Biografía Betty Ford

Betty Ford
Fotografía: David Hume Kennerly/White House/The LIFE Picture Collection via Getty Images

Betty Ford

Biografía

(1918–2011)
Betty Ford se convirtió en Primera Dama cuando el Presidente Nixon dimitió y convirtió a su marido, el Vicepresidente Gerald Ford, en Presidente en funciones.

¿Quién era Betty Ford?


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Betty Ford se convirtió en la primera dama de Estados Unidos cuando su marido, Gerald Ford, asumió el cargo tras la dimisión del presidente Richard Nixon. Se hizo muy conocida por su franqueza como primera dama—una tendencia que continuó después de que los Ford dejaran la Casa Blanca, cuando creó el Centro Betty Ford para la adicción.

Vida temprana y educación

Nacida Elizabeth Anne Bloomer en Chicago, Illinois, el 8 de abril de 1918, Betty Ford era la tercera hija y la única de William Bloomer Sr. y Hortense Neahr. Su padre trabajaba en la Royal Rubber Company de Grand Rapids, Michigan; su madre estaba emparentada con una rica familia de fabricantes de muebles de Grand Rapids.

La madre de Betty pensaba que las gracias sociales eran importantes, así que en 1926 Betty, de ocho años, se matriculó en el estudio de danza Calla Travis de Grand Rapids, donde estudió ballet, claqué y movimiento moderno. La danza se convirtió en una pasión, y pronto Betty decidió dedicarse a ella como carrera. A los 14 años, enseñaba a los niños más pequeños bailes como el foxtrot, el vals y "La Gran Manzana" Mientras aún estaba en el instituto, abrió su propia escuela de danza enseñando a niños y adultos.

Cuando Betty tenía 16 años, su padre se asfixió por intoxicación de monóxido de carbono mientras trabajaba en el coche familiar en un garaje cerrado. Nunca se confirmó si su muerte fue accidental o un suicidio. Sin el principal sustento, la madre de Betty mantuvo a la familia trabajando como agente inmobiliaria. Su fuerza e independencia frente a la tragedia influyeron enormemente en Betty, y marcaron su opinión sobre la igualdad salarial y la igualdad de las mujeres.

Después de graduarse en el instituto, Betty pasó dos veranos en la Escuela de Danza de Bennington, en Vermont, estudiando con la legendaria coreógrafa y bailarina Martha Graham. Para pagar sus clases, trabajó durante el año como modelo en unos grandes almacenes de Grand Rapids. En 1940, Betty fue aceptada para estudiar y trabajar con la compañía auxiliar de Martha Graham en la ciudad de Nueva York. Hizo numerosas apariciones como bailarina, incluida una actuación en el Carnegie Hall.

Trabajo y primer matrimonio

Hortense Bloomer nunca aceptó del todo la elección de carrera de su hija e instó a Betty a volver a casa. Finalmente, tras darse cuenta de que probablemente no sería una bailarina de primera, Betty regresó a Grand Rapids en 1941 para trabajar a tiempo completo en los grandes almacenes Herpolscheimer' s. Tras una serie de ascensos, se convirtió en coordinadora de moda de la tienda. Continuó con su gran interés por la danza, dando clases en el Travis Dance Studio de Grand Rapids y organizando su propio grupo de baile. También ofrecía clases de baile semanales a niños afroamericanos y enseñaba bailes de salón a niños con discapacidades visuales y auditivas.

En 1942, Betty conoció y se casó con William C. Warren, un vendedor de muebles al que conocía desde los 12 años. Warren tenía una serie de trabajos en diferentes ciudades, a menudo como vendedor ambulante, y Betty trabajaba a veces como vendedora de grandes almacenes y modelo en las ciudades donde vivían. Sin embargo, después de tres años, Betty se dio cuenta de que el matrimonio no iba a funcionar. Quería un hogar, una familia y niños, y se cansó del estilo de vida itinerante de la pareja. Sin embargo, antes de que pudiera discutir el divorcio, Warren cayó enfermo de diabetes aguda. Mientras él se recuperaba durante los dos años siguientes, Betty trabajó para mantenerlos a ambos. Esta experiencia la dejó con una fuerte impresión de las desigualdades en la compensación entre géneros por hacer el mismo trabajo. Después de que Warren se recuperara, la pareja puso fin a su matrimonio.

