Biografía Benjamin Franklin

Benjamin Franklin
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Benjamin Franklin

Biografía

(1706–1790)
Benjamín Franklin es más conocido como uno de los Padres Fundadores que nunca fue presidente, pero fue un respetado inventor, editor, científico y diplomático.

¿Quién fue Benjamin Franklin?


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Benjamin Franklin fue un padre fundador y un polímata, inventor, científico, impresor, político, masón y diplomático. Franklin ayudó a redactar la Declaración de Independencia y la Constitución de Estados Unidos, y negoció el Tratado de París de 1783 que puso fin a la Guerra de la Independencia.

Sus actividades científicas incluyeron investigaciones sobre electricidad, matemáticas y cartografía. Escritor conocido por su ingenio y sabiduría, Franklin también publicó El almanaque del pobre Richard, inventó las gafas bifocales y organizó la primera biblioteca de préstamo estadounidense con éxito.

Vida temprana

Franklin nació el 17 de enero de 1706 en Boston, en lo que entonces se conocía como la Colonia de la Bahía de Massachusetts.

El padre de Franklin, el jabonero y fabricante de velas de origen inglés Josiah Franklin, tuvo siete hijos con su primera esposa, Anne Child, y diez más con su segunda esposa, Abiah Folger. Franklin fue su decimoquinto hijo y el más joven.

Franklin aprendió a leer a una edad temprana, y a pesar de su éxito en la Escuela Latina de Boston, dejó su educación formal a los 10 años para trabajar a tiempo completo en la tienda de velas y jabones de su padre, que tenía poco dinero. Sin embargo, sumergir cera y cortar mechas no despertó la imaginación del joven.

Quizás para disuadirlo de que se hiciera a la mar, como había hecho otro de sus hijos, Josiah puso a Franklin, de 12 años, como aprendiz en la imprenta que dirigía su hermano mayor, James.

Aunque James maltrataba y golpeaba con frecuencia a su hermano menor, Franklin aprendió mucho sobre la publicación de periódicos y adoptó un estilo político subversivo similar bajo la tutela del impresor.

Silence Dogood

Cuando James se negó a publicar los escritos de su hermano, Franklin, de 16 años, adoptó el seudónimo de Mrs. Silence Dogood, y sus 14 imaginativas e ingeniosas cartas hicieron las delicias de los lectores del periódico de su hermano, The New England Courant. Sin embargo, James se enfadó cuando se enteró de que su aprendiz había escrito las cartas.

Cansado de la conducta dura y tiránica de su hermano, Franklin huyó de Boston en 1723 aunque le quedaban tres años de contrato legal con su amo.

Escapó a Nueva York antes de establecerse en Filadelfia y comenzar a trabajar con otro impresor. Filadelfia se convirtió en su base para el resto de su vida.

Vivir en Londres

Animado por el gobernador de Pensilvania, William Keith, a montar su propia imprenta, Franklin partió hacia Londres en 1724 para comprar suministros a papeleros, libreros e impresores. Sin embargo, cuando el adolescente llegó a Inglaterra, se sintió engañado cuando las cartas de presentación de Keith nunca llegaron como había prometido.

Aunque se vio obligado a encontrar trabajo en las imprentas de Londres, Franklin aprovechó al máximo los placeres de la ciudad— asistiendo a representaciones teatrales, mezclándose con los lugareños en los cafés y continuando con su pasión por la lectura de toda la vida.

Nadador autodidacta que fabricaba sus propias aletas de madera, Franklin nadaba largas distancias en el río Támesis. (En 1968, fue incluido como miembro honorario del Salón Internacional de la Fama de la Natación.)

En 1725, Franklin publicó su primer panfleto, «Disertación sobre la libertad y la necesidad, el placer y el dolor», en el que sostenía que los seres humanos carecen de libre albedrío y, por tanto, no son moralmente responsables de sus actos. (Más tarde, Franklin repudió este pensamiento y quemó todos los ejemplares del panfleto que aún tenía en su poder, excepto uno.)

Esposa e hijos

En 1723, después de que Franklin se trasladara de Boston a Filadelfia, se alojó en la casa de John Read, donde conoció y cortejó a la hija de su casero, Deborah.

Después de que Franklin regresara a Filadelfia en 1726, descubrió que Deborah se había casado en el ínterin, sólo para ser abandonada por su marido apenas unos meses después de la boda.

El futuro Padre Fundador reavivó su romance con Deborah Read y la tomó como esposa de hecho en 1730. Por aquel entonces, Franklin tuvo un hijo, William, fuera del matrimonio, que fue acogido por la pareja. El primer hijo de la pareja, Francis, nació en 1732, pero murió cuatro años después de viruela. La única hija de la pareja, Sarah, nació en 1743.

