Biografía Anna May Wong

Anna May Wong
Fotografía: Silver Screen Collection/Getty Images

Anna May Wong

Biografía

(1905–1961)
Anna May Wong fue la primera estrella de cine estadounidense de origen chino, pero su carrera se vio limitada por el racismo y la discriminación.

¿Quién Es Anna May Wong?


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Anna May Wong es una actriz estadounidense de origen asiático que triunfó tanto en Hollywood como en Europa en películas como Piccadilly (1929), La hija del dragón (1931) y El expreso de Shanghai (1932). Aunque, como estadounidense de origen chino, a menudo se vio limitada a papeles pequeños que se ajustaban a los estereotipos asiáticos que esperaban los productores y el público blanco, Wong se las arregló para poner su propio sello en los papeles que le asignaban. Construyó una carrera que abarcó el cine mudo, el cine sonoro, el teatro y la televisión antes de su muerte a los 56 años en 1961. Desde entonces, Wong ha sido reconocida como una actriz asiático-americana emblemática que se enfrentó a circunstancias difíciles y contribuyó a abrir un camino para las generaciones posteriores de intérpretes.

Vida temprana y familia

Wong nació como Wong Liu Tsong en Los Ángeles, California, el 3 de enero de 1905. Sus padres, Wong Sam Sing y Lee Gon Toy, eran chinos americanos de segunda generación. Los abuelos de Wong llegaron a California antes de que se restringiera la inmigración de China a Estados Unidos a finales del siglo XIX.

Wong fue la segunda de los siete hijos de sus padres. La familia tenía una lavandería y vivía cerca del negocio. Al crecer, Wong pasó innumerables horas trabajando en la lavandería o haciendo entregas a los clientes.

En la escuela primaria integrada a la que Wong asistió con su hermana mayor, tuvieron que soportar las burlas racistas de sus compañeros de clase. Sus padres las trasladaron entonces a la Chinese Mission School, que contaba con un alumnado chino-americano.

Inicios profesionales

La infancia de Wong le dio la oportunidad de ver películas de Hollywood que se rodaban en Chinatown. Mostraba un interés tan ávido que fue apodada la «niña china curiosa». A pesar de la desaprobación paterna, Wong soñaba con seguir una carrera en el cine. Eligió el nombre artístico de Anna May Wong y a los 14 años empezó a trabajar como extra en La linterna roja (1919).

Wong dejó el instituto en 1921 para concentrarse en la actuación. A los 17 años le dieron un papel protagonista en Madame Butterfly, inspirada en El peaje del mar (1922). Realizó una buena interpretación en esta película, que fue una de las primeras en Technicolor. Su papel secundario junto a Douglas Fairbanks como esclava mongola (y espía) en El ladrón de Bagdad (1924) le proporcionó un mayor éxito. En 1924 creó su propia productora, The Anna May Wong Productions. La operación no tardó en fracasar, gracias a un socio comercial poco limpio, pero ella siguió consiguiendo trabajo en el cine.

Sin embargo, Wong se sentía limitada por Hollywood. Era habitual que actores blancos fueran contratados para interpretar papeles asiáticos, utilizando maquillaje y vestuario para parecerlo. Esta práctica, conocida como «yellowface» (cara amarilla), no sólo era ofensiva, sino que limitaba los papeles disponibles para Wong, quien señaló: «En lugar de chinos reales, los productores prefieren húngaros, mexicanos e indios americanos para los papeles chinos». Esto significaba que Wong no podía optar a papeles protagonistas que implicaran un emparejamiento romántico con actores blancos. En su lugar, fue encasillada en papeles menores, a menudo como una mujer servil o una intrigante «dama dragón». Sus personajes solían morir en sacrificio o como venganza. En 1929, recibió elogios por Piccadilly, que fue su última película muda. Wong entró entonces en el mundo del cine sonoro; en diferentes versiones de La llama del amor (1930), hablaba en francés, inglés y alemán.

Wong apareció en Londres con Laurence Olivier en la obra de 1929 Un círculo de tiza y en Viena con una obra musical Tschun-Tshi, que escribió. Durante su estancia en Europa, Wong, que había trabajado como modelo durante su infancia, también se convirtió en una creadora de tendencias de moda.