Casamiento con Gerald Ford

En agosto de 1947, Betty conoció al abogado Gerald Ford, de 34 años, teniente de la Marina estadounidense. Gerald había regresado del servicio para reanudar su práctica de la abogacía, y presentarse como candidato al Congreso de los Estados Unidos. La pareja salió durante un año antes de que Ford le propusiera matrimonio en febrero de 1948, y la pareja se casó dos semanas antes de las elecciones de noviembre. Eligió esta fecha porque le preocupaba que los votantes de su distrito conservador se arrepintieran de casarse con una ex bailarina divorciada. Durante la cena de ensayo de la boda, Gerald tuvo que marcharse antes para dar un discurso de campaña. Al día siguiente de su boda, los Ford asistieron a un mitin político, seguido de un partido de fútbol de la Universidad de Michigan y un discurso del gobernador de Nueva York, Thomas Dewey. Gerald ganó las elecciones tres semanas después, introduciendo a Betty en el mundo de la política.

En diciembre de 1948, los Ford se trasladaron a un suburbio de Virginia, a las afueras de Washington, D.C. Betty se sumergió rápidamente en el proceso político. Llegó a conocer los nombres y las posiciones de poderosas figuras legislativas, sirvió como asesora no oficial de su marido y se relacionó con las esposas de otros congresistas. Mientras Gerald construía su carrera en el Congreso, ganando la reelección 13 veces y ascendiendo al puesto de líder de la minoría de la Cámara, Betty asumió las responsabilidades tradicionales de padre y madre de sus cuatro hijos. También se involucró en organizaciones benéficas y en trabajos de voluntariado.

Primera Dama

El 6 de diciembre de 1973, Gerald fue nombrado vicepresidente de Richard Nixon, tras la dimisión del vicepresidente Spiro Angew. Luego, el 9 de agosto de 1974, en un movimiento sin precedentes, Nixon renunció a su cargo bajo la presión del escándalo Watergate. De acuerdo con las leyes de Estados Unidos, Gerald se convirtió en el 38º Presidente de los Estados Unidos y Betty fue oficialmente la primera dama.

En poco tiempo, se hizo evidente que la nueva primera dama iba a causar un impacto.

Betty se hizo conocida por bailar al ritmo de la música disco en los eventos informales de la Casa Blanca, y era especialmente buena en el movimiento de baile, "The Bump." Charlaba en su radio CB con el nombre de llamada "First Mama." Pero Betty también podía ser muy seria en temas como la igualdad de derechos para las mujeres, el aborto y el divorcio. A veces, su franqueza suscitaba la desaprobación de los elementos más conservadores del Partido Republicano. Tras una aparición en 60 Minutos en la que hablaba abiertamente de cómo aconsejaría a sus hijos si tuvieran relaciones sexuales prematrimoniales y drogas recreativas, algunos conservadores la llamaron «No Lady» y exigieron su dimisión. Pero la nación en su conjunto encontró atractiva su franqueza, y su índice de aprobación alcanzó el 75%.

Voluntad política

Seis semanas después de que Betty se convirtiera en la primera dama, se le diagnosticó un cáncer de mama maligno durante un examen rutinario. Betty se sometió a una mastectomía, y su franqueza sobre su enfermedad aumentó la visibilidad de una enfermedad de la que los estadounidenses habían sido reacios a hablar. Durante su convalecencia, se dio cuenta de la influencia y el poder que tenía ser la primera dama para influir en la política y crear cambios. Apoyó la Enmienda a la Igualdad de Derechos y presionó mucho para que se aprobara. También se convirtió en una firme defensora del derecho de las mujeres a la libre elección en muchas decisiones que afectaban a sus vidas. Como resultado de sus esfuerzos, la revista TIME la nombró mujer del año en 1975.

