Biografía Alexander Fleming

Alexander Fleming
Fotografía: Topical Press Agency/Getty Images

Alexander Fleming

Biografía

(1881–1955)
Alexander Fleming fue un médico y bacteriólogo que descubrió la penicilina, recibiendo el Premio Nobel en 1945.

¿Quién fue Alexander Fleming?


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Alexander Fleming nació en Ayrshire, Escocia, el 6 de agosto de 1881, y estudió medicina, sirviendo como médico durante la Primera Guerra Mundial. A través de la investigación y la experimentación, Fleming descubrió un moho destructor de bacterias que llamaría penicilina en 1928, allanando el camino para el uso de antibióticos en la asistencia sanitaria moderna. Recibió el Premio Nobel en 1945 y murió el 11 de marzo de 1955.

Años tempranos

Alexander Fleming nació en la zona rural de Lochfield, en East Ayrshire, Escocia, el 6 de agosto de 1881. Sus padres, Hugh y Grace, eran agricultores y Alexander era uno de sus cuatro hijos. También tenía cuatro hermanastros que eran los hijos supervivientes del primer matrimonio de su padre Hugh. Asistió a la Louden Moor School, la Darvel School y la Kilmarnock Academy antes de trasladarse a Londres en 1895, donde vivió con su hermano mayor, Thomas Fleming. En Londres, Fleming terminó su educación básica en el Regent Street Polytechnic (actual Universidad de Westminster).

Fleming fue miembro del Ejército Territorial y sirvió de 1900 a 1914 en el Regimiento Escocés de Londres. Entró en el campo de la medicina en 1901, estudiando en la Escuela de Medicina del Hospital St. Mary's de la Universidad de Londres. Mary's, ganó la medalla de oro de 1908 como mejor estudiante de medicina.

Carrera temprana y Primera Guerra Mundial

Fleming había planeado convertirse en cirujano, pero un puesto temporal en el Departamento de Inoculación del Hospital St. Allí desarrolló sus habilidades de investigación bajo la dirección del bacteriólogo e inmunólogo Sir Almroth Edward Wright, cuyas revolucionarias ideas sobre la terapia de vacunas representaban una dirección totalmente nueva en el tratamiento médico.

Durante la Primera Guerra Mundial, Fleming sirvió en el Real Cuerpo Médico del Ejército. Trabajó como bacteriólogo, estudiando las infecciones de las heridas en un laboratorio improvisado que había sido creado por Wright en Boulogne, Francia. Gracias a sus investigaciones, Fleming descubrió que los antisépticos que se utilizaban habitualmente en aquella época eran más perjudiciales que beneficiosos, ya que sus efectos reductores sobre los agentes inmunitarios del cuerpo superaban ampliamente su capacidad para eliminar las bacterias dañinas; por lo tanto, morían más soldados por el tratamiento antiséptico que por las infecciones que se intentaban destruir. Fleming recomendó que, para una curación más eficaz, las heridas simplemente se mantuvieran secas y limpias. Sin embargo, sus recomendaciones fueron en gran medida desatendidas.

Al regresar al St. Mary's después de la guerra, en 1918, Fleming asumió un nuevo cargo: director adjunto del Departamento de Inoculación del St. (Se convertiría en profesor de bacteriología en la Universidad de Londres en 1928, y en profesor emérito de bacteriología en 1948.)

En noviembre de 1921, mientras estaba resfriado, Fleming descubrió la lisozima, una enzima ligeramente antiséptica presente en los fluidos corporales, cuando una gota de moco goteó de su nariz sobre un cultivo de bacterias. Pensando que su moco podría tener algún tipo de efecto sobre el crecimiento bacteriano, lo mezcló con el cultivo. Unas semanas después, observó que las bacterias se habían disuelto. Esto supuso el primer gran descubrimiento de Fleming, así como una importante contribución a la investigación del sistema inmunitario humano. (Sin embargo, resultó que la lisozima no tenía ningún efecto sobre las bacterias más destructivas.)

El camino hacia la penicilina

En septiembre de 1928, Fleming regresó a su laboratorio después de pasar un mes fuera con su familia, y se dio cuenta de que un cultivo de Staphylococcus aureus que había dejado fuera se había contaminado con un moho (más tarde identificado como Penicillium notatum). También descubrió que las colonias de estafilococos que rodeaban este moho habían sido destruidas.

Más tarde dijo sobre el incidente, "Cuando me desperté justo después del amanecer del 28 de septiembre de 1928, ciertamente no planeaba revolucionar toda la medicina descubriendo el primer antibiótico, o asesino de bacterias, del mundo. Pero supongo que eso fue exactamente lo que hice.

Al principio llamó a la sustancia «jugo de moho», y luego la denominó «penicilina», por el moho que la producía.

Creyendo que había encontrado una enzima más potente que la lisozima, Fleming decidió investigar más a fondo. Sin embargo, descubrió que no se trataba de una enzima, sino de un antibiótico, uno de los primeros que se descubrieron. El desarrollo posterior de la sustancia no era una operación de un solo hombre, como lo habían sido sus esfuerzos anteriores, así que Fleming reclutó a dos jóvenes investigadores. Desgraciadamente, los tres hombres no consiguieron estabilizar y purificar la penicilina, pero Fleming señaló que la penicilina tenía potencial clínico, tanto en forma tópica como inyectable, si se podía desarrollar adecuadamente.

Tras el descubrimiento de Fleming, un equipo de científicos de la Universidad de Oxford — dirigido por Howard Florey y su colaborador, Ernst Chain — aisló y purificó la penicilina. El antibiótico acabó utilizándose durante la Segunda Guerra Mundial, revolucionando la medicina en el campo de batalla y, a una escala mucho más amplia, el campo del control de las infecciones.

Florey, Chain y Fleming compartieron el Premio Nobel de Fisiología o Medicina de 1945, pero su relación se vio empañada por quién debía recibir el mayor crédito por la penicilina. La prensa tendió a destacar el papel de Fleming debido a la convincente historia de su descubrimiento fortuito y a su mayor disposición a ser entrevistado.

Años posteriores y honores

En 1946, Fleming sucedió a Almroth Edward Wright como jefe del Departamento de Inoculación de St. Además, Fleming fue presidente de la Sociedad de Microbiología General, miembro de la Academia Pontificia de Ciencias y miembro honorario de casi todas las sociedades médicas y científicas del mundo.

Fuera de la comunidad científica, Fleming fue nombrado rector de la Universidad de Edimburgo de 1951 a 1954, hombre libre de muchos municipios y jefe honorario Doy-gei-tau de la tribu india americana de los kiowas. También recibió títulos de doctor honoris causa de casi 30 universidades europeas y americanas.

Fleming murió de un ataque al corazón el 11 de marzo de 1955, en su casa de Londres, Inglaterra. Le sobrevivieron su segunda esposa, la doctora Amalia Koutsouri-Vourekas, y su único hijo, Robert, de su primer matrimonio.

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