Biografía Babe Didrikson Zaharias

Babe Didrikson Zaharias
Fotografía: Bettmann/Contributor

Babe Didrikson Zaharias

Biografía

(1911–1956)
Babe Didrikson Zaharias fue nombrada «Atleta femenina del medio siglo» en 1950 por sus habilidades en baloncesto, atletismo y golf.

¿Quién era Babe Didrikson Zaharias?


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La atleta y campeona olímpica Babe Didrikson Zaharias se ganó el apodo de «Babe» al conseguir cinco jonrones en un partido de béisbol de su infancia. En los Juegos Olímpicos de 1932, ganó medallas en vallas, lanzamiento de jabalina y salto de altura. En la década de 1940, era la mejor jugadora de golf de todos los tiempos. The Associated Press declaró a Babe Zaharias como la "Mujer atleta de medio siglo" en 1950.

Vida temprana

Zaharias nació como Mildred Ella Didrikson el 26 de junio de 1911 en Port Arthur, Texas, hija de Ole Didrikson y Hannah Marie Olsen. Su padre y su madre eran de Noruega, donde su madre había sido una destacada esquiadora y patinadora. Su padre era carpintero de barcos y ebanista. La familia, que se apellidaba Didriksen, se trasladó a Beaumont, Texas, cuando Mildred tenía 3 años.

Los tiempos eran a menudo difíciles para la numerosa familia Didrikson, y en su adolescencia Mildred trabajó en muchos empleos a tiempo parcial, incluyendo la costura de sacos de arpillera a un centavo el saco. Su padre, que creía firmemente en la preparación física, construyó un aparato para levantar pesas con un palo de escoba y unos viejos flatirones. Mildred, a la que llamaban "Baby" en sus primeros años, siempre fue competitiva, se interesaba por los deportes y estaba deseosa de jugar a juegos de chicos" con sus hermanos. Tras conseguir cinco jonrones en un partido de béisbol, «Baby» se convirtió en «Babe» (Babe Ruth estaba entonces en su apogeo), un apodo que la acompañó durante el resto de su vida.

Destacando en diferentes deportes

A la edad de 15 años, Zaharias era la máxima anotadora del equipo de baloncesto femenino del Beaumont Senior High School. Llamó la atención de Melvin J. McCombs, entrenador de uno de los mejores equipos de baloncesto femenino del país. En febrero de 1930, McCombs le consiguió un trabajo en la Employers Casualty Company de Dallas, y pronto se convirtió en una jugadora estrella de sus Golden Cyclones. Regresó a Beaumont en junio para graduarse con su clase de secundaria. Los Golden Cyclones ganaron el campeonato nacional los tres años siguientes, y ella fue alero All-American durante dos de esos años.

Zaharias pronto dirigió su atención al atletismo. En el National Women's AAU Track Meet de 1931, ganó el primer puesto en ocho pruebas y fue segunda en una novena. En 1932, con mucho más interés en el encuentro debido a la proximidad de los Juegos Olímpicos, ganó el campeonato, con 30 puntos; el Illinois Women's Athletic Club, que presentó un equipo de 22 mujeres, quedó en segundo lugar con 22 puntos. Babe acudió entonces a las Olimpiadas.

Rompiendo récords olímpicos

Las mujeres sólo podían participar en tres pruebas, pero ella batió cuatro récords mundiales; ganó el lanzamiento de jabalina, con 143 pies y 4 pulgadas, y ganó los 80 metros vallas, batiendo dos veces el anterior récord mundial (su mejor tiempo fue de 11,7 segundos). El célebre escritor deportivo Paul Gallico comentó: «En todos los aspectos, logros, temperamento, personalidad y color, pertenece a las filas de los campeones de los libros de cuentos de nuestra época de inocencia». "Gallico también se refirió a ella como "la atleta con más talento, hombre o mujer, jamás desarrollada en nuestro país."

