Biografía Billie Holiday

Billie Holiday
Fotografía: Carl Van Vechten Collection/Getty Images

Billie Holiday

Biografía

(1915–1959)
Billie Holiday fue una de las cantantes de jazz más influyentes de todos los tiempos. Tuvo una próspera carrera durante muchos años antes de perder su batalla contra la adicción.

¿Quién era Billie Holiday?


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Billie Holiday está considerada como una de las mejores vocalistas de jazz de todos los tiempos, Holiday tuvo una próspera carrera como cantante de jazz durante muchos años antes de perder su batalla contra el abuso de sustancias. También conocida como Lady Day, su autobiografía se convirtió en la película de 1972 Lady Sings the Blues. En 2000, Holiday ingresó en el Salón de la Fama del Rock and Roll.

Vida temprana

Holiday nació como Eleanora Fagan el 7 de abril de 1915, en Filadelfia, Pensilvania. (Algunas fuentes dicen que su lugar de nacimiento fue Baltimore, Maryland, y su certificado de nacimiento supuestamente dice "Elinore Harris.")

Holiday pasó gran parte de su infancia en Baltimore, Maryland. Su madre, Sadie, era sólo una adolescente cuando la tuvo. Se cree que su padre era Clarence Holiday, que con el tiempo se convirtió en un exitoso músico de jazz, tocando con gente como Fletcher Henderson.

Por desgracia para Holiday, su padre fue un visitante poco frecuente en su vida mientras crecía. Sadie se casó con Philip Gough en 1920 y, durante unos años, Holiday tuvo una vida familiar algo estable. Pero ese matrimonio terminó unos años más tarde, dejando a Holiday y Sadie para que volvieran a luchar solas. A veces Holiday quedaba al cuidado de otras personas.

Holiday empezó a faltar a la escuela, y ella y su madre fueron a los tribunales por el absentismo escolar de Holiday. Entonces fue enviada a la Casa del Buen Pastor, un centro para niñas afroamericanas con problemas, en enero de 1925.

Con sólo 9 años, Holiday era una de las niñas más jóvenes del centro. Fue devuelta a su madre en agosto de ese año. Según la biografía de Donald Clarke, Billie Holiday: Wishing on the Moon, regresó allí en 1926 después de haber sido agredida sexualmente.

En sus difíciles comienzos, Holiday encontró consuelo en la música, cantando junto a los discos de Bessie Smith y Louis Armstrong. Siguió a su madre, que se había trasladado a Nueva York a finales de los años 20, y trabajó durante un tiempo en una casa de prostitución en Harlem.

Alrededor de 1930, Holiday comenzó a cantar en clubes locales y se rebautizó a sí misma con el nombre de "Billie" en honor a la estrella de cine Billie Dove.

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Canciones

A los 18 años, Holiday fue descubierta por el productor John Hammond mientras actuaba en un club de jazz de Harlem. Hammond fue decisivo para que Holiday consiguiera trabajos de grabación con un prometedor clarinetista y director de orquesta, Benny Goodman.

Con Goodman, cantó en varios temas, incluyendo su primer lanzamiento comercial "Your Mother's Son-In-Law" y el éxito de 1934 en el top 10 "Riffin' the Scotch."

Conocida por su fraseo distintivo y su voz expresiva, a veces melancólica, Holiday pasó a grabar con el pianista de jazz Teddy Wilson y otros en 1935. Sinfonía en negro.

Lady Day

Por esa época, Holiday conoció y se hizo amiga del saxofonista Lester Young, que formó parte de la orquesta de Count Basie durante años. Incluso vivió con Holiday y su madre Sadie durante un tiempo.

Young le puso a Holiday el apodo de "Lady Day" en 1937; el mismo año en que se unió a la banda de Basie'. A cambio, ella le llamaba "Prez", que era su forma de decir que le parecía el más grande.

Holiday estuvo de gira con la Orquesta de Count Basie en 1937. Al año siguiente, trabajó con Artie Shaw y su orquesta. Holiday abrió nuevos caminos con Shaw, convirtiéndose en una de las primeras vocalistas afroamericanas en trabajar con una orquesta de blancos.

Sin embargo, los promotores se opusieron a Holiday, tanto por su raza como por su estilo vocal único, y acabó abandonando la orquesta por frustración.

"Strange Fruit"

Actuando por su cuenta, Holiday actuó en el Café Society de Nueva York. Allí desarrolló parte de su característico personaje escénico: llevaba gardenias en el pelo y cantaba con la cabeza inclinada hacia atrás.

Durante esta actuación, Holiday también estrenó dos de sus canciones más famosas, «God Bless the Child» y «Strange Fruit»; Columbia, su compañía discográfica en aquel momento, no estaba interesada en «Strange Fruit», que era una poderosa historia sobre el linchamiento de afroamericanos en el Sur.

En su lugar, Holiday grabó la canción con el sello Commodore.

Strange Fruit

Está considerada como una de sus baladas emblemáticas, y la controversia que la rodeó

algunas emisoras de radio prohibieron el disco

ayudó a convertirla en un éxito.

A lo largo de los años, Holiday cantó muchas canciones sobre relaciones tormentosas, entre ellas "T'ain't Nobody's Business If I Do" y "My Man." Estas canciones reflejaban sus romances personales, que a menudo eran destructivos y abusivos.

