Biografía Andrew Johnson

Andrew Johnson
Fotografía: Getty Images

Andrew Johnson

Biografía

(1808–1875)
Andrew Johnson sucedió a Abraham Lincoln como presidente y fue el primer presidente de los Estados Unidos en ser destituido.

¿Quién era Andrew Johnson?


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Andrew Johnson se convirtió en el 17º presidente de los Estados Unidos tras el asesinato del presidente Abraham Lincoln en abril de 1865. Su política de reconstrucción indulgente con el Sur y su veto a las leyes de reconstrucción amargaron a los republicanos radicales del Congreso y provocaron su caída política y su destitución, aunque fue absuelto.

Vida temprana

Johnson nació en una cabaña de madera en Raleigh, Carolina del Norte, el 29 de diciembre de 1808. Su padre, Jacob, murió cuando Johnson tenía 3 años, dejando a la familia en la pobreza. Su madre, Mary "Polly" McDonough Johnson, trabajó como costurera para llegar a fin de mes. Ella y su segundo marido pusieron a Johnson y a su hermano, William, como aprendices en un sastre local. De joven, Johnson sintió el aguijón de los prejuicios de las clases superiores y desarrolló una actitud subremacista blanca para compensar, una percepción que mantuvo toda su vida.

Afectados por las limitaciones del aprendizaje, Johnson y su hermano huyeron de su obligación. La pareja esquivó a las autoridades que pretendían devolverlos a su empleador y trabajaron como sastres itinerantes. Los chicos volvieron más tarde a casa, y la familia se trasladó a Greeneville, Tennessee. En poco tiempo, Johnson estableció un negocio de sastrería de gran éxito y se casó con Eliza McCardle en 1827. Ella le alentó en su autoeducación y le aconsejó sobre las inversiones empresariales. Eliza sufría de tuberculosis, pero siguió apoyando a Johnson durante sus 50 años de matrimonio.

Incursiones en la política

Johnson se interesó mucho por la política, y su sastrería se convirtió en un refugio para la discusión política. Se ganó el apoyo de la clase trabajadora local y se convirtió en su firme defensor. Fue elegido concejal en 1829, y cinco años después fue elegido alcalde de Greeneville. Tras la rebelión de Nat Turner de 1831, Tennessee adoptó una nueva constitución estatal con una disposición que privaba del derecho de voto a los negros libres. Johnson apoyó la disposición e hizo campaña por todo el estado a favor de su ratificación, lo que le dio una amplia difusión.

En 1835, Johnson obtuvo un escaño en la legislatura del estado de Tennessee. Se identificó con las políticas demócratas de Andrew Jackson, abogando por los pobres y oponiéndose a los gastos no esenciales del gobierno. También era un fuerte antiabolicionista y un promotor de los derechos de los estados, sin dejar de ser un partidario incondicional de la Unión.

Congresista de EE.UU. y Gobernador de Tennessee

En 1843, Johnson se convirtió en el primer demócrata de Tennessee en ser elegido para el Congreso de los Estados Unidos. Se unió a una nueva mayoría demócrata en la Cámara de Representantes, declarando que la esclavitud era esencial para la preservación de la Unión. Esto suponía un ligero alejamiento de sus compañeros sureños, que empezaban a hablar de separación si se abolía la esclavitud. Durante su quinto y último mandato en el Congreso, el partido Whig estaba ganando terreno en Tennessee, y Johnson vio que sus posibilidades para un sexto mandato eran escasas.

En 1853, Johnson fue elegido gobernador de Tennessee. Durante sus dos mandatos, trató de promover sus puntos de vista fiscalmente conservadores y populistas, pero la experiencia le resultó frustrante, ya que los poderes constitucionales del gobernador se limitaban a dar sugerencias a la legislatura, sin poder de veto. Aprovechó al máximo su posición otorgando importantes nombramientos a aliados políticos.