Campeona de golf

Zaharias comenzó a jugar al golf en 1931 o 1932. Según Gallico, en 1932, en su undécima partida de golf, recorrió 260 yardas desde el primer tee y jugó los segundos nueve en 43. Ella misma declaró que se inscribió en su primer torneo de golf en el otoño de 1934. Aunque no ganó, se impuso en la ronda de clasificación con un 77. En abril de 1935, en el Texas State Women's Championship, hizo un birdie en el hoyo 31 de par 5, para ganar el torneo por dos golpes.

En el verano de 1935 fue declarada profesional por un aval no autorizado. Aceptó la decisión y durante varios años viajó por el país dando exhibiciones de golf. También actuó en el circuito de vodevil con diferentes actos. Fue la única mujer en el equipo de baloncesto Babe Didrikson All-American y jugó algunos partidos con el equipo de béisbol House of David.

Fue durante estos años cuando lanzó una entrada para los Cardinals de San Luis en un partido de exhibición con los Athletics de Filadelfia. Sobresalía en casi todo lo que intentaba: con sólo 16 años ganó un premio por un vestido que había confeccionado, en la Feria Estatal de Texas; podía teclear 86 palabras por minuto; podía lanzar una pelota de béisbol desde el centro del campo hasta el home plate— una vez se midió un lanzamiento suyo de más de 300 pies.

En enero de 1938, conoció a George Zaharias, un luchador profesional al que solían llamar "El griego llorón de Cripple Creek" en el Open de Los Ángeles. Se sintió atraída por este hombre tan corpulento que podía conducir una pelota de golf más lejos que ella. El 23 de diciembre de 1938 se casaron. No tuvieron hijos. Instada por su marido, en 1941 solicitó su reincorporación como golfista amateur y fue readmitida en enero de 1943. Haciendo uso de su enorme capacidad de concentración, su casi ilimitada confianza en sí misma y su paciencia, empezó a tomarse el golf en serio. Llegaba a golpear hasta 1.000 bolas al día, recibía clases durante cinco o seis horas y jugaba hasta que sus manos se llenaban de ampollas y sangraban.

En 1947, Zaharias se convirtió en la primera mujer estadounidense en ganar el Campeonato Amateur Británico de Damas, en Gullane, Escocia. En un hoyo hizo un golpe tan largo que un espectador susurró: «Debe ser la hermana de Superman». Durante los seis años siguientes dominó el golf femenino.

Muerte y legado

Zaharias fue operada de cáncer en abril de 1953, y se temió que nunca pudiera volver a competir. Sin embargo, tres meses y medio después, volvió a jugar en competición. Al año siguiente ganó el Abierto Femenino de Estados Unidos por doce golpes. En 1955 se sometió a una segunda operación de cáncer. Murió en Galveston, Texas. En los últimos meses de su vida, ella y su marido crearon el Fondo Babe Didrikson Zaharias para apoyar a las clínicas y centros de tratamiento del cáncer.

Zaharias fue la mejor mujer golfista de todos los tiempos, ganadora de diecisiete torneos de golf consecutivos en 1946-1947, y de 82 torneos entre 1933 y 1953. La Associated Press la eligió «Mujer del Año» en 1936, 1945, 1947, 1950 y 1954. En 1950, la AP la aclamó como la «Atleta Femenina de la Mitad del Siglo». La adolescente delgada y con cabeza de teja, una chica tímida y socialmente inmadura que podía ganar en los deportes pero que solía enemistarse con sus competidoras, se convirtió en una campeona equilibrada, bien vestida, elegante y popular, la favorita de las galerías, cuyos golpes silbaban por las calles y cuyos comentarios se ganaban el corazón de los espectadores.

Paul Gallico le rindió quizás el mejor homenaje: "Se ha hablado mucho de la aptitud natural de Babe Didrikson&quot, así como de su espíritu competitivo y su indomable voluntad de ganar. Pero no se ha dicho lo suficiente sobre la paciencia y la fuerza de carácter expresadas en su voluntad de practicar sin cesar, y su reconocimiento de que podía llegar a la cima y mantenerse en ella sólo con un trabajo duro incesante.

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