Biografía Anne Sullivan

Anne Sullivan
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Anne Sullivan

Biografía

(1866–1936)
Anne Sullivan fue una profesora que enseñó a Helen Keller, una niña ciega y sorda, a comunicarse y leer en braille.

¿Quién fue Ana Sullivan?


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Anne Sullivan fue una maestra superdotada más conocida por su trabajo con Helen Keller, una niña ciega y sorda a la que enseñó a comunicarse. Con tan solo 20 años, Sullivan demostró una gran madurez e ingenio al enseñar a Keller y trabajó duro con su alumna, lo que hizo que ambas mujeres fueran muy aclamadas. Sullivan incluso ayudó a Keller a escribir su autobiografía.

Vida temprana

Sullivan nació el 14 de abril de 1866 en Feeding Hills, Massachusetts. Sus padres emigraron a Estados Unidos desde Irlanda durante la Gran Hambruna de la década de 1840. La pareja tuvo cinco hijos, pero dos murieron en la infancia.

Sullivan y sus dos hermanos supervivientes crecieron en condiciones de pobreza y lucharon contra problemas de salud. A los cinco años, Anne contrajo una enfermedad ocular llamada tracoma, que dañó gravemente su vista. Su madre, Alice, padecía tuberculosis y tenía dificultades para desplazarse tras una grave caída. Murió cuando Anne tenía ocho años.

Incluso a una edad temprana, Sullivan tenía una personalidad fuerte. A veces se enfrentaba a su padre, Thomas, que tuvo que criar a Sullivan y a sus hermanos tras la muerte de su madre. Thomas, que a menudo era abusivo, acabó abandonando a la familia. Anne y su hermano menor, Jimmie, fueron enviados a vivir al Tewksbury Almshouse, un hogar para pobres. Algunos informes dicen que Sullivan también tenía una hermana que fue enviada a vivir con unos parientes.

El Tewksbury Almshouse estaba sucio, deteriorado y hacinado. El hermano de Sullivan, Jimmie, murió pocos meses después de su llegada, dejando a Anne sola. Durante su estancia en Tewksbury, Sullivan se enteró de la existencia de escuelas para ciegos y se empeñó en obtener una educación para salir de la pobreza. Tuvo su oportunidad cuando miembros de una comisión especial visitaron el hogar. Después de seguir al grupo durante todo el día, se atrevió a hablar con ellos para que la enviaran a una escuela especial.

Educación

Sullivan dejó Tewksbury para asistir a la Escuela Perkins para Ciegos en 1880, y se sometió a una cirugía para mejorar su limitada visión. Aun así, Sullivan se enfrentó a grandes retos mientras estaba en Perkins. Nunca había asistido a la escuela y carecía de gracia social, lo que la ponía en desacuerdo con sus compañeros. Humillada por su propia ignorancia, Sullivan tenía un temperamento rápido y le gustaba desafiar las reglas, lo que la metía en problemas con sus profesores. Sin embargo, era tremendamente brillante y pronto avanzó académicamente.

Sullivan acabó estableciéndose en el colegio, pero nunca sintió que encajara allí. Sin embargo, hizo buenas migas con algunos de sus profesores, como el director de la escuela, Michael Anagnos. Elegida como la mejor de su promoción, Sullivan pronunció un discurso en su graduación de junio de 1886. Dijo a sus compañeros que «el deber nos obliga a salir a la vida activa. Vayamos con alegría, esperanza y seriedad, y propongámonos encontrar nuestro papel especial. Cuando la hayamos encontrado, cumplámosla con gusto y fidelidad; porque cada obstáculo que superemos, cada éxito que logremos, tiende a acercar al hombre a Dios.

Anagnos ayudó a Sullivan a encontrar un trabajo después de la graduación. La familia Keller le había escrito buscando una institutriz para su hija Helen, que era ciega y sorda. En marzo de 1887, Sullivan viajó a Tuscumbia, Alabama, para trabajar con la familia Keller. Antes de ir a Alabama, Sullivan había estudiado los métodos de instrucción utilizados con Laura Bridgman, una alumna sorda y ciega a la que había conocido en Perkins.