Regreso a Estados Unidos

En 1930, Wong regresó a Estados Unidos para representar con éxito en Broadway la obra On the Spot. Sin embargo, un aspecto de su regreso nunca lo habrían vivido sus compañeros blancos. Wong había nacido en Estados Unidos, pero debido a la Ley de Exclusión China y sus posteriores enmiendas, antes de viajar al extranjero, debía acudir al Servicio de Inmigración y Naturalización para obtener un certificado de identidad que le permitiera volver a entrar en el país.

Wong firmó posteriormente con los estudios Paramount. En La hija del dragón (1931) interpretó otro estereotipo, aunque al menos fue la estrella principal. En Shanghai Express (1932), Wong compartió pantalla con Marlene Dietrich, una amiga de su época en Europa, y fue una película de mayor calidad.

Pero Wong seguía sin conseguir muchos papeles más allá de las películas melodramáticas de serie B. Expresó parte de su frustración en una entrevista de 1933: «¿Por qué el chino de la pantalla es casi siempre el villano de la obra, y un villano tan cruel; asesino, traicionero, una serpiente en la hierba? Nosotros no somos así. Cómo íbamos a serlo, con una civilización que es tantas veces más antigua que la de Occidente. Tenemos nuestras propias virtudes. Tenemos nuestro rígido código de comportamiento, de honor. ¿Por qué nunca se muestran en la pantalla?

Cuando en 1935 se estaba preparando la versión cinematográfica de La buena tierra, basada en la novela de Pearl Buck sobre una familia rural china, Wong esperaba interpretar el papel principal de O-Lan. Hizo pruebas de pantalla, pero el estudio no la tuvo realmente en cuenta. Entonces se le pidió que hiciera una prueba para interpretar a Lotus, una concubina intrigante. Al final le ofrecieron ese papel, pero lo rechazó, explicando: "Me estáis pidiendo — con sangre china — que haga el único papel antipático de la película, que cuenta con un reparto totalmente estadounidense que interpreta a personajes chinos.

El papel que quería Wong se lo dieron a la blanca Luise Rainer, que llegó a ganar un Oscar por su interpretación.

Viaje a China

Después de la decepcionante decisión de casting para La buena tierra, Wong se alejó de Hollywood y visitó China en 1936. Allí se enfrentó a las críticas por haber representado estereotipos en la pantalla, aunque contestó que ella no había sido la responsable de esos papeles. Más tarde dijo: «Es una situación bastante triste ser rechazada por los chinos porque soy demasiado americana y por los productores americanos porque prefieren otras razas para interpretar papeles chinos». Escribió sobre su viaje para The New York Herald Tribune y The Los Angeles Times.

Carrera posterior

Hija de Shanghai (1937) permitió a Wong tener un final feliz con un protagonista coreano-americano, algo inusual en su obra. Durante la Segunda Guerra Mundial, realizó Bombas sobre Burama (1942) y Lady from Chungking (1942). También recaudó dinero para China, que había sido invadida por Japón.

Wong se retiró de la actuación en 1942, aunque siguió haciendo apariciones ocasionales en el cine y la televisión. En 1951, se convirtió en la primera estadounidense de origen asiático en protagonizar una serie de televisión, La galería de Madame Liu-Tsong, en la que interpretaba a una investigadora aficionada con un trabajo diurno como marchante de arte.

Wong tuvo un pequeño papel en la película Retrato en negro (1960) como la criada de la estrella Lana Turner. Su última aparición en el cine fue en Los inocentes salvajes (1961). Quiso reaparecer en la versión de Hollywood del musical Flower Drum Song, pero falleció antes de que comenzara la producción.

Vida personal

Wong nunca se casó. Hubo rumores de que tuvo una relación romántica con Dietrich y con hombres blancos. Aunque estas habladurías fueran ciertas, las leyes y los prejuicios de la época de Wong significaban que estas relaciones no podían acabar en matrimonio.

Muerte y legado

Wong murió el 3 de febrero de 1961 en Santa Mónica, California. Tenía 56 años. La causa de la muerte fue un ataque al corazón. El documental Anna May Wong: In Her Own Words (Anna May Wong: en sus propias palabras) explora la vida de Wong. Otro documental, Buscando a Anna May Wong, analizaba si Wong se enfrentaría a los mismos obstáculos profesionales en la actualidad. La serie de televisión Hollywood incluía a Wong como personaje, aunque su historia era ficticia.

Wong tiene una estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood y ha sido objeto de biografías como Anna May Wong: From Laundryman’s Daughter to Hollywood Legend y Perpetually Cool: The Many Lives of Anna May Wong.

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Biografía de Anna May Wong

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