Las dos veces que Franklin se trasladó a Londres, en 1757 y de nuevo en 1764, lo hizo sin Deborah, que se negó a abandonar Filadelfia. Su segunda estancia fue la última vez que la pareja se vio. Franklin no volvería a casa antes de que Deborah falleciera en 1774 a causa de una apoplejía a la edad de 66 años.

En 1762, el hijo de Franklin, William, asumió el cargo de gobernador real de Nueva Jersey, un puesto que su padre consiguió gracias a sus conexiones políticas en el gobierno británico. El posterior apoyo de Franklin a la causa patriota le enfrentó a su hijo leal. Cuando la milicia de Nueva Jersey despojó a William Franklin de su cargo de gobernador real y lo encarceló en 1776, su padre decidió no interceder en su favor.

La vida en Filadelfia

Después de su regreso a Filadelfia en 1726, Franklin desempeñó diversos trabajos, como contable, tendero y cortador de moneda. En 1728 volvió a un oficio conocido -la impresión de papel moneda- en Nueva Jersey antes de asociarse con un amigo para abrir su propia imprenta en Filadelfia que publicaba panfletos y libros del gobierno.

En 1730 Franklin fue nombrado impresor oficial de Pensilvania. Para entonces, había formado el “Junto,” un grupo de estudio social y de superación para jóvenes que se reunía todos los viernes para debatir sobre moral, filosofía y política.

Cuando los miembros de Junto quisieron ampliar sus opciones de lectura, Franklin ayudó a crear la primera biblioteca de suscripción de Estados Unidos, la Library Company of Philadelphia, en 1731.

En 1729 Franklin publicó otro panfleto, Una modesta investigación sobre la naturaleza y la necesidad de una moneda de papel, que abogaba por un aumento de la oferta monetaria para estimular la economía.

Con el dinero que Franklin ganó con su tratado sobre el dinero, pudo comprar el periódico The Pennsylvania Gazette a un antiguo jefe. Bajo su propiedad, el periódico en dificultades se transformó en el más leído de las colonias y se convirtió en uno de los primeros en obtener beneficios.

Tuvo menos suerte en 1732 cuando lanzó el primer periódico en alemán de las colonias, el efímero Philadelphische Zeitung. No obstante, la prominencia y el éxito de Franklin crecieron durante la década de 1730.

Franklin amasó bienes raíces y negocios y organizó la Compañía de Bomberos de la Unión para contrarrestar los peligrosos riesgos de incendio en Filadelfia. Se unió a los masones en 1731 y finalmente fue elegido gran maestro de los masones de Pensilvania.

El almanaque del pobre Ricardo

A finales de 1732, Franklin publicó la primera edición del Almanaque del pobre Ricardo.

Además de las previsiones meteorológicas, la información astronómica y la poesía, el almanaque—que Franklin publicó durante 25 años consecutivos—incluía proverbios y máximas ingeniosas de Franklin’como “Acostarse temprano y levantarse temprano, hace a un hombre sano, rico y sabio” y “El que se acuesta con perros, se levantará con pulgas.

Científico e inventor

En la década de 1740, Franklin se dedicó a la ciencia y al espíritu empresarial. Su panfleto de 1743, Una propuesta para promover el conocimiento útil, subrayó sus intereses y sirvió como documento fundacional de la Sociedad Filosófica Americana, la primera sociedad científica de las colonias.

Para 1748, Franklin, de 42 años, se había convertido en uno de los hombres más ricos de Pensilvania, y se convirtió en soldado de la milicia de Pensilvania. Dejó su negocio de imprenta en manos de un socio para tener más tiempo para realizar experimentos científicos. Se mudó a una nueva casa en 1748.

Invenciones

Franklin fue un prolífico inventor y científico responsable de los siguientes inventos:

  • Estufa Franklin: El primer invento de Franklin, creado hacia 1740, proporcionaba más calor con menos combustible.
  • Bifocales: Cualquiera que esté cansado de cambiar entre dos pares de gafas entiende por qué Franklin desarrolló unas bifocales que podían usarse tanto para la distancia como para la lectura.
  • Armónica: Los inventos de Franklin adquirieron un cariz musical cuando, en 1761, comenzó a desarrollar la armónica, un instrumento musical compuesto por cuencos de cristal que giraban sobre un eje. Tanto Ludwig van Beethoven como Wolfgang Amadeus Mozart compusieron música para este extraño instrumento.
  • Silla mecedora
  • Catéter flexible
  • Céntimo americano

Franklin también descubrió la corriente del Golfo tras su viaje de vuelta por el océano Atlántico desde Londres en 1775. Comenzó a especular acerca de por qué el viaje hacia el oeste siempre tardaba más, y sus mediciones de las temperaturas oceánicas le llevaron a descubrir la existencia de la corriente del Golfo. Este conocimiento le sirvió para reducir en dos semanas el tiempo de navegación anterior desde Europa a Norteamérica.