Al acercarse las elecciones de 1856, Johnson consideró brevemente la posibilidad de presentarse a la presidencia, pero sintió que no tenía la exposición nacional que necesitaba. En su lugar, decidió postularse para un escaño en el Senado de los Estados Unidos. Aunque su partido controlaba la legislatura, la campaña fue difícil. Muchos líderes demócratas desaprobaban sus opiniones populistas. Sin embargo, la legislatura de Tennessee le eligió, y la reacción de la prensa de la oposición fue inmediata y mordaz. El Richmond Whig se refirió a Johnson como "el radical más vil y el demagogo más inescrupuloso de la Unión."

Como senador, Johnson introdujo la Ley Homestead, un proyecto de ley que había promovido mientras era congresista. El proyecto de ley se encontró con una fuerte oposición por parte de muchos demócratas del Sur, que temían que las tierras fueran colonizadas por blancos pobres e inmigrantes que no podían permitirse, o no querían, la esclavitud en la zona. Se aprobó un proyecto de ley muy modificado, pero fue vetado por el presidente Buchanan. Durante el resto de su mandato en el Senado, Johnson mantuvo un rumbo independiente, oponiéndose a la abolición y dejando clara su devoción por la Unión.

La Administración Lincoln

Después de la elección de Abraham Lincoln en 1860, Tennessee se separó de la Unión. Johnson rompió con su estado natal y se convirtió en el único senador del Sur que conservó su escaño en el Senado de Estados Unidos. Fue vilipendiado en el Sur. Sus propiedades fueron confiscadas y su mujer y sus dos hijas fueron expulsadas de Tennessee. Sin embargo, su pasión por la Unión no pasó desapercibida para la Administración de Lincoln. Una vez que las tropas de la Unión ocuparon Tennessee en 1862, Lincoln nombró a Johnson gobernador militar. Caminó por una línea difícil, ofreciendo una rama de olivo a sus compatriotas de Tennessee mientras ejercía toda la fuerza del gobierno federal con los rebeldes. Nunca pudo obtener el control total del estado, ya que los insurgentes, dirigidos por el general confederado Nathan Bedford Forrest, asaltaban ciudades y pueblos a su antojo.

Johnson se opuso originalmente a la Proclamación de Emancipación, pero después de conseguir una exención para Tennessee y de darse cuenta de que era una herramienta importante para terminar la guerra, la aceptó. Los periódicos del Sur se dieron cuenta de su cambio de opinión y lo acusaron de buscar un cargo más alto. Esta idea se materializó cuando Lincoln, preocupado por sus posibilidades de reelección, nombró a Johnson como su vicepresidente para ayudar a equilibrar la candidatura en 1864. Después de varias victorias de la Unión en el verano y el otoño de 1864, Lincoln fue reelegido con una victoria aplastante.

Presidencia y Juicio Político

En la noche del 14 de abril de 1865, mientras pasaba una velada en el Teatro Ford, en Washington, D.C., el presidente Lincoln fue disparado por John Wilkes Booth, y murió a la mañana siguiente. Johnson también era un objetivo en esa fatídica noche, pero su posible asesino no se presentó. Tres horas después de la muerte de Lincoln, Johnson prestó juramento como 17º presidente de los Estados Unidos. En una extraña ironía que se encuentra a menudo en la historia de Estados Unidos, el racista sureño Johnson fue encargado de la reconstrucción del Sur y de la extensión de los derechos civiles y el sufragio a los antiguos esclavos negros. Rápidamente se hizo evidente que Johnson no obligaría a los estados del Sur a conceder la plena igualdad a los negros, lo que provocó un enfrentamiento con los republicanos del Congreso, que buscaban el sufragio de los negros como algo esencial para fomentar su influencia política en el Sur.

El Congreso estuvo en receso los primeros ocho meses del mandato de Johnson, y éste aprovechó la ausencia de los legisladores para impulsar sus propias políticas de Reconstrucción. Rápidamente otorgó indultos y amnistía a todos los rebeldes que juraran lealtad. Esto dio lugar a que muchos antiguos confederados fueran elegidos para ocupar cargos en los estados del Sur y a que se instituyeran los «códigos negros», que básicamente mantenían la esclavitud. Más tarde, amplió sus indultos para incluir a los oficiales confederados de más alto rango, incluyendo a Alexander Stephens, que había servido como vicepresidente bajo Jefferson Davis.