En 1976, Betty demostró sus innatas habilidades políticas cuando su marido se presentó como candidato a la presidencia contra el aspirante demócrata Jimmy Carter, que había sido gobernador de Georgia. La primera dama desempeñó un papel muy visible durante la campaña. No sólo defendió a su marido, sino que se erigió en símbolo de un republicano moderado cuando el ala republicana conservadora del partido empezaba a emerger. Betty grabó anuncios en la radio, habló en mítines y realizó una gran campaña, a pesar de la tremenda tensión que sufría su salud. Aunque la mayoría de sus actividades eran espontáneas, el personal de la campaña la limitaba a menudo a paradas en estados de tendencia moderada o liberal, ya que a veces les preocupaba que Betty pareciera más liberal que Rosalynn Carter, la esposa del candidato demócrata. Sin embargo, siguió siendo muy popular entre el público, y muchos partidarios del presidente Ford llevaban chapas que decían «Vote por el marido de Betty». Cuando Gerald perdió las elecciones frente a Carter, fue Betty quien pronunció su discurso de concesión, debido a que su marido sufrió una laringitis en los últimos días de la campaña.

La lucha contra la adicción y el Centro Betty Ford

Desde principios de los años 60, Betty Ford había estado tomando analgésicos opiáceos para el dolor de un nervio pinchado. Su dependencia de estos fármacos se había disipado durante su estancia en la Casa Blanca, pero tras dejar Washington, D.C., su consumo de alcohol aumentó—al igual que su consumo de medicamentos con receta. En 1978, la familia Ford organizó una intervención y obligó a Betty a enfrentarse a su adicción al alcohol y a los analgésicos. Tras su enfado inicial por la intromisión en su vida, Betty permaneció en casa durante una semana y se sometió a una desintoxicación supervisada. A continuación, ingresó en el Hospital Naval de Long Beach para someterse a la rehabilitación de drogas y alcohol. Allí, la ex primera dama compartió habitación con otras mujeres, limpió los baños y participó en sesiones de terapia emocional. En consonancia con su sentido de la autenticidad, Betty reveló plenamente sus adicciones y el tratamiento resultante al público poco después de su salida del hospital.

La experiencia en la rehabilitación de drogas tuvo un profundo efecto en Betty. Durante su convalecencia se dio cuenta de que, como ex primera dama, tenía el poder de crear un cambio y afectar al comportamiento. También se dio cuenta de que no había ningún centro de recuperación establecido específicamente para ayudar a las mujeres con los problemas únicos asociados al abuso de drogas y alcohol. En 1982, tras su completa recuperación, Betty ayudó a crear el Centro Betty Ford, dedicado a ayudar a todas las personas, pero especialmente a las mujeres, con dependencia química. Gracias a su trabajo en el Centro Betty Ford, Betty empezó a comprender la conexión entre la drogadicción y los enfermos de VIH/SIDA. Pronto empezó a manifestar su apoyo a los derechos de los gays y las lesbianas en el lugar de trabajo y se pronunció a favor del matrimonio entre personas del mismo sexo.

Años finales

En 1987, Betty publicó un libro sobre su tratamiento titulado Betty: A Glad Awakening. En 2003, publicó otro libro, Curación y esperanza: seis mujeres del Centro Betty Ford comparten sus poderosos viajes de adicción y recuperación. En 1991, fue galardonada con la Medalla Presidencial de la Libertad por George H.W. Bush; luego recibió la Medalla de Oro del Congreso en 1999; y fue honrada con el Premio Woodrow Wilson por su servicio público.

Gerald, el marido de Betty durante 58 años, murió el 26 de diciembre de 2006, a la edad de 93 años. La pareja tuvo cuatro hijos juntos: Michael, John, Steven y Susan. Tras la muerte de su marido, Betty se abstuvo de hacer apariciones públicas, pero se mantuvo activa como presidenta emérita del Centro Betty Ford.

El 8 de julio de 2011, Betty murió por causas naturales en el Centro Médico Eisenhower de Rancho Mirage, California. Tras su muerte, su féretro fue trasladado en avión a Grand Rapids, Michigan, donde permaneció en el Museo Gerald Ford durante la noche del 13 de julio de 2011. Fue enterrada junto a su marido durante un servicio fúnebre el 14 de julio de 2011, en el que habría sido el 98º cumpleaños de su marido.

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