Biografía Althea Gibson

Althea Gibson
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Althea Gibson

Biografía

(1927–2003)
Althea Gibson fue la primera tenista afroamericana que compitió en el Campeonato Nacional de Estados Unidos en 1950, y la primera jugadora negra que compitió en Wimbledon en 1951.

¿Quién fue Althea Gibson?


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Althea Gibson se aficionó al tenis a una edad temprana, pero en los años 40 y 50 la mayoría de los torneos estaban cerrados a los afroamericanos. Gibson siguió jugando (y ganando) hasta que sus habilidades no pudieron ser negadas, y en 1951 se convirtió en la primera afroamericana en jugar en Wimbledon. Gibson ganó el torneo individual y de dobles femenino de Wimbledon en 1957 y ganó el Abierto de Estados Unidos en 1958.

Vida temprana y carrera

Althea Neale Gibson nació el 25 de agosto de 1927 en Silver, Carolina del Sur. Gibson abrió un nuevo camino en el deporte del tenis, ganando algunos de los títulos más importantes de este deporte en la década de 1950, y también rompió las barreras raciales en el golf profesional.

A una edad temprana, Gibson se trasladó con su familia a Harlem, un barrio de la ciudad de Nueva York. La vida de Gibson' en esta época tuvo sus dificultades. Su familia luchaba por llegar a fin de mes, viviendo durante un tiempo de la asistencia pública, y Gibson tenía dificultades en las aulas, a menudo faltando a la escuela. Sin embargo, a Gibson le gustaban los deportes, especialmente el pádel, y pronto se hizo un nombre como campeona local de pádel. El músico Buddy Walker se fijó en sus habilidades y la invitó a jugar al tenis en las pistas locales.

Después de ganar varios torneos organizados por el departamento de ocio local, Gibson fue introducida en las pistas de tenis del río Harlem en 1941. Increíblemente, sólo un año después de coger una raqueta por primera vez, ganó un torneo local patrocinado por la Asociación Americana de Tenis, una organización afroamericana creada para promover y patrocinar torneos para jugadores negros. Consiguió otros dos títulos de la ATA en 1944 y 1945. Después, tras perder un título en 1946, Gibson ganó 10 campeonatos consecutivos de 1947 a 1956. En medio de esta racha de victorias, hizo historia al ser la primera tenista afroamericana en competir en el Campeonato Nacional de Estados Unidos (1950) y en Wimbledon (1951).

Haciendo historia

El éxito de Gibson en esos torneos de la ATA le allanó el camino para asistir a la Universidad de Florida A&M con una beca deportiva. Se graduó en 1953, pero le costó salir adelante. En un momento dado, incluso pensó en dejar el deporte para alistarse en el ejército estadounidense. Gran parte de su frustración tenía que ver con el hecho de que gran parte del mundo del tenis estaba cerrado para ella. Este deporte, dominado y gestionado por blancos, estaba segregado en Estados Unidos, al igual que el mundo que lo rodeaba.

El punto de ruptura llegó en 1950, cuando Alice Marble, antigua número 1 del tenis, escribió un artículo en la revista American Lawn Tennis en el que arremetía contra su deporte por negar a una jugadora del calibre de Gibson la posibilidad de competir en los mejores torneos del mundo. El artículo de Marble llamó la atención, y en 1952, apenas un año después de convertirse en la primera jugadora negra en competir en Wimbledon, Gibson ya era una de las 10 mejores jugadoras de Estados Unidos. En 1955, Gibson y su juego fueron patrocinados por la Asociación de Tenis sobre Hierba de los Estados Unidos, que la envió por todo el mundo en una gira del Departamento de Estado que la llevó a competir en lugares como la India, Pakistán y Birmania. Gibson, que medía 1,70 metros y poseía una potencia y una destreza atlética extraordinarias, parecía estar destinada a conseguir grandes victorias.

En 1956, todo se concretó cuando ganó el Abierto de Francia. Le siguieron los títulos de Wimbledon y el Abierto de Estados Unidos en 1957 y 1958. (Ganó tanto el individual femenino como el de dobles en Wimbledon en 1957, lo que se celebró con un desfile de cintas cuando regresó a su casa en Nueva York). En total, Gibson consiguió 56 campeonatos individuales y de dobles antes de convertirse en profesional en 1959.

Por su parte, sin embargo, Gibson restó importancia a su papel de pionera: «Nunca me he considerado una cruzada», afirma en su autobiografía de 1958, Siempre quise ser alguien. "No toco conscientemente los tambores por ninguna causa, ni siquiera la de los negros en Estados Unidos."

Éxito comercial

Como profesional, Gibson continuó ganando — consiguió el título individual en 1960— pero igual de importante fue que empezó a ganar dinero. Se dice que le pagaron 100.000 dólares por jugar una serie de partidos ante los Harlem Globetrotter. Durante un breve periodo de tiempo, la atléticamente dotada Gibson se dedicó al golf, haciendo historia de nuevo como la primera mujer negra en competir en el circuito profesional.

Pero al no poder ganar en el campo como lo había hecho en las canchas, finalmente volvió al tenis. En 1968, con la llegada de la era del Open de tenis, Gibson trató de repetir su éxito pasado. Sin embargo, era demasiado vieja y demasiado lenta para seguir el ritmo de sus compañeras más jóvenes.

Años posteriores y muerte

Después de su retirada, en 1971, Gibson fue incluida en el Salón Internacional de la Fama del Tenis. Sin embargo, siguió vinculada al deporte a través de una serie de puestos de servicio. A partir de 1975, ocupó durante 10 años el cargo de comisaria de deportes del Estado de Nueva Jersey. También fue miembro del consejo del gobernador sobre la aptitud física.

Pero al igual que su infancia, los últimos años de Gibson estuvieron dominados por las dificultades. Estuvo a punto de arruinarse antes de que la ex tenista Billie Jean King y otros intervinieran para ayudarla. Su salud también empeoró. Sufrió un derrame cerebral y desarrolló graves problemas cardíacos. El 28 de septiembre de 2003, Gibson murió de insuficiencia respiratoria en East Orange, Nueva Jersey.

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