Biografía Alice Ball

Alice Ball
Fotografía: Public Domain

Alice Ball

Biografía

(1892–1916)
Alice Ball fue una química afroamericana que desarrolló el primer tratamiento exitoso para los enfermos de Hansen (lepra).

¿Quién fue Alice Ball?


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Alice Ball fue una química afroamericana que desarrolló el primer tratamiento exitoso para los enfermos de Hansen (lepra). Ball fue también la primera afroamericana y la primera mujer que se licenció en química en el College of Hawaii (ahora conocido como Universidad de Hawai). Trágicamente, Ball murió a la temprana edad de 24 años. Durante su breve vida, no llegó a ver el impacto total de su descubrimiento. No fue hasta años después de su muerte que Ball recibió el reconocimiento que merecía.

Vida temprana y familia

Alice Augusta Ball nació el 24 de julio de 1892 en Seattle, Washington, hija de Laura, fotógrafa, y de James P. Ball, Jr, abogado. Era la mediana de dos hermanos mayores, Robert y William, y una hermana menor, Addie. Su abuelo, James P. Ball Sr., era un conocido fotógrafo y fue uno de los primeros en practicar la fotografía de daguerrotipo, un proceso de impresión de fotografías en placas de metal. La familia disfrutaba de un estilo de vida de clase media. En 1903, se trasladaron de la fría Seattle al clima cálido de Honolulu con la esperanza de que los dolores de artritis de James Ball padre se aliviaran. Lamentablemente, James Ball padre murió poco después de la mudanza y la familia regresó a Seattle. Ball destacó en el instituto de Seattle, donde se graduó en 1910, y obtuvo varios títulos de posgrado en la Universidad de Washington y en el College of Hawaii.

Tratamiento de la lepra – El método Ball

Después de licenciarse en química farmacéutica (1912) y farmacia (1914) en la Universidad de Washington, Alice Ball se trasladó al College of Hawaii (ahora conocido como la Universidad de Hawai) y se convirtió en la primera afroamericana y la primera mujer en graduarse en química en 1915. Le ofrecieron un puesto de profesora e investigadora y se convirtió en la primera profesora de química de la institución. Sólo tenía 23 años.

Como investigadora de laboratorio, Ball trabajó intensamente para desarrollar un tratamiento exitoso para los enfermos de Hansen (lepra). Sus investigaciones la llevaron a crear el primer tratamiento inyectable contra la lepra utilizando el aceite del árbol de chaulmoogra, que hasta entonces sólo era un agente tópico de moderado éxito que se utilizaba en la medicina china e india. Ball consiguió aislar el aceite en componentes de ácidos grasos de diferentes pesos moleculares, lo que le permitió manipular el aceite en una forma inyectable soluble en agua. El rigor científico de Ball dio lugar a un método de gran éxito para aliviar los síntomas de la lepra, conocido posteriormente como el «método Ball», que se utilizó en miles de personas infectadas durante más de treinta años hasta que se introdujeron los medicamentos con sulfona.

El “Método Ball” tuvo tanto éxito que los pacientes de lepra fueron dados de alta de hospitales y centros de todo el mundo, incluso de Kalaupapa, un centro de aislamiento en la costa norte de Molokai, Hawaii, donde miles de personas enfermas de lepra murieron en años anteriores. Gracias a Alice Ball, estas personas desterradas pudieron volver con sus familias, libres de los síntomas de la lepra.

Muerte y crédito de descubrimiento robado

Tragicamente, Ball murió el 31 de diciembre de 1916, a la joven edad de 24 años, tras las complicaciones derivadas de la inhalación de gas cloro en un accidente de enseñanza en un laboratorio. Durante su breve vida, no llegó a ver todo el impacto de su descubrimiento. Es más, tras su muerte, el presidente del College of Hawaii, el Dr. Arthur Dean, continuó la investigación de Ball sin reconocerle el mérito del descubrimiento. Por desgracia, era habitual que los hombres se atribuyeran el mérito de los descubrimientos de las mujeres y Ball fue víctima de esta práctica.

En 1922, seis años después de su muerte, el Dr. Harry T. Hollmann, el cirujano asistente del Hospital de Kalihi que originalmente animó a Ball a explorar el aceite de chaulmoogra, publicó un artículo en el que daba a Ball el mérito que merecía. Aun así, Ball permaneció en el olvido de la historia científica hasta hace poco.

Los reconocimientos esperados

En el año 2000, la Universidad de Hawaii-Mānoa colocó una placa de bronce frente a un árbol de chaulmoogra en el campus para honrar la vida de Ball y su importante descubrimiento. La ex vicegobernadora de Hawái, Mazie Hirono, también declaró el 29 de febrero como el «Día de Alice Ball». En 2007, la Universidad de Hawái le concedió a título póstumo la Medalla de Distinción de los Regentes.

En 2017, Paul Wermager, un académico que lleva años investigando, publicando y dando conferencias sobre Ball en la Universidad de Hawái-Mānoa, estableció la beca de dotación Alice Augusta Ball para apoyar a los estudiantes de la Facultad de Ciencias Naturales que cursen una licenciatura en química, biología o microbiología. Al reconocer la importancia del trabajo de Ball a través de esta beca, Wermager declaró:

“No sólo superó las barreras raciales y de género de su época para convertirse en una de las pocas mujeres afroamericanas que obtuvieron un máster en química, [sino que] también desarrolló el primer tratamiento útil para la enfermedad de Hansen&#x2019. Su increíble vida se vio truncada a los 24 años. Quién sabe qué otros maravillosos trabajos podría haber realizado si hubiera vivido.

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