Enseñando a Helen Keller

Con sólo 20 años, Sullivan demostró una gran madurez e ingenio al enseñar a Keller. Quería ayudar a Keller a hacer asociaciones entre las palabras y los objetos físicos, y trabajó duro con su alumna, bastante testaruda y mimada. Tras aislar a Keller de su familia para educarla mejor, Sullivan empezó a trabajar para enseñar a Keller a comunicarse con el mundo exterior. En una de las clases, deletreó con los dedos la palabra «agua» en una de las manos de Keller mientras hacía correr el agua sobre la otra mano de su alumna. Gracias a las instrucciones de Sullivan, Keller aprendió casi 600 palabras, la mayoría de las tablas de multiplicar y a leer en braille en cuestión de meses. La noticia del éxito de Sullivan con Keller se difundió, y la escuela Perkins escribió un informe sobre sus progresos como equipo. Keller se convirtió en una celebridad gracias al informe, y conoció a personas como Thomas Edison, Alexander Graham Bell y Mark Twain.

Sullivan decidió que Keller podría beneficiarse del programa de la Escuela Perkins, y ambos pasaron por allí de forma intermitente durante la adolescencia de Keller. También buscaron ayuda para el habla de Keller en la Escuela Wight-Humason de Nueva York. Cuando la familia de Keller no pudo seguir pagando a Sullivan ni gestionar los gastos de la escuela de Helen, varios benefactores adinerados, entre ellos el millonario Andrew Carnegie, intervinieron para ayudarles a sufragar los gastos.

A pesar del esfuerzo físico que suponía para su limitada vista, Sullivan ayudó a Keller a continuar sus estudios en el Radcliffe College en 1900. Le deletreaba a Keller el contenido de las clases y pasaba horas transmitiéndole la información de los libros de texto. Como resultado, Keller se convirtió en la primera persona sordociega en graduarse en la universidad.

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Vida personal

Trabajando con Keller en una autobiografía, Sullivan conoció a John A. Macy, un instructor de la Universidad de Harvard. Macy ayudó a editar el manuscrito y se enamoró de Sullivan. Tras rechazar varias propuestas de matrimonio por parte de él, finalmente aceptó. Los dos se casaron en 1905.

Sullivan, sin embargo, no dejó que su matrimonio afectara a su vida con Keller. Ella y su marido vivían con Keller en una granja de Massachusetts. Las dos mujeres seguían siendo inseparables, y Sullivan viajaba con Keller en numerosas giras de conferencias. En el escenario, ayudaba a transmitir las palabras de Keller al público, ya que Keller nunca había aprendido a hablar con la suficiente claridad como para ser entendida.

Alrededor de 1913 o 1914, el matrimonio de Sullivan se rompió. Macy se fue a Europa, pero los dos nunca se divorciaron. Sullivan empezó a tener problemas de salud y Polly Thomson se convirtió en la secretaria de Keller. Las tres mujeres acabaron por instalarse en Forest Hills, Nueva York.

El trío luchó por llegar a fin de mes. En 1919, Sullivan se interpretó a sí misma en la primera versión cinematográfica de su vida para conseguir más ingresos. Deliverance resultó ser un fracaso de taquilla, y ella y Keller acabaron haciendo giras en el circuito teatral de vodevil para ganar dinero. Durante años compartieron su historia de triunfo con un público fascinado.

Muerte

A finales de la década de 1920, Sullivan había perdido la mayor parte de su visión. Experimentó un dolor crónico en su ojo derecho, que le fue extirpado para mejorar su salud. Durante varios veranos, Sullivan visitó Escocia, con la esperanza de recuperar algo de su fuerza y vitalidad.

Sullivan murió el 20 de octubre de 1936, en su casa de Forest Hills, Nueva York. Sus cenizas fueron depositadas en la Catedral Nacional de Washington, D.C. — un honor especial, ya que también es el lugar de descanso final del presidente Woodrow Wilson y otras personas distinguidas. En su funeral, el obispo James E. Freeman dijo: «Entre los grandes maestros de todos los tiempos ocupa un lugar destacado y conspicuo. . . . El toque de su mano hizo más que iluminar el camino de una mente nublada; literalmente emancipó un alma.

Legado

La historia de Sullivan sigue viva a través de películas y producciones teatrales. Su trabajo con Keller quedó inmortalizado en la obra de teatro El trabajador milagroso, que posteriormente se convirtió en la película de 1962 protagonizada por Patty Duke como Keller y Anne Bancroft como Sullivan. La última reposición de la obra en Broadway se estrenó en 2010, y cuenta con Abigail Breslin como Keller y Alison Pill como Sullivan.

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Biografía de Anne Sullivan

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