Holiday se casó con James Monroe en 1941. Ya conocida por su afición a la bebida, Holiday adoptó el hábito de fumar opio de su nuevo marido. El matrimonio no duró; más tarde se divorciaron, pero los problemas de Holiday con el abuso de sustancias continuaron: La trágica historia detrás de “Strange Fruit”de Billie Holiday

Henry Anslinger y la Oficina Federal de Narcóticos

En 1939, tras cantar su canción “Strange Fruit,” Holiday recibió una advertencia de la Oficina Federal de Narcóticos, una agencia gubernamental que duró desde 1930 hasta 1968, para que no volviera a cantar la canción. Holiday se negó y siguió cantando la canción.

El comisionado de la FBN, Harry Anslinger, creía que Holiday era el símbolo de todo lo que Estados Unidos tenía que temer.

“Tenía una adicción a la heroína porque’había sido violada crónicamente cuando era niña y estaba tratando de lidiar con la pena y el dolor de eso,” Johann Hari, quien escribió el libro Chasing the Scream: The First and Last Days of the War on Drugs, dijo a WNYC“Y también, se resistía a la supremacía blanca. Y cuando ella insistió en continuar con su derecho como ciudadana estadounidense a cantar 'Strange Fruit,’ Anslinger resolvió destruirla.

Anslinger era un racista ampliamente conocido y se propuso acabar con Holiday por su adicción a las drogas y al alcohol y la persiguió implacablemente hasta su muerte en 1959.

Problemas personales

Ese mismo año, Holiday obtuvo un éxito con «God Bless the Child»; más tarde, en 1944, firmó con Decca Records y al año siguiente obtuvo un éxito de R&B con «Lover Man»;

Su novio por aquel entonces era el trompetista Joe Guy, y con él empezó a consumir heroína. Tras la muerte de su madre en octubre de 1945, Holiday empezó a beber más y a intensificar su consumo de drogas para aliviar su dolor.

A pesar de sus problemas personales, Holiday siguió siendo una estrella importante en el mundo del jazz—e incluso en la música popular también. Apareció junto a su ídolo Louis Armstrong en la película de 1947 New Orleans, aunque interpretando el papel de una criada.

Desgraciadamente, el consumo de drogas de Holiday le causó un gran revés profesional ese mismo año. Fue detenida y condenada por posesión de narcóticos en 1947. Condenada a un año y un día de cárcel, Holiday ingresó en un centro federal de rehabilitación en Alderson, Virginia Occidental.

Liberada al año siguiente, Holiday se enfrentó a nuevos retos. Debido a su condena, no pudo obtener la licencia necesaria para actuar en cabarets y clubes. Sin embargo, Holiday podía seguir actuando en salas de conciertos y tuvo un espectáculo con las entradas agotadas en el Carnegie Hall poco después de su liberación.

Con la ayuda de John Levy, propietario de un club neoyorquino, Holiday consiguió más tarde tocar en el Club Ebony de Nueva York. Levy se convirtió en su novio y mánager a finales de los años 40, uniéndose a las filas de los hombres que se aprovecharon de Holiday.

También por esta época, fue arrestada de nuevo por narcóticos, pero fue absuelta de los cargos.

Los años posteriores

Aunque su dura vida estaba haciendo mella en su voz, Holiday siguió haciendo giras y grabando en la década de 1950. En 1952 comenzó a grabar para Norman Granz, propietario de varios pequeños sellos de jazz. Dos años más tarde, Holiday realizó una gira de gran éxito por Europa.

Holiday también llamó la atención del público al compartir la historia de su vida con el mundo en 1956. Su autobiografía, Lady Sings the Blues (1956), fue escrita en colaboración con William Dufty.

Sin embargo, parte del material del libro debe tomarse con cautela. Holiday estaba en mala forma cuando trabajó con Dufty en el proyecto, y afirmó no haber leído nunca el libro una vez terminado.

Por esa época, Holiday se relacionó con Louis McKay. Ambos fueron detenidos por narcotráfico en 1956, y se casaron en México al año siguiente. Como muchos otros hombres en su vida, McKay utilizó el nombre y el dinero de Holiday para progresar.

A pesar de todos los problemas que había tenido con su voz, se las arregló para dar una impresionante actuación en la emisión televisiva The Sound of Jazz con Ben Webster, Lester Young y Coleman Hawkins.

Después de años de grabaciones y ventas de discos sin brillo, Holiday grabó Lady in Satin (1958) con la Ray Ellis Orchestra para Columbia. Las canciones del álbum mostraban su voz más áspera, que aún podía transmitir una gran intensidad emocional.

Muerte y legado

Holiday dio su última actuación en Nueva York el 25 de mayo de 1959. No mucho después de este evento, Holiday fue ingresada en el hospital por problemas de corazón e hígado.

Era tan adicta a la heroína que incluso fue arrestada por posesión mientras estaba en el hospital. El 17 de julio de 1959, Holiday murió por complicaciones relacionadas con el alcohol y las drogas.

Más de 3.000 personas acudieron a despedirse de Lady Day en su funeral celebrado en la iglesia católica romana de San Pablo el Apóstol el 21 de julio de 1959. Un «quién es quién» del mundo del jazz asistió a la solemne ocasión, incluyendo a Goodman, Gene Krupa, Tony Scott, Buddy Rogers y John Hammond.

Considerada una de las mejores vocalistas de jazz de todos los tiempos, Holiday ha sido una influencia para muchos otros intérpretes que han seguido sus pasos.

Su autobiografía se convirtió en la película de 1972 Lady Sings the Blues con la famosa cantante Diana Ross en el papel de Holiday, lo que ayudó a renovar el interés por las grabaciones de Holiday.

En el año 2000, Holiday fue incluida en el Salón de la Fama del Rock and Roll, con Ross a cargo de los honores.

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