Cuando el Congreso volvió a reunirse, los miembros expresaron su indignación por las órdenes de clemencia del presidente y su falta de protección de los derechos civiles de los negros. En 1866, el Congreso aprobó el proyecto de ley Freedmen's Bureau, que proporcionaba lo esencial para los antiguos esclavos y la protección de sus derechos en los tribunales. Luego aprobaron la Ley de Derechos Civiles, que definía como ciudadanos a &quottodas las personas nacidas en Estados Unidos y no sujetas a ninguna potencia extranjera, excluyendo a los indios que no pagan impuestos&quot. Johnson vetó estas dos medidas porque consideraba que los estados del Sur no estaban representados en el Congreso y creía que establecer la política de sufragio era responsabilidad de los estados, no del gobierno federal. Ambos vetos fueron anulados por el Congreso.

Ese mes de junio, el Congreso aprobó la 14ª Enmienda y la remitió a los estados para su ratificación, y fue aceptada menos de un mes después. En una novedosa interpretación de la cláusula de «asesoramiento y consentimiento» de la Constitución, el Congreso también aprobó la Ley de Permanencia en el Cargo, que negaba al presidente el poder de destituir a funcionarios federales sin la aprobación del Senado. En 1867, el Congreso estableció la Reconstrucción militar en los antiguos estados confederados para hacer valer los derechos políticos y sociales de los negros del Sur.

El presidente Johnson tomó represalias apelando directamente al pueblo en una serie de discursos durante las elecciones al Congreso de 1866. En más de una ocasión, parecía que Johnson había bebido demasiado, y antagonizó más que convenció a su público. La campaña fue un completo desastre, y Johnson se enfrentó a una nueva pérdida de apoyo por parte del público. Los republicanos radicales obtuvieron una victoria abrumadora en las elecciones de mitad de mandato.

Johnson sintió que su posición como presidente se desmoronaba bajo sus pies. Había perdido el apoyo del Congreso y del público, y sintió que su única alternativa era impugnar la Ley de Permanencia en el Cargo como una violación directa de su autoridad constitucional. En agosto de 1867, despidió al Secretario de Guerra Edwin Stanton, con quien había tenido varios enfrentamientos. En febrero de 1868, la Cámara de Representantes votó a favor de la destitución del presidente Johnson por haber violado la Ley de Permanencia en el Cargo y por haber provocado el descrédito y el ridículo en el Congreso. Fue juzgado en el Senado y absuelto por un voto. Siguió siendo presidente, pero tanto su credibilidad como su eficacia quedaron destruidas.

Años posteriores y legado

Johnson terminó su mandato manteniendo su oposición a la Reconstrucción y continuando su autoimpuesto papel de protector de la raza blanca. Tras dejar la Casa Blanca, aprovechó sus excelentes dotes oratorias y se dedicó a dar charlas. En 1874, ganó la elección al Senado de EE.UU. por segunda vez. En su primer discurso tras regresar al Senado, se pronunció en contra de la intervención militar del presidente Ulysses S. Grant en Luisiana. Durante el receso del Congreso del verano siguiente, Johnson murió de un derrame cerebral cerca de Elizabethton, Tennessee, el 31 de julio de 1875. De acuerdo con sus deseos, fue enterrado en las afueras de Greeneville, con su cuerpo envuelto en una bandera estadounidense y un ejemplar de la Constitución colocado bajo su cabeza.

Algunos historiadores consideran a Johnson como la peor persona que podría haber sido presidente al final de la Guerra Civil. Sus opiniones racistas le impidieron lograr una paz satisfactoria. Su falta de habilidades políticas le alejó del Congreso, y su arrogancia le hizo perder el apoyo del público. Como presidente, probablemente contribuyó a las luchas nacionales que siguieron a la Guerra Civil, y perdió la oportunidad de defender los derechos de los desfavorecidos.

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