Biografía Alex Haley

Alex Haley

Alex Haley

Biografía

(1921–1992)
Alex Haley fue un escritor cuyas obras de ficción histórica y reportajes describen generaciones de vidas afroamericanas. Es muy conocido por «Raíces» y «La autobiografía de Malcolm X».

¿Quién fue Alex Haley?


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Alex Haley sirvió en la Guardia Costera de Estados Unidos durante dos décadas antes de seguir una carrera como escritor. Llegó a dirigir una serie de entrevistas para la revista Playboy y posteriormente fue coautor de La autobiografía de Malcolm X. En la década siguiente, Haley hizo historia con su libro Roots, en el que relataba su línea familiar desde Gambia hasta el Sur esclavizado. El libro, ganador del Premio Pulitzer, se convirtió en una miniserie en 1977 que se convirtió en uno de los programas de televisión más populares de todos los tiempos. Sin embargo, se generó una gran controversia cuando se acusó a Haley de plagio y de presentar inexactitudes históricas y genealógicas. No obstante, Raíces ha seguido siendo una obra innovadora en el imaginario público.

Vida temprana

Haley nació como Alexander Murray Palmer Haley el 11 de agosto de 1921 en Ithaca, Nueva York. En el momento de su nacimiento, el padre de Haley, Simon, un veterano de la Primera Guerra Mundial, era un estudiante graduado en agricultura en la Universidad de Cornell, y su madre, Bertha, era músico y profesora.

Durante los primeros años de su vida, Haley, que se llamaba Palmer durante la infancia, vivió con sus abuelos Cynthia y Will en Henning, Tennessee, mientras su padre terminaba sus estudios. A la muerte de Will, los padres de Haley regresaron a Tennessee, donde Simon consiguió trabajo en el Lane College. Haley estaba orgulloso de su padre, de quien decía que había superado los inmensos obstáculos del racismo para alcanzar altos niveles de éxito y ofrecer mejores oportunidades a sus hijos.

Haley se graduó en el instituto a los 15 años y se matriculó en el Alcorn A&M College (Universidad Estatal de Alcorn) en Mississippi. Tras un año en Alcorn, se trasladó al Elizabeth City State Teachers College de Carolina del Norte. Haley tuvo dificultades en la escuela, para gran consternación de su padre.

Escribir para la Guardia Costera

En 1939, Haley dejó la escuela para unirse a la Guardia Costera. Aunque se alistó como marinero, le obligaron a trabajar en el ignominioso papel de ayudante de comedor. Para aliviar su aburrimiento mientras estaba en el barco, Haley se compró una máquina de escribir portátil y mecanografió cartas de amor para sus amigos menos expresivos. También escribía cuentos y artículos y los enviaba a revistas y editoriales de Estados Unidos. Aunque la mayoría de las veces recibió cartas de rechazo, un puñado de sus historias fueron publicadas, lo que animó a Haley a seguir escribiendo.

Al término de la Segunda Guerra Mundial, los guardacostas permitieron a Haley trasladarse al campo del periodismo, y en 1949 había alcanzado el rango de suboficial de primera en la categoría de periodista. Haley no tardó en ser ascendido a periodista jefe de la Guardia Costera, rango que mantuvo hasta su jubilación en 1959, tras 20 años de servicio. Finalmente, Haley recibió una serie de honores militares, como la Medalla del Servicio de Defensa Americano, la Medalla de la Victoria de la Segunda Guerra Mundial y un título honorífico de la Academia de la Guardia Costera. También se bautizó un buque de la Guardia Costera en honor del periodista: el USCGC Alex Haley.

'La autobiografía de Malcolm X'

Al retirarse de la Guardia Costera en 1959, Haley se propuso triunfar como escritor independiente. Aunque publicó muchos artículos durante esos años, la paga apenas le permitía llegar a fin de mes.

En 1962, Haley tuvo su gran oportunidad cuando una entrevista que realizó al famoso trompetista Miles Davis se publicó en la revista Playboy de Hugh Hefner. El reportaje tuvo tanto éxito que Haley se embarcó en una serie de escritos para la publicación que acabaría conociéndose como Las Entrevistas Playboy, en las que habló con figuras afroamericanas tan destacadas como Martin Luther King Jr, Leontyne Price, Sammy Davis Jr, Quincy Jones y Malcolm X.

Tras concluir su entrevista de 1963 con Malcolm X, Haley le preguntó al líder de los derechos civiles si podía escribir un libro sobre su vida. El resultado, dos años después, fue La autobiografía de Malcolm X. Un libro fundamental del movimiento por los derechos civiles, así como un best-seller internacional, el proyecto conmemoró para la eternidad la vida de Malcolm X — quien fue asesinado antes de que el libro fuera terminado — mientras que transformó a Haley, su colaborador, en un célebre escritor.

'Raíces'

Después de La autobiografía de Malcolm X, empezaron a llover las ofertas de escritura y de conferencias para Haley, que podría haber realizado fácilmente el sueño de toda su vida de ser un escritor independiente de éxito. En lugar de ello, Haley se embarcó en un nuevo proyecto enormemente ambicioso para trazar y volver a contar la historia del viaje de sus antepasados desde África hasta América como personas esclavizadas, y luego su ascenso desde la esclavitud hasta la libertad. Durante una década de investigación en tres continentes, Haley examinó los registros de barcos de esclavos en archivos de Estados Unidos e Inglaterra y viajó a Gambia, el supuesto hogar de sus antepasados en África Occidental.

