Biografía Benjamin Banneker

Benjamin Banneker
Fotografía: MPI/Getty Images

Benjamin Banneker

Biografía

(1731–1806)
Benjamin Banneker fue un matemático, astrónomo, compilador de almanaques y escritor autodidacta.

¿Quién fue Benjamin Banneker?


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Benjamin Banneker, un hombre negro libre que poseía una granja cerca de Baltimore, fue en gran parte autodidacta en astronomía y matemáticas. Más tarde fue llamado para ayudar en la medición del territorio para la construcción de la capital de la nación. También se convirtió en un activo escritor de almanaques e intercambió cartas con Thomas Jefferson, desafiándole amablemente a que hiciera lo posible por garantizar la igualdad racial.

Años tempranos

Nacido el 9 de noviembre de 1731 en Ellicott's Mills, Maryland, Banneker era hijo de un ex-esclavo llamado Robert y de su esposa, Mary Banneky. Mary era hija de una inglesa llamada Molly Welsh, antigua sirvienta, y de su marido, Bannka, un ex-esclavo al que liberó y que afirmaba proceder de la realeza tribal de África Occidental.

Debido a que sus dos padres eran libres, Benjamin también escapó a la ira de la esclavitud. Su abuela materna le enseñó a leer y durante muy poco tiempo asistió a una pequeña escuela cuáquera. Banneker fue principalmente autodidacta. Entre sus primeros logros se encuentra la construcción de un sistema de riego para la granja familiar y de un reloj de madera que tenía fama de ser preciso y que funcionó durante más de 50 años hasta su muerte. Además, Banneker aprendió por sí mismo astronomía y predijo con precisión los eclipses lunares y solares. Tras el fallecimiento de su padre' dirigió su propia granja durante años, cultivando un negocio de venta de tabaco a través de cultivos.

Intereses en la astronomía y la topografía

El talento y la inteligencia de Banneker acabaron llamando la atención de la familia Ellicott, empresarios que se habían hecho un nombre y una fortuna con la construcción de una serie de molinos en la zona de Baltimore en la década de 1770. George Ellicott tenía una gran biblioteca personal y le prestó a Banneker numerosos libros sobre astronomía y otros campos.

En 1791, Andrew Ellicott, primo de George, contrató a Banneker para que le ayudara en la medición del territorio de la capital de la nación. Trabajó en la tienda del observatorio utilizando un sector cenital para registrar el movimiento de las estrellas. Sin embargo, debido a una repentina enfermedad, Banneker sólo pudo trabajar para Ellicott durante unos tres meses.

Almanaques populares

La verdadera fama de Banneker, sin embargo, vino de la mano de sus almanaques, que publicó durante seis años consecutivos durante los últimos años de su vida, entre 1792 y 1797. Estos manuales incluían sus propios cálculos astronómicos, así como artículos de opinión, literatura e información médica y sobre las mareas, esta última especialmente útil para los pescadores. Además de sus almanaques, Banneker también publicó información sobre las abejas y calculó el ciclo de la langosta de 17 años.

Carta a Jefferson

Los logros de Banneker se extendieron también a otros ámbitos, incluyendo los derechos civiles. En 1791, Jefferson era secretario de Estado y Banneker consideraba que el respetado virginiano, aunque esclavista, también estaba abierto a considerar a los afroamericanos como algo más que esclavos. Por ello, escribió a Jefferson una carta en la que esperaba que «aprovechara cualquier oportunidad para erradicar esa serie de ideas y opiniones absurdas y falsas que tan generalmente prevalecen con respecto a nosotros».

Para apoyar aún más su argumento, Banneker incluyó un manuscrito de un almanaque de 1792, que contenía sus cálculos astronómicos.

En su carta, Banneker reconocía que era «de raza africana» y un hombre libre. Reconocía que se estaba tomando «una libertad» al escribir a Jefferson, lo que sería inaceptable teniendo en cuenta «el prejuicio y la predisposición casi generalizados que prevalecen en el mundo contra las personas de mi complexión». Banneker entonces reprendió respetuosamente a Jefferson y a otros patriotas por su hipocresía, al esclavizar a personas como él mientras luchaban contra los británicos por su propia independencia.

Jefferson reconoció rápidamente la carta de Banneker y escribió una respuesta. Le dijo a Banneker que se había tomado «la libertad de enviar su almanaque a Monsieur de Condorcet [secretario de la Academia Francesa de Ciencias]… porque lo consideraba un documento al que todo su color tenía derecho para su justificación contra las dudas que se habían planteado sobre él».

Banneker publicó la carta de Jefferson junto a su correspondencia original en su almanaque de 1793. La franqueza de Banneker con respecto a la cuestión de la esclavitud le valió el amplio apoyo de las sociedades abolicionistas de Maryland y Pensilvania, que le ayudaron a publicar su almanaque.

A continuación se muestra una carta de Jefferson a Banneker fechada el 30 de agosto de 1791, extraída de la Biblioteca del Congreso:

Le agradezco sinceramente su carta del 19º. Nadie desea más que yo ver pruebas como las que usted exhibe, de que la naturaleza ha dado a nuestros hermanos negros, talentos iguales a los de los otros colores de los hombres, y; que la apariencia de una falta de ellos se debe simplemente a la condición degradada de su existencia tanto en África & América. Puedo añadir con verdad que nadie desea más ardientemente que se inicie un buen sistema para elevar la condición tanto de su cuerpo como de su mente a lo que debería ser, tan rápido como lo permita la imbecilidad de su existencia actual y otras circunstancias que no pueden descuidarse. Me he tomado la libertad de enviar su almanaque a Monsieur de Condorcet, Secretario de la Academia de Ciencias de París, y miembro de la sociedad filantrópica, porque lo consideré como un documento al que todo su color tenía derecho para su justificación contra las dudas que se han tenido de ellos. Soy con gran estima, Señor, su muy obediente y humilde servidor. Th. Jefferson

Vida posterior y muerte

Nunca se casó, pero Banneker continuó realizando sus estudios científicos durante toda su vida. En 1797, las ventas de su almanaque habían disminuido y suspendió su publicación. En los años siguientes, vendió gran parte de su granja a los Ellicott y a otros para llegar a fin de mes, y siguió viviendo en su cabaña de madera.

El 9 de octubre de 1806, tras su habitual paseo matutino, Banneker murió mientras dormía, justo un mes antes de cumplir 75 años. De acuerdo con sus deseos, todos los objetos que le había prestado su vecino, George Ellicott, fueron devueltos por el sobrino de Banneker. También se incluyó el diario astronómico de Banneker, proporcionando a los futuros historiadores uno de los pocos registros de su vida que se conocen.

El martes 11 de octubre, en el cementerio de la familia, a pocos metros de esta casa, Benjamin Banneker fue enterrado. Durante los servicios, los dolientes se asustaron al ver que su casa se había incendiado, quemándose rápidamente. Casi todo quedó destruido, incluidos sus efectos personales, los muebles y el reloj de madera. La causa del incendio nunca se determinó.

La vida de Banneker fue recordada en una necrológica en la Gaceta Federal de Filadelfia y se ha seguido escribiendo sobre ella durante los dos siglos siguientes. Dado que se ha conservado un número limitado de materiales relacionados con la vida y la carrera de Banneker, se ha presentado una gran cantidad de leyendas y desinformación. En 1972, el académico Sylvio A. Bedini publicó una aclamada biografía sobre el icono del siglo XVIII—La vida de Benjamin Banneker: The First African-American Man of Science. En 1999 apareció una edición revisada.

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Biografía de Benjamin Banneker

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