueline. Su padre, Etienne, era recaudador de impuestos y matemático de talento.

Etienne trasladó a la familia a París en 1631. Decidió educar a Pascal — un niño prodigio — en casa para poder diseñar un plan de estudios poco ortodoxo y asegurarse de que Pascal pudiera expresar su propia curiosidad innata. También se cree que Pascal pudo ser educado en casa debido a problemas de salud. Irónicamente, Etienne omitió las matemáticas en el programa de estudios de su hijo por temor a que Pascal se sintiera tan fascinado por la geometría que no fuera capaz de centrarse en las materias clásicas.

El inicio de la educación de Pascal se orientó hacia las lenguas, especialmente el latín y el griego. Aun así, el plan de Etienne&apos se volvió en contra: El hecho de que las matemáticas fueran un tema prohibido hizo que la asignatura resultara aún más interesante para el curioso muchacho, que a los 12 años empezó a explorar la geometría por su cuenta. Inventó su propia terminología, al no haber aprendido los términos matemáticos oficiales, y rápidamente consiguió averiguar que la suma de los ángulos de un triángulo es igual a dos ángulos rectos.

Hexagrama Místico y Conversión Religiosa

Etienne quedó impresionado. En respuesta a la incesante fascinación de Pascal, su padre le permitió leer las obras del antiguo matemático griego Euclides. Etienne también permitió que Pascal le acompañara a las reuniones de la Academia de Mersenne en París. Fue allí, a la edad de 16 años, donde Pascal presentó varios de sus primeros teoremas, incluido su Hexagrama Místico, a algunos de los principales pensadores matemáticos de la época.

Después de un poco de tumulto político, la familia Pascal volvió a apostar en 1640. Se trasladaron a Rouen, Francia, donde el padre de Pascal había sido nombrado el año anterior para recaudar impuestos. En 1640, Pascal también publicó su primera obra escrita, Ensayo sobre las secciones cónicas. El escrito constituyó un importante avance en la geometría proyectiva, que consistía en transferir un objeto tridimensional a un campo bidimensional.

En 1646, Etienne se lesionó gravemente en una caída que le provocó una fractura de cadera, lo que le obligó a permanecer en casa. El accidente provocó un cambio en las creencias religiosas de la familia, ya que los Pascal nunca habían aceptado del todo las ideas de los jesuitas locales. Después del accidente, Etienne recibió visitas médicas de dos hermanos que también eran seguidores del jansenismo, una denominación particular dentro de la Iglesia Católica. Su influencia, presumiblemente unida al trauma por la salud de Etienne, llevó a la familia a convertirse. Pascal se convirtió en un devoto religioso y la hermana Jacqueline acabó haciéndose monja jansenista.

Inventos y descubrimientos

En 1642, inspirado por la idea de facilitar a su padre el trabajo de calcular los impuestos, Pascal Pascal comenzó a trabajar en una calculadora apodada la Pascalina. (El polímata alemán William Schickard había desarrollado y fabricado una versión anterior de la calculadora en 1623). La Pascaline era una calculadora de rueda numérica con diales móviles, cada uno de los cuales representaba un dígito numérico. El invento, sin embargo, no estaba exento de fallos: Había una discrepancia entre el diseño de la calculadora y la estructura de la moneda francesa de la época. Pascal continuó trabajando en la mejora del dispositivo, con 50 prototipos producidos para 1652, pero la Pascalina nunca fue un gran éxito de ventas.

En 1648, Pascal comenzó a escribir más de sus teoremas en La Generación de Secciones Cónicas, pero dejó de lado el trabajo hasta la década siguiente.

A finales de la década de 1640, Pascal centró temporalmente sus experimentos en las ciencias físicas. Siguiendo los pasos de Evangelista Torricelli’Pascal experimentó cómo se podía estimar la presión atmosférica en términos de peso. En 1648, haciendo que su cuñado tomara lecturas de la presión barométrica a varias alturas en una montaña (Pascal estaba demasiado débil de salud para hacer la caminata él mismo), validó la teoría de Torricelli sobre la causa de las variaciones barométricas.

En la década de 1650, Pascal se puso a intentar crear una máquina de movimiento perpetuo, cuyo propósito era producir más energía de la que utilizaba. En el proceso, tropezó con un invento accidental y en 1655 nació la máquina de la ruleta de Pascal. Acertadamente, derivó su nombre de la palabra francesa que significa «pequeña rueda». A través de sus cartas sobre los juegos de azar y los experimentos de Pascal, éste descubrió que existe una probabilidad fija de obtener un resultado determinado al tirar los dados. Este descubrimiento fue la base de la teoría matemática de la probabilidad, y los escritos de Pascal sobre el tema se publicaron de forma póstuma.

Aunque las fechas concretas son inciertas, se dice que Pascal también inventó una forma primitiva de reloj de pulsera. Se trataba de un invento cuanto menos informal: El matemático era conocido por atar su reloj de bolsillo a la muñeca con un trozo de cuerda, presumiblemente por comodidad mientras jugaba con otros inventos.

Obras literarias destacadas

Antoine Arnauld era un teólogo de la Sorbona que defendía las creencias jansenistas y, por lo tanto, encontró su posición bajo el fuego de la doctrina papal y del profesorado universitario. Pascal escribió una serie de cartas abiertas con seudónimo entre 1656 y 57 que acabaron siendo conocidas como Les Provinciales. Los escritos defendían a Arnauld y criticaban las creencias de los jesuitas, a la vez que mostraban un estilo innovador, basándose en una prosa relativamente ajustada y aguda con ironía y sátira.

A partir de 1657, Pascal también había comenzado a escribir notas que serían organizadas y publicadas póstumamente como los Pensées, profundizando en los contornos de la posición del pensador sobre su fe. El Pensées es una obra extensa con afirmaciones que podrían considerarse controvertidas para algunos en la época actual. La parte más citada de la colección es la famosa Apuesta de Pascal, en la que afirma que es más ventajoso para los escépticos religiosos abrazar la creencia en Dios, ya que, en última instancia, tienen más que perder si se revela un poder superior después de la muerte.

Muerte y legado

Pascal, de personalidad compleja, fue descrito por su biógrafo Donald Adamson como «precoz, obstinadamente perseverante, perfeccionista, combativo hasta el punto de intimidar sin piedad, pero que buscaba ser manso y humilde»; Pascal había luchado contra el insomnio y un trastorno digestivo desde su adolescencia, por lo que se sabe que sufrió mucho dolor durante toda su vida. Con el paso de los años, el trabajo constante de Pascal hizo mella en su ya frágil salud.

Pascal murió de un tumor estomacal maligno en casa de su hermana Gilberte, en París, el 19 de agosto de 1662. Para entonces, el tumor había hecho metástasis en su cerebro. Tenía 39 años.

Los inventos y descubrimientos de Pascal fueron fundamentales para el desarrollo de la geometría, la física y la informática, e influyeron en visionarios del siglo XVII como Gottfried Wilhelm Leibniz e Isaac Newton. En el siglo XX, la unidad Pascal (Pa) recibió el nombre del pensador en honor a sus contribuciones a la comprensión de la presión atmosférica y a la forma de estimarla en términos de peso. A finales de la década de 1960, el informático suizo Nicklaus Wirth inventó un lenguaje informático e insistió en darle el nombre de Pascal. Esta fue la forma en que Wirth conmemoró la invención de Pascal de la Pascalina, una de las primeras formas de ordenador moderno.

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