Biografía Amerigo Vespucci

Amerigo Vespucci
Fotografía: Stefano Bianchetti/CORBIS/Corbis via Getty Images

Amerigo Vespucci

Biografía

(c. 1451–c. 1512)
América recibió el nombre de Américo Vespucio, un navegante y explorador florentino que desempeñó un papel destacado en la exploración del Nuevo Mundo.

¿Quién fue Américo Vespucio?


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El 10 de mayo de 1497, el explorador Américo Vespucio se embarcó en su primer viaje. En su tercer y más exitoso viaje, descubrió los actuales Río de Janeiro y Río de la Plata. Creyendo que había descubierto un nuevo continente, llamó a Sudamérica el Nuevo Mundo. En 1507, América recibió su nombre. Murió de malaria en Sevilla, España, el 22 de febrero de 1512.

Vida temprana

El navegante y explorador Américo Vespucio, tercer hijo de una familia culta, nació el 9 de marzo de 1451 (algunos estudiosos dicen 1454) en Florencia, Italia. Aunque nació en Italia, Vespucci se nacionalizó español en 1505.

Vespucci y sus padres, Ser Nastagio y Lisabetta Mini, eran amigos de la rica y tempestuosa familia Medici, que gobernó Italia desde el siglo XIV hasta 1737. El padre de Vespucci trabajó como notario en Florencia. Mientras sus hermanos mayores estudiaban en la Universidad de Pisa, en la Toscana, Vespucci recibió su primera educación de su tío paterno, un fraile dominico llamado Giorgio Antonio Vespucci.

Cuando Vespucci tenía poco más de 20 años, otro tío, Guido Antonio Vespucci, le dio uno de sus primeros trabajos. Guido Antonio Vespucci, que era embajador de Florencia a las órdenes del rey Luis XI de Francia, envió a su sobrino en una breve misión diplomática a París. El viaje probablemente despertó la fascinación de Vespucci por los viajes y la exploración.

Antes de la exploración

En los años anteriores a que Vespucci se embarcara en su primer viaje de exploración, desempeñó una serie de otros trabajos. Cuando Vespucci tenía 24 años, su padre le presionó para que se dedicara a los negocios. Vespucci aceptó. Al principio emprendió diversos negocios en Florencia. Más tarde, se dedicó a los negocios bancarios en Sevilla (España), donde se asoció con otro florentino llamado Gianetto Berardi. Según algunos relatos, de 1483 a 1492, Vespucci trabajó para la familia Médicis. Se dice que durante ese tiempo se enteró de que los exploradores buscaban un paso hacia el noroeste a través de las Indias.

A finales de la década de 1490, Vespucci se asoció con los mercaderes que suministraron a Cristóbal Colón en sus posteriores viajes. En 1496, después de que Colón regresara de su viaje a América, Vespucio tuvo la oportunidad de reunirse con él en Sevilla. La conversación despertó el interés de Vespucio por ver el mundo con sus propios ojos. A finales de la década de 1490, el negocio de Vespucci tenía dificultades para obtener beneficios. Vespucci sabía que los reyes Fernando e Isabel de España estaban dispuestos a financiar los siguientes viajes de otros exploradores. A sus 40 años, Vespucci, atraído por la perspectiva de la fama, decidió dejar su negocio y convertirse en explorador antes de que fuera demasiado tarde.

Viajes

Según una carta que Vespucci pudo o no haber escrito realmente, el 10 de mayo de 1497 se embarcó en su primer viaje, partiendo de Cádiz con una flota de barcos españoles. La controvertida carta indica que los barcos atravesaron las Indias Occidentales y llegaron a la tierra firme de Centroamérica en un plazo aproximado de cinco semanas. Si la carta es auténtica, esto significaría que Vespucio descubrió Venezuela un año antes que Colón. Vespucci y sus flotas llegaron de vuelta a Cádiz en octubre de 1498.

