Biografía Aaron Douglas

Aaron Douglas
Fotografía: Afro American Newspapers/Gado/Getty Images

Aaron Douglas

Biografía

(1899–1979)
Aaron Douglas fue un pintor y artista gráfico afroamericano que desempeñó un papel destacado en el Renacimiento de Harlem de la década de 1920.

¿Quién era Aaron Douglas?


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Aaron Douglas fue un pintor y artista gráfico afroamericano que desempeñó un papel destacado en el Renacimiento de Harlem de las décadas de 1920 y 1930. Su primer encargo importante, para ilustrar el libro de Alain LeRoy Locke, El nuevo negro, dio lugar a peticiones de gráficos de otros escritores del Renacimiento de Harlem. En 1939, Douglas comenzó a dar clases en la Universidad de Fisk, donde permaneció durante los siguientes 27 años.

Vida temprana

Nacido en Topeka, Kansas, Aaron Douglas fue una figura destacada del movimiento artístico y literario conocido como el Renacimiento de Harlem. A veces se le conoce como «el padre del arte negro americano». Douglas se interesó por el arte desde muy pronto y se inspiró en la afición de su madre por pintar acuarelas. Allí persiguió su pasión por crear arte, obteniendo una licenciatura en Bellas Artes en 1922. Por aquel entonces, compartió su interés con los estudiantes de la Lincoln High School de Kansas City, Missouri. Allí dio clases durante dos años, antes de decidir trasladarse a la ciudad de Nueva York. En esa época, el barrio neoyorquino de Harlem tenía un próspero panorama artístico.

Renacimiento de Harlem, pinturas y arte

Al llegar en 1925, Douglas se sumergió rápidamente en la vida cultural de Harlem. Contribuyó con ilustraciones a Oportunity, la revista de la National Urban League, y a The Crisis, publicada por la National Association for the Advancement Colored People. Douglas creó poderosas imágenes de la vida y las luchas de los afroamericanos y ganó premios por el trabajo que creó para estas publicaciones, recibiendo finalmente un encargo para ilustrar una antología de la obra del filósofo Alain LeRoy Locke, titulada El nuevo negro.

Douglas tenía un estilo artístico único que fusionaba sus intereses en el modernismo y el arte africano. Alumno del pintor de origen alemán Winold Reiss, incorporó en su obra partes del art déco junto con elementos de las pinturas murales egipcias. En 1926, Douglas se casó con la profesora Alta Sawyer, y la casa de la pareja en Harlem se convirtió en la meca social de personajes como Langston Hughes y W.E.B. Du Bois, entre otros poderosos afroamericanos de principios del siglo XX. Por la misma época, Douglas trabajó en una revista con el novelista Wallace Thurman para presentar el arte y la literatura afroamericana. Titulada ¡Fuego!!!, la revista sólo publicó un número.

Con su reputación de crear gráficos atractivos, Douglas se convirtió en un ilustrador muy solicitado por muchos escritores. Algunos de sus proyectos de ilustración más famosos incluyen sus imágenes para la obra poética de James Weldon Johnson, God's Trombone (1927), y Black Magic (1929) de Paul Morand. Además de su trabajo de ilustración, Douglas exploró las oportunidades educativas; tras recibir una beca de la Fundación Barnes de Pensilvania, se dedicó a estudiar arte africano y moderno.

Douglas creó algunos de sus cuadros más conocidos en la década de 1930. En 1930, fue contratado para crear un mural para la biblioteca de la Universidad de Fisk. Al año siguiente, pasó una temporada en París, donde estudió con Charles Despiau y Othon Friesz. De vuelta a Nueva York, en 1933, Douglas tuvo su primera exposición de arte en solitario. Poco después, inició una de sus obras más legendarias—una serie de murales titulada "Aspectos de la vida de los negros" que presentaba cuatro paneles, cada uno de los cuales representaba una parte diferente de la experiencia afroamericana. Cada mural incluía una cautivadora mezcla de influencias de Douglas, desde la música jazz hasta el arte abstracto y geométrico.

Carrera posterior

A finales de la década de 1930, Douglas regresó a la Universidad de Fisk, esta vez como profesor asistente, y fundó el departamento de arte de la escuela. Tomándose muy en serio sus responsabilidades educativas, en 1941 se matriculó en el Teachers College de la Universidad de Columbia y pasó tres años obteniendo un máster en educación artística. También fundó la Galería Carl Van Vechten en Fisk y ayudó a conseguir importantes obras para su colección, incluyendo piezas de Winold Reiss y Alfred Steiglitz.

Douglas siguió comprometido con el aprendizaje y el crecimiento como artista, fuera de su trabajo en el aula. Recibió una beca de la Fundación Julius Rosenwald en 1938, que financió su viaje de pintura a Haití y otras islas del Caribe. Más tarde obtuvo otras becas para apoyar sus esfuerzos artísticos. Siguiendo con la producción de nuevas obras, Douglas realizó varias exposiciones individuales a lo largo de los años.

Muerte y legado

En sus últimos años, Douglas recibió innumerables honores. En 1963, fue invitado por el presidente John F. Kennedy a asistir a la celebración del centenario de la Proclamación de la Emancipación, celebrada en la Casa Blanca. También recibió un doctorado honorario de la Universidad de Fisk en 1973, siete años después de su jubilación. Siguió siendo un pintor y conferenciante activo hasta el final de su vida.

Douglas murió a la edad de 79 años el 2 de febrero de 1979, en un hospital de Nashville. Según algunos informes, murió de una embolia pulmonar.

Se celebró un servicio especial en memoria de Douglas en la Universidad de Fisk, donde había enseñado durante casi 30 años. En el servicio, Walter J. Leonard, presidente de la universidad en ese momento, recordó a Douglas con la siguiente declaración: "Aaron Douglas fue uno de los más consumados intérpretes de nuestras instituciones y valores culturales. Captó la fuerza y la rapidez de los jóvenes; tradujo los recuerdos de los ancianos; y proyectó la determinación de los inspirados y valientes.

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