Franklin llegó a idear un nuevo esquema para el alfabeto que proponía eliminar las letras C, J, Q, W, X e Y por considerarlas redundantes.

La educación autodidacta de Franklin le valió títulos honoríficos de Harvard, Yale, la Universidad inglesa de Oxford y la Universidad de St.

En 1749, Franklin escribió un panfleto sobre la educación de la juventud en Pensilvania que dio lugar a la creación de la Academia de Filadelfia, actual Universidad de Pensilvania.

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La electricidad

En 1752, Franklin realizó el famoso experimento de la cometa y la llave para demostrar que el rayo era electricidad y poco después inventó el pararrayos.

Sus investigaciones sobre los fenómenos eléctricos se recopilaron en “Experimentos y observaciones sobre la electricidad,” publicado en Inglaterra en 1751. Acuñó nuevos términos relacionados con la electricidad que aún forman parte del léxico, como pila, carga, conductor y electrizar.

Esclavitud

En 1748, Franklin adquirió el primero de varios esclavos para trabajar en su nueva casa y en la imprenta. Las opiniones de Franklin sobre la esclavitud evolucionaron en las décadas siguientes hasta el punto de considerar que la institución era intrínsecamente mala, por lo que liberó a sus esclavos en la década de 1760. Franklin fue presidente de la Sociedad de Pensilvania para Promover la Abolición de la Esclavitud y escribió muchos tratados instando a la abolición de la esclavitud. En 1790 solicitó al Congreso de los Estados Unidos que pusiera fin a la esclavitud y a la trata de personas.

Elección al Gobierno

Franklin se convirtió en miembro del consejo de la ciudad de Filadelfia en 1748 y en juez de paz al año siguiente. En 1751, fue elegido concejal de Filadelfia y representante en la Asamblea de Pensilvania, cargo para el que fue reelegido anualmente hasta 1764. Dos años más tarde, aceptó un nombramiento real como subdirector general de correos de América del Norte.

Cuando comenzó la Guerra Francesa e India en 1754, Franklin hizo un llamamiento a las colonias para que se unieran en su defensa común, lo que dramatizó en The Pennsylvania Gazette con una caricatura de una serpiente cortada en secciones con la leyenda “Únete o muere.;

Representó a Pensilvania en el Congreso de Albany, que adoptó su propuesta de crear un gobierno unificado para las 13 colonias. Sin embargo, el «Plan de Unión» de Franklin no fue ratificado por las colonias.

En 1757 Franklin fue nombrado por la Asamblea de Pensilvania para servir como agente de la colonia en Inglaterra. Franklin navegó a Londres para negociar una antigua disputa con los propietarios de la colonia, la familia Penn, llevándose a William y a sus dos esclavizados pero dejando atrás a Deborah y Sarah.

Pasó gran parte de las dos décadas siguientes en Londres, donde se sintió atraído por la alta sociedad y los salones intelectuales de la ciudad cosmopolita.

Después de que Franklin regresara a Filadelfia en 1762, recorrió las colonias para inspeccionar sus oficinas de correos.

Ley de Sellos y Declaración de Independencia

Después de que Franklin perdiera su escaño en la Asamblea de Pensilvania en 1764, regresó a Londres como agente de la colonia. Franklin regresó en un momento de tensión en las relaciones de Gran Bretaña con las colonias americanas.

La aprobación por parte del Parlamento británico de la Ley del Timbre en marzo de 1765 imponía un impuesto muy impopular a todos los materiales impresos de uso comercial y legal en las colonias americanas. Como Franklin compraba sellos para su negocio de imprenta y nombraba a un amigo como distribuidor de sellos en Pensilvania, algunos colonos pensaron que Franklin apoyaba implícitamente el nuevo impuesto, y los alborotadores de Filadelfia llegaron a amenazar su casa.

Sin embargo, la apasionada denuncia de Franklin del impuesto en su testimonio ante el Parlamento contribuyó a la derogación de la Ley del Timbre en 1766.

Dos años más tarde escribió un panfleto, “Causas de los descontentos americanos antes de 1768,” y pronto se convirtió también en agente de Massachusetts, Georgia y Nueva Jersey. Franklin avivó las llamas de la revolución enviando las cartas privadas del gobernador de Massachusetts, Thomas Hutchinson, a Estados Unidos.

Las cartas pedían la restricción de los derechos de los colonos, lo que provocó una tormenta de fuego tras su publicación por los periódicos de Boston. A raíz del escándalo, Franklin fue destituido como subdirector general de correos, y regresó a Norteamérica en 1775 como devoto de la causa patriota.

En 1775, Franklin fue elegido miembro del Segundo Congreso Continental y nombrado primer director general de correos de las colonias. En 1776, fue nombrado comisionado para Canadá y fue uno de los cinco hombres que redactaron la Declaración de Independencia.

Vida en París

Después de votar a favor de la independencia en 1776, Franklin fue elegido comisionado en Francia, lo que le convirtió esencialmente en el primer embajador de Estados Unidos en Francia. Se embarcó para negociar un tratado de apoyo militar y financiero al país.

Se ha hablado mucho de los años de Franklin en París, sobre todo de su rica vida romántica durante los nueve años que pasó en el extranjero tras la muerte de Deborah. A la edad de 74 años, llegó a proponer matrimonio a una viuda llamada Madame Helvetius, pero ella lo rechazó.

Franklin fue acogido en Francia tanto, o más, por su ingenio y su prestigio intelectual en la comunidad científica como por su condición de político de un país en ciernes.

Su reputación facilitó el respeto y la entrada en comunidades cerradas, incluida la corte del rey Luis XVI. Y fue su hábil diplomacia la que condujo al Tratado de París de 1783, que puso fin a la Guerra de la Independencia. Tras casi una década en Francia, Franklin regresó a Estados Unidos en 1785.

Elaboración de la Constitución de Estados Unidos

Franklin fue elegido en 1787 para representar a Pensilvania en la Convención Constitucional, que redactó y ratificó la nueva Constitución de Estados Unidos.

El delegado de mayor edad, con 81 años, Franklin apoyó inicialmente la representación proporcional en el Congreso, pero elaboró el Gran Compromiso que dio lugar a la representación proporcional en la Cámara de Representantes y a la representación igualitaria por estados en el Senado. En 1787, ayudó a fundar la Sociedad de Investigaciones Políticas, dedicada a mejorar el conocimiento del gobierno.

Franklin nunca fue elegido presidente de los Estados Unidos. Sin embargo, desempeñó un papel importante como uno de los ocho Padres Fundadores, ayudando a redactar la Declaración de Independencia y la Constitución de los Estados Unidos.

También desempeñó varias funciones en el gobierno: Fue elegido miembro de la Asamblea de Pensilvania y nombrado primer director general de correos de las colonias, así como diplomático en Francia. Fue un verdadero polímata y emprendedor, por lo que sin duda se le suele llamar el "Primer Americano"

Muerte

Franklin murió el 17 de abril de 1790 en Filadelfia, Pensilvania, en casa de su hija, Sarah Bache. Tenía 84 años, sufría de gota y se quejaba de dolencias desde hacía tiempo, completando el último codicilo de su testamento poco más de un año y medio antes de su muerte.

Legó la mayor parte de su patrimonio a Sarah y muy poco a su hijo William, cuya oposición a la causa patriota aún le molestaba. También donó dinero que financió becas, escuelas y museos en Boston y Filadelfia.

Franklin había escrito su epitafio cuando tenía 22 años: «El cuerpo de B. Franklin, impresor (como la cubierta de un viejo libro, su contenido arrancado y despojado de sus letras y dorados) yace aquí, alimento para los gusanos. Pero la obra no se perderá; porque (como él creía) aparecerá una vez más en una nueva y más elegante edición revisada y corregida por el autor.

Al final, sin embargo, la lápida de la tumba que compartía con su esposa en el cementerio de la Iglesia de Cristo de Filadelfia dice simplemente: «Benjamin y Deborah Franklin 1790.

Los logros

La imagen de Franklin que ha pasado a la historia, junto con su imagen en el billete de 100 dólares, es una especie de caricatura— un hombre calvo con bata que sostiene una cuerda de cometa con una llave. Pero el alcance de las cosas a las que se dedicó fue tan amplio que parece una pena.

Fundar universidades y bibliotecas, la oficina de correos, dar forma a la política exterior de los incipientes Estados Unidos, ayudar a redactar la Declaración de Independencia, publicar periódicos, calentarnos con la estufa de Franklin, ser pionero en los avances de la ciencia, permitirnos ver con bifocales e iluminar nuestro camino con electricidad—todo ello de la mano de un hombre que nunca terminó la escuela, pero que forjó su vida gracias a la abundancia de lecturas y experiencias, una fuerte brújula moral y un compromiso incansable con el deber cívico. Franklin iluminó rincones de la vida americana que aún conservan el persistente brillo de su atención.

Mira "Benjamin Franklin: Citizen of the World" en HISTORY Vault

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