En mayo de 1499, navegando bajo bandera española, Vespucci se embarcó en su siguiente expedición, como navegante bajo el mando de Alonzo de Ojeda. Cruzando el ecuador, viajaron hasta la costa de la actual Guayana, donde se cree que Vespucio dejó a Ojeda y pasó a explorar la costa de Brasil. Se dice que durante este viaje Vespucio descubrió el río Amazonas y el Cabo San Agustín.

El 14 de mayo de 1501, Vespucio partió en otro viaje transatlántico. En su tercer viaje, Vespucci puso rumbo a Cabo Verde, esta vez al servicio del rey Manuel I de Portugal. El tercer viaje de Vespucci se considera el más exitoso. Aunque Vespucci no empezó comandando la expedición, cuando los oficiales portugueses le pidieron que se hiciera cargo del viaje, aceptó. Los barcos de Vespucci recorrieron la costa de Sudamérica desde el cabo São Roque hasta la Patagonia. Por el camino, descubrieron los actuales Río de Janeiro y Río de la Plata. Vespucio y sus flotas regresaron por Sierra Leona y las Azores. Creyendo que había descubierto un nuevo continente, en una carta a Florencia, Vespucio llamó a Sudamérica el Nuevo Mundo. Su afirmación se basaba en gran medida en la conclusión anterior de Colón: En 1498, al pasar por la desembocadura del río Orinoco, Colón había determinado que un caudal tan grande de agua dulce debía provenir de una tierra "de proporciones continentales" Vespucio decidió comenzar a registrar sus logros, escribiendo que los relatos de sus viajes le permitirían dejar "algo de fama tras mi muerte".

El 10 de junio de 1503, navegando de nuevo bajo bandera portuguesa, Vespucio, acompañado por Gonzal Coelho, se dirigió de nuevo a Brasil. Cuando la expedición no hizo nuevos descubrimientos, la flota se disolvió. Para desgracia de Vespucio, el comandante de la nave portuguesa no aparecía por ninguna parte. A pesar de las circunstancias, Vespucio siguió adelante y logró descubrir Bahía y la isla de Georgia del Sur. Poco después, se vio obligado a abortar prematuramente el viaje y regresar a Lisboa, Portugal, en 1504.

Se especula con la posibilidad de que Vespucci realizara otros viajes. Basándose en los relatos de Vespucci, algunos historiadores creen que se embarcó en un quinto y sexto viaje con Juan de la Cosa, en 1505 y 1507, respectivamente. Otros relatos indican que el cuarto viaje de Vespucci fue el último.

El homónimo de América

En 1507, algunos estudiosos de Saint-Dié-des-Vosges, en el norte de Francia, estaban trabajando en un libro de geografía llamado Cosmographiæ Introductio, que contenía grandes mapas recortados que el lector podía utilizar para crear sus propios globos terráqueos. El cartógrafo alemán Martin Waldseemüler, uno de los autores del libro, propuso que la parte brasileña del Nuevo Mundo recién descubierta se llamara América, la versión femenina del nombre Amerigo, en honor a Américo Vespucio. El gesto fue su forma de honrar a la persona que la descubrió, y de hecho concedió a Vespucci el legado de ser el homónimo de América.

Décadas más tarde, en 1538, el cartógrafo Mercator, trabajando a partir de los mapas creados en St-Dié, optó por marcar el nombre de América tanto en la parte norte como en la parte sur del continente, en lugar de sólo en la parte sur. Mientras la definición de América se ampliaba para incluir más territorio, Vespucio parecía ganar crédito por áreas que la mayoría estaría de acuerdo en que fueron descubiertas primero por Colón.

Años finales y muerte

En 1505, Vespucio, que había nacido y crecido en Italia, se convirtió en ciudadano naturalizado de España. Tres años más tarde, recibió el cargo de piloto mayor, o maestro navegante, de España. En este cargo, Vespucci se encargaba de reclutar y formar a otros navegantes, así como de recopilar datos para continuar la exploración del Nuevo Mundo. El 22 de febrero de 1512, Vespucci murió de malaria en Sevilla, España.

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