Biografía Bessie Smith

Bessie Smith
Fotografía: Edward Elcha/Michael Ochs Archives/Getty Images

Bessie Smith

Biografía

(1894–1937)
La poderosa y conmovedora voz de la vocalista de jazz y blues Bessie Smith le valió innumerables fans y el título de «Emperatriz del Blues».

¿Quién era Bessie Smith?


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Bessie Smith comenzó a cantar a una edad temprana y en 1923 firmó un contrato con Columbia Records. Pronto se convirtió en una de las intérpretes negras mejor pagadas de su época, con éxitos como «Downhearted Blues». Sin embargo, a finales de la década de 1920 su popularidad había disminuido, aunque siguió actuando e hizo nuevas grabaciones al comienzo de la Era del Swing. Su regreso y su vida se vieron truncados cuando murió el 26 de septiembre de 1937, a causa de las heridas sufridas en un accidente de automóvil en las afueras de Clarksdale, Mississippi.

Vida temprana

Smith nació el 15 de abril de 1894 en Chattanooga, Tennessee. Era una de siete hijos. Su padre, un ministro bautista, murió poco después de su nacimiento, dejando a su madre para que la criara a ella y a sus hermanos. Alrededor de 1906 su madre y dos de sus hermanos murieron y Smith y sus hermanos restantes fueron criados por su tía. Fue en esta época cuando Smith empezó a actuar como cantante callejera, acompañada a la guitarra por uno de sus hermanos pequeños. En 1912, Smith empezó a actuar como bailarina en el espectáculo de trovadores de Moses Stokes, y poco después en los Rabbit Foot Minstrels, de los que formaba parte la cantante de blues Ma Rainey. Rainey tomó a Smith bajo su tutela, y durante la siguiente década, Smith continuó actuando en varios teatros y en el circuito de vodevil.

Canciones

'Downhearted Blues'

A principios de la década de 1920, Smith se había establecido y vivía en Filadelfia, y en 1923 conoció y se casó con un hombre llamado Jack Gee. Ese mismo año, fue descubierta por un representante de Columbia Records, con quien firmó un contrato e hizo sus primeras grabaciones de canciones. Entre ellas se encontraba un tema titulado «Downhearted Blues», que fue muy popular y vendió unas 800.000 copias, lo que lanzó a Smith a la fama del blues. Con su rica y poderosa voz, Smith no tardó en convertirse en una artista de éxito en las grabaciones y en realizar numerosas giras. Siguiendo una idea presentada por su hermano y gerente de negocios Clarence, Smith acabó comprando un vagón de ferrocarril a medida para que su compañía viajara y durmiera en él.

'Backwater Blues'

En su carrera discográfica, Smith trabajó con muchos intérpretes de jazz importantes, como el saxofonista Sidney Bechet y los pianistas Fletcher Henderson y James P. Johnson. Con Johnson grabó una de sus canciones más famosas, "Backwater Blues"

Colaboración con Louis Armstrong

Smith también colaboró con el legendario artista de jazz Louis Armstrong en varios temas, como "Cold in Hand Blues" y "I Ain't Gonna Play No Second Fiddle," y "St. A finales de la década de 1920, Smith era la artista negra mejor pagada de su época y se había ganado el título de «emperatriz del blues». La versión de la canción de Smith, publicada en septiembre de 1929, fue inquietantemente premonitoria, ya que el mercado de valores se desplomó sólo dos semanas después. La canción se convertiría más tarde en la base de un cortometraje con el mismo nombre.

Declive y resurgimiento

Sin embargo, en la cima de su éxito, la carrera de Smith comenzó a tambalearse, debido en parte a los estragos financieros de la Gran Depresión y a un cambio en las costumbres culturales. En 1929, ella y Gee se separaron definitivamente y, a finales de 1931, Smith dejó de trabajar con Columbia. Sin embargo, Smith, siempre dedicada a la interpretación, adaptó su repertorio y continuó haciendo giras. En 1933, el productor John Hammond se puso en contacto con Smith para que realizara nuevas grabaciones, lo que supuso la llegada de la Era del Swing.

Muerte

El 26 de septiembre de 1937, Smith se dirigía a un espectáculo en Memphis, Tennessee, con su compañero de muchos años, Richard Morgan, cuando éste chocó con un camión y perdió el control de su coche. Smith salió despedida del vehículo y resultó gravemente herida. Murió de sus heridas en un hospital de Clarkdale, Mississippi. Tenía 43 años.

El funeral de Smith se celebró en Filadelfia una semana más tarde, y miles de personas acudieron a presentar sus respetos. Fue enterrada en el cementerio de Mount Lawn, en Sharon Hill (Pensilvania).

Legado y logros

Desde su muerte, la música de Smith sigue ganando adeptos y las colecciones de sus canciones se han seguido vendiendo muy bien a lo largo de los años. Ha sido una influencia fundamental para innumerables vocalistas femeninas, como Billie Holliday, Aretha Franklin y Janis Joplin, y ha sido inmortalizada en numerosas obras. En 1972 se publicó una exhaustiva y aclamada biografía sobre su vida, Bessie, escrita por el periodista Chris Albertson, que se amplió en 2003. En 2015 se emitió una película vagamente basada en el libro, con Queen Latifah (que también fue productora ejecutiva del proyecto) interpretando a Smith y Mo'Nique a Ma Rainey.

Vida personal

Durante su matrimonio con Gee, Smith adoptó informalmente a un niño de seis años al que llamó Jack Jr. Pero cuando su relación con Gee se volvió tensa, Gee utilizó a su hijo como moneda de cambio, llegando a secuestrarlo y acusando a Smith de ser una madre negligente e incompetente. Una sentencia judicial otorgó primero la custodia a Viola, la hermana de Smith, y más tarde al padre biológico de Jack Jr., que descuidaba al niño y a veces se olvidaba de alimentarlo.

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