En su aldea ancestral de Juffure, Haley escuchó a un historiador tribal contar cómo Kunta Kinte, el antepasado de Haley y el protagonista de su libro, fue capturado y vendido como esclavo. Sin embargo, a pesar de su meticulosa investigación, Haley a menudo se desesperaba por no poder recuperar el verdadero espíritu de sus antepasados. En una entrevista con la revista Ebony de 1977, se preguntaba: «¿Qué derecho tengo a estar sentado en un apartamento alfombrado de gran altura escribiendo sobre lo que se siente en la bodega de un barco de esclavos?

En un intento de responder a esta pregunta, reservó un pasaje en un barco desde Liberia a Estados Unidos y pasó las noches tumbado sobre una tabla en la bodega del barco sin más ropa que la suya. Cuando Haley publicó finalmente Roots en 1976, en lo que más tarde se consideraría una historia en parte ficticia y en parte un relato histórico muy detallado, el libro causó sensación en todo el país y se vendieron millones de copias.

Una reseña en The New York Times Book Review afirmaba: Ningún otro novelista o historiador ha proporcionado una visión tan demoledora y humana de la esclavitud; y Raíces ganó un Premio Pulitzer de Mención Especial en 1977. Ese mismo año, la cadena ABC adaptó Roots en una miniserie de televisión que atrajo a la cifra récord de 130 millones de espectadores, estimándose que el 85 por ciento de los hogares estadounidenses con televisión vieron el programa.

Roots, que dio origen a la tendencia duradera de las miniseries de noches consecutivas, fue protagonizada por un conjunto de luminarias que incluía a LeVar Burton y John Amos como Kinte, Maya Angelou, Ed Asner, Sandy Duncan, Louis Gossett Jr, George Hamilton, Carolyn Jones, Robert Reed, Madge Sinclair, Cicely Tyson, Leslie Uggams y Ben Vereen. Un gran número de ciudades estadounidenses declararon la semana de emisión del programa, del 23 al 30 de enero, como la «Semana de las Raíces». Al final, ambos llegaron a un acuerdo extrajudicial, en el que Haley pagó una importante suma al novelista y a su editor y reconoció que efectivamente había utilizado partes de la obra de Courlander. La escritora Margaret Walker también demandó sin éxito a Haley por el supuesto plagio de su novela de 1966, Jubilee.

Sin embargo, las consecuencias no terminaron ahí. Los genealogistas afirmaron que la historia de Haley sobre su supuesto antepasado Kinte era falsa, citando muchas inconsistencias cronológicas e históricas. Haley llegaría a admitir que el libro era, en efecto, una fusión de ficción y realidad.

'Raíces' Secuela y Remake

No obstante, la obra siguió gozando de popularidad en la pantalla en forma de una secuela de 1979 Raíces: The Next Generation, que seguía a la familia del escritor hasta la época contemporánea. La miniserie también obtuvo buenos resultados de audiencia y contó con la participación de Dorian Harewood, Marlon Brando, Irene Cara, Diahann Carroll, Ossie Davis, Ruby Dee, Henry Fonda, Debbi Morgan y James Earl Jones, como Haley.

Décadas más tarde, en 2016, el Canal Historia emitió un remake de la miniserie original de 1977, con Burton como productor ejecutivo. El reparto incluía a Malachi Kirby como Kinte, Jonathan Rhys Meyers, RegéJean Page, Anna Paquin, Anika Noni Rose, T.I., Forest Whitaker y Laurence Fishburne, como Haley.

Libros posteriores

Las obras posteriores de Haley incluyen A Different Kind of Christmas (1988) y Queen, otra novela histórica basada en una rama diferente de su familia, publicada póstumamente en 1993. (Queen también se convirtió en una miniserie de televisión que se emitió ese mismo año, protagonizada por Halle Berry y Danny Glover).

Vida personal

Haley se casó con Nannie Branche en 1941; permanecieron casados durante 23 años antes de divorciarse en 1964. Ese mismo año se casó con Juliette Collins; se separaron en 1972. Posteriormente se casó con Myra Lewis, con la que permaneció casado durante toda su vida, aunque ambos estaban separados en el momento de su fallecimiento. Haley tuvo tres hijos, un hijo y dos hijas.

Muerte y legado

Haley murió de un ataque al corazón el 10 de febrero de 1992, en Seattle, Washington, a la edad de 70 años.

A pesar de la sombra proyectada por sus controversias sobre el plagio, al autor se le atribuye haber inspirado un interés nacional por la genealogía y haber contribuido a una mayor concienciación sobre los horrores del racismo y la esclavitud y su lugar en la historia estadounidense. Mientras que algunos críticos han condenado a Haley por su ficción disfrazada de hechos históricos, otros lo perciben como un importante narrador que, a pesar de sus errores, fue capaz de revelar verdades más amplias.

Haley mantuvo que el objetivo de su escritura y de su vida era defender las experiencias de las comunidades negras. Dijo a Ebony, 'El dinero que he ganado y que voy a ganar no significa nada para mí comparado con el hecho de que aproximadamente la mitad de los negros que conozco — desde los más sofisticados hasta los menos sofisticados — me dicen, 'estoy orgulloso de ti.' me siento firmemente convencido de ganarme siempre eso y de no defraudar nunca